De Chileense staatsmijnbouwer Codelco is van plan om in het eerste kwartaal van volgend jaar een partner te selecteren voor een toekomstig lithiumproject in een van de beste zoutvlakten van het land, Maricunga, zei voorzitter Maximo Pacheco maandag.

Codelco, Chili's grootste koperproducent, gaat lithium winnen in het kader van het mandaat dat de regering van president Gabriel Boric vorig jaar aankondigde om de rol van de staat in de Chileense lithiummijnbouw, de op één na grootste ter wereld na Australië, te vergroten.

Het nieuwe project in Maricunga komt nadat Codelco haar aanwezigheid in de zoutvlakte verhoogde tot ongeveer 65% na de voltooiing van haar aankoop van het Australische Lithium Power International in maart.

Pacheco zei in een interview dat Codelco Rothschild heeft ingehuurd om tot het einde van het jaar te zoeken naar geïnteresseerde bedrijven en dat de geselecteerde partner een aandeel van 49% in het project zal krijgen.

Codelco streeft ook naar een joint venture met het Chileense SQM in de Atacama zoutvlakte, de beste lithiumexpert ter wereld vanwege de hoge concentratie van het ultralichte metaal, dat essentieel is voor de overgang naar groene energie.

Pacheco zei dat de bedrijven "zeker" een deadline van 31 mei zullen halen nadat de datum twee maanden was verschoven, en zei dat de onderhandelingen waren bemoeilijkt door uitgebreide due diligence en dialoog met gemeenschappen die bezorgd zijn over de lokale watervoorziening.

Verschillende lokale groepen zeiden maandag dat ze zich terugtrokken uit de besprekingen, waaraan 18 gemeenschappen deelnemen, omdat ze niet de indruk hadden dat de bedrijven te goeder trouw probeerden te onderhandelen en ze het niet eens waren met de andere inheemse groepen.

Als onderdeel van een voorlopige overeenkomst stemde SQM ermee in om haar concessies in de Maricunga over te dragen aan Codelco, en Pacheco zei dat SQM niet in aanmerking zou komen voor het Marciunga-project vanwege haar focus in de Atacama.

De winnaar, zei Pacheco, hoeft niet per se een strategie voor directe lithiumextractie (DLE) aan te bieden - de technologieën die een alternatief bieden voor waterintensieve verdampingsvijvers en die nog grotendeels onbewezen zijn.

"We realiseren ons dat we moeten overstappen van traditionele verdampingstechnologieën naar andere technologieën met minder impact op het milieu. En we weten dat we dit geleidelijk moeten doen," zei hij.

"We kunnen niet meteen op de eerste dag beginnen met volledige DLE."

Tijdens zijn toespraak op de CRU World Copper Conference en CESCO Week, de grootste jaarlijkse bijeenkomst van leidinggevenden en analisten uit de sector, zei Pacheco dat het bedrijf dit jaar ook $4 miljard uittrekt om de koperproductie te stimuleren, die in 2023 een kwart eeuw geleden een dieptepunt bereikte.

In het Teniente complex zijn de werkzaamheden om de Andesita mijn te openen voor 40% voltooid en de productie zal naar verwachting eind oktober beginnen, terwijl Codelco in Chuquicamata verwacht dat het een jaar zal duren voordat haar aanvraag voor een milieuvergunning voor upgrades, die in januari werd ingediend, wordt goedgekeurd.

"We zijn vier megaprojecten aan het bouwen en ontwikkelen om onze productie te kunnen handhaven en verhogen, en dat heeft natuurlijk alle risico's die u zich kunt voorstellen," zei hij.

Of Codelco meer schuldfinanciering zal moeten zoeken, zal afhangen van de sterkte van de koperprijzen, zei hij. Hoewel hij weigerde een schatting te geven van de prijzen voor dit jaar, zei Pacheco dat de fundamentele marktfactoren er sterk uitzien, vooral omdat de energietransitie de vraag naar koper doet toenemen. (Verslaggeving door Daina Beth Solomon Bewerkt door Marguerita Choy)