Egypte heeft verschillende studenten gearresteerd die pro-Palestijnse boycots en solidariteitscampagnes probeerden te promoten, het nieuwste teken dat het geen ruimte wil laten voor activisme over de oorlog in Gaza, ondanks de groeiende officiële kritiek op Israël.

De studenten behoren tot de tientallen mensen die vastgehouden werden in verband met protesten tegen de militaire campagne van Israël. Sommigen van hen werden in oktober gearresteerd toen door de staat gesanctioneerde demonstraties oversloegen naar niet-geautoriseerde locaties, waaronder het Tahrirplein in Caïro.

Analisten zeggen dat de Egyptische autoriteiten vrezen dat demonstraties over het Israëlisch-Palestijnse conflict binnenlandse politieke dissidenten zouden kunnen aanwakkeren, die onderdrukt zijn in een breed onderdrukkingsbeleid dat al meer dan tien jaar duurt.

Volgens het Egyptian Initiative for Personal Rights (EIPR), een onafhankelijke groep die in Caïro is gevestigd, zijn er sinds het begin van de Gaza-oorlog in oktober minstens 125 mensen gearresteerd, waarvan er 95 nog steeds in voorarrest zitten op beschuldiging van onder andere lidmaatschap van een verboden groep of het verspreiden van vals nieuws.

Drie studenten werden eerder deze maand gearresteerd vanwege hun poging om een groep op te richten met de naam Students for Palestine, volgens Nabeh El Ganadi, een mensenrechtenadvocaat die twee van de studenten vertegenwoordigt. Onder hen is Ziad Bassiouny, een 22-jarige student aan een kunstinstituut in Gizeh.

Ongeveer 40 leden van de veiligheidstroepen werden ingezet om Bassiouny in zijn appartement te arresteren in de vroege uren van 9 mei, vertelde zijn moeder Fayza Hendawy aan Reuters.

"Ze richtten hun geweren op ons zodat niemand van ons zich kon bewegen," zei ze over de nachtelijke inval.

De studenten "riepen niet op tot protesten of iets dergelijks", zei ze. "Het is geen politieke groep, het zijn gewoon studenten die Egyptische studenten oproepen om zich achter Palestina te scharen en hun steun publiekelijk te tonen zoals de rest van de universiteiten wereldwijd."

De Egyptische staatsvoorlichtingsdienst reageerde niet op een verzoek van Reuters om commentaar, en een ambtenaar van het ministerie van Binnenlandse Zaken kon niet onmiddellijk worden bereikt.

Egyptische functionarissen hebben publiekelijk hun steun betuigd aan de Palestijnse rechten in de context van de oorlog, en hebben de militaire campagne van Israël sterk bekritiseerd. "Wat verbazingwekkend is, is dat dit hun officiële standpunt is," zei Hendawy.

HARDHANDIG OPTREDEN TEGEN ANDERSDENKENDEN NA MASSALE ONRUST

Mensenrechtengroeperingen zeggen dat tienduizenden mensen uit het hele politieke spectrum van Egypte zijn gearresteerd wegens afwijkende meningen sinds 2013, toen de toenmalige legerleider Abdel Fattah al-Sisi de afzetting leidde van president Mohamed Mursi van de Moslim Broederschap, die het jaar daarvoor vrij was gekozen na langdurige onrust van de "Arabische Lente".

Hamas, de regerende Palestijnse islamistische groepering in Gaza, is een uitloper van de Broederschap en Egypte hielp Israël met het opleggen van een blokkade aan Gaza nadat Hamas in 2007 de controle over het gebied had overgenomen.

Aanhangers van Sisi, die sinds 2014 president is, zeggen dat het veiligheidsoptreden nodig was om Egypte te stabiliseren en dat de rechterlijke macht onafhankelijk is. Ambtenaren zeggen dat ze stappen hebben ondernomen om rechten te beschermen en politieke participatie uit te breiden, hoewel critici zeggen dat de maatregelen grotendeels cosmetisch zijn.

Openbare demonstraties zijn over het algemeen verboden.

Negentien activisten werden eind april vastgehouden toen ze een bijeenkomst hielden voor een kantoor van de Verenigde Naties in Caïro om solidariteit te tonen met vrouwen in Gaza en Soedan, voordat ze op borgtocht werden vrijgelaten, volgens EIPR. Eerder in de maand hielden veiligheidstroepen mensen aan bij een protest in het centrum van de hoofdstad, waar leuzen werden geroepen die Sisi bekritiseerden.

Ganadi, de mensenrechtenadvocaat, zei dat de arrestaties pasten in een patroon van autoriteiten die proberen georganiseerde bewegingen te blokkeren, waaronder beroeps- en studentenverenigingen.

"Niemand doet iets, maar het zou kunnen, dus aangezien ze iets zouden kunnen doen en dit iets is dat op tafel ligt, waarom zouden we ze dan niet arresteren of ter verantwoording roepen?" zei hij.