De saga rond de aluminiumvoorraden van de London Metal Exchange (LME) nam vorige maand een onverwachte wending.

In april draaide alles om Russisch metaal.

Het meest recente sanctiepakket van de VS verbood beurzen om Russisch aluminium te accepteren dat na 12 april was geproduceerd. De LME moest haar regels aanpassen om te voorkomen dat handelaren bestaande voorraden van Russisch metaal op een creatieve manier op de loop zouden sturen.

De dreiging dat meer Russisch metaal dat voor de sluitingsdatum werd geproduceerd, aan de LME zou worden geleverd, doemde groot op.

En inderdaad, op 9 mei vond er een enorme voorraaddump plaats. De warranting van 425.575 ton op één dag was enorm, zelfs volgens de normen van de LME-aluminiummarkt. De omgekeerde annulering van 137.050 ton voorraden op dezelfde dag maakte het nog groter.

Maar bijna al het metaal was Indiaas en niet Russisch en de actie vond plaats in de Maleisische haven Klang en niet in de Zuid-Koreaanse haven Gwangyang, het favoriete LME-leverpunt voor aluminium van Russische merken.

Nog eens 226.950 ton volgde in de daaropvolgende twee weken.

Kopers hebben snel opgenomen wat geleverd werd. Degenen die hun metaal willen verplaatsen, kunnen echter te maken krijgen met een wachtrij van 159 dagen.

Dat was natuurlijk ook de bedoeling van de voorraaddump. De opslagdynamiek lag aan de basis van het Russische spel in april en ligt aan de basis van de huidige voorraadschommelingen.

Dat is altijd zo als er te veel aluminium is.

EEN WINSTGEVENDE WACHTRIJ

De enorme leveringen van vorige maand gingen naar één magazijnexploitant in Port Klang.

De loodsen van ISTIM UK Ltd ontvingen in mei in totaal 652.525 ton aluminium, volgens het laatste maandelijkse magazijnrapport van de LME.

Ongeveer 250.000 ton werd tegen het einde van de maand geannuleerd, waardoor het totale geannuleerde tonnage van ISTIM op 458.375 ton kwam. De massale overdracht van metaal heeft geleid tot de langste wachtrij voor het uitladen sinds juni 2021.

Waarom is zoveel recent geleverd metaal weer op weg naar buiten? Omdat de nieuwe eigenaars vastzitten aan een opslagovereenkomst waarbij de huur wordt verdeeld tussen ISTIM en de entiteit die het metaal heeft geleverd, naar verluidt handelshuis Trafigura.

De enige manier om die deal te verbreken is om de warrants te annuleren en het metaal fysiek te verplaatsen naar een andere opslagexploitant. Velen doen precies dat, omdat ze blijkbaar denken dat de kosten van het in de wachtrij staan de moeite waard zijn.

De inkomsten die gegenereerd kunnen worden uit een load-out wachtrij zijn niet meer wat ze waren in de jaren 2010, toen maandenlange wachttijden om aluminium uit Detroit te krijgen de relatie tussen LME en fysieke marktprijzen verstoorden.

De beurs heeft haar regels aangescherpt met snellere uitlaadtijden en een maximum aan de inkomsten die in rekening kunnen worden gebracht voor metaal dat in de wachtrij staat.

Maar een wachtrij is nog steeds een winstgevende zaak voor de magazijnexploitant, die de verwachte inkomsten kan gebruiken om metaal te lokken met een huurdeal in de wetenschap dat de nieuwe eigenaars zich zo snel mogelijk naar de uitgang zullen haasten.

ISTIM gebruikt dit model al vele jaren en heeft van Port Klang een centrum van liquiditeit voor LME-aluminiumvoorraden gemaakt. Er waren slechts 10 maanden in de periode 2019-2023 waarin er geen laadrij stond bij ISTIM. Meestal was het een opstopping van aluminium.

De actie van vorige maand past in een historisch patroon van overtollig aluminium dat naar de Maleisische opslagplaatsen van ISTIM stroomt, alleen om geannuleerd te worden en weer te worden uitgeladen.

RUSSISCHE RIDDEL

De garantieactie van vorige maand in Port Klang zou de schaduwvoorraden in de Maleisische haven grotendeels moeten hebben uitgeput.

Eind april waren er bijna 687.500 ton van wat de LME "off-warrant" voorraden noemt in Port Klang. Dat is metaal dat wordt opgeslagen onder een magazijndeal met de optie van volledige LME-levering, een optie die vorige maand duidelijk werd afgeroepen.

Boven de aluminiummarkt hangt echter nog steeds de vraag of onverkocht Russisch metaal dat vóór 12 april is geproduceerd, zijn weg vindt naar de LME-opslagplaatsen.

De hoeveelheid Russisch metaal in LME-opslagplaatsen steeg in de loop van mei van 116.325 naar 246.950 ton. De LME telt alleen warranted voorraden in haar maandelijkse origins rapport en de stijging was grotendeels te wijten aan re-warranting en niet aan nieuwe warranting activiteiten.

Toen de LME haar Russische warrantingregels herwerkte om te voorkomen dat handelaren de sancties zouden ontduiken, werd bijna 89.000 ton eerder geannuleerd Russisch metaal opnieuw warranted in Gwangyang, waardoor het on-warrant totaal steeg.

De haven heeft sinds midden april geen leveringen meer onder warrant gezien. Slechts 1.875 ton Russisch metaal dat vóór 12 april werd geproduceerd, maar nog niet eerder in het LME-systeem was opgenomen, is tot nu toe opgedoken in het opslagnetwerk van de beurs.

TE VEEL ALUMINIUM?

Aluminium is een grote markt. Met een jaarlijkse primaire productie van 70 miljoen ton is het meer dan twee keer zo groot als de wereldwijde kopermarkt.

Het is ook een sector die gevoelig is voor overproductie, grote voorraden en een daaruit voortvloeiende behoefte aan voorraadfinanciers.

Opslagkosten zijn de belangrijkste variabele in de handel in voorradenfinanciering, wat betekent dat magazijnarbitrage soms belangrijker kan zijn dan fysieke arbitrage voor LME-prijzen.

Dat is vooral waar als er veel voorraad is, zoals nu het geval lijkt te zijn.

Degene die zoveel aluminium op de LME heeft gedumpt, was van mening dat er meer geld te verdienen valt met het spul in een pakhuisdeal dan op de fysieke markt.

Anderen zijn het daar misschien niet mee eens, maar het is de moeite waard om op te merken dat zelfs nu 47% van de LME-opslagvoorraden geannuleerd zijn en wachten op fysieke verscheping, de nabijgelegen spreads verder zijn opgelopen tot in het super-contango-gebied.

De benchmark LME cash-to-three-months periode < CMAL0-3> sloot maandag op een contango van $63 per ton, de grootste sinds minstens 15 jaar.

Dat suggereert dat er nog steeds veel metaal boven de markt hangt, wat betekent dat er nog meer LME-voorraden verrassingen kunnen komen.

De hier geuite meningen zijn die van de auteur, een columnist voor Reuters (Redactie door David Evans)