De economische activiteit in de VS bleef van begin april tot medio mei groeien, maar bedrijven werden pessimistischer over de toekomst terwijl de inflatie in een bescheiden tempo toenam, zo bleek woensdag uit een enquete van de Amerikaanse Federal Reserve, terwijl centrale bankiers zich afvragen hoe lang ze de rente op het huidige niveau moeten houden.

Uit de laatste temperatuurcheck van de Amerikaanse centrale bank over de gezondheid van de economie bleek ook dat de banenmarkt geleidelijk blijft afkoelen naar een meer genormaliseerd niveau.

De enquete, die ongeveer om de zes weken wordt gepubliceerd, komt op een moment dat beleidsmakers onzeker blijven over wanneer ze een renteverlagingscyclus moeten starten, nadat ze de rente de afgelopen 10 maanden tussen 5,25% en 5,50% hebben gehouden. Ze houden de trends in bedrijvigheid, banen en prijsdruk scherp in de gaten om hun beslissing te kunnen nemen.

"De nationale economische activiteit bleef toenemen, maar de omstandigheden varieerden per sector en district", aldus de Fed in haar onderzoek, dat bekend staat als het "Beige Book" en waarin tot 20 mei bedrijfscontacten uit de 12 districten van de centrale bank werden ondervraagd. "De algemene vooruitzichten werden iets pessimistischer door berichten over toenemende onzekerheid en grotere neerwaartse risico's."

De meeste Fed-districten meldden een lichte of bescheiden groei van de activiteit, terwijl twee districten geen verandering in de activiteit noteerden, aldus de enquete.

De belangrijkste rentevoet van de Fed zal tijdens de volgende beleidsvergadering op 11 en 12 juni ongewijzigd blijven en Fed-functionarissen, die een nieuwe renteverhoging vrijwel uitsluiten, hebben aangegeven dat ze gedurende een aantal maanden consistente, bemoedigende inflatiecijfers nodig hebben voordat ze de leenkosten kunnen verlagen, nadat ze in de eerste drie maanden van het jaar werden geraakt door groter dan verwachte prijsstijgingen.

Hoewel die zorgwekkende trend in april lijkt te zijn gekeerd en er tekenen zijn dat consumenten hun uitgaven terugschroeven, blijft de inflatie volgens de voorkeursmaatstaf van de Fed momenteel bijna een procentpunt boven haar streefcijfer van 2%.

De laatste stand van de belangrijkste inflatiemeter van de Fed wordt vrijdag gepubliceerd.

De Amerikaanse banengroei was in april het laagst in zes maanden en de stijging van de jaarlonen daalde voor het eerst in bijna drie jaar onder de 4,0%, maar de arbeidsmarkt blijft redelijk krap.

Er zijn echter ook tekenen dat de inflatiedruk weer toeneemt. De Amerikaanse importprijzen stegen in april het meest in twee jaar door stijgende kosten voor energieproducten, terwijl fabrikanten deze maand een stijging van de prijzen voor een reeks inputs meldden, wat erop wijst dat de goedereninflatie de komende maanden zou kunnen aantrekken.

"Veel districten constateerden een aanhoudende stijging van de inputkosten, met name van verzekeringen, terwijl sommige een prijsdaling van bepaalde bouwmaterialen noteerden," aldus het Fed-rapport. (Verslaggeving door Lindsay Dunsmuir; Bewerking door Andrea Ricci)