De claim van Eduard Khudainatov dat hij de eigenaar is van de 106 meter lange Amadea is een uitdaging voor het Amerikaanse Ministerie van Justitie om permanent eigenaar te worden van het jacht, dat volgens hen eigendom is van de gesanctioneerde Russische miljardair Suleiman Kerimov.

"De heer Khudainatov is altijd de uiteindelijke eigenaar geweest ... en staat niet onder sancties van de Amerikaanse overheid," aldus de advocaten van Khudainatov in een aanklacht bij de federale rechtbank in Manhattan. "Als zodanig is (Amadea) niet verbeurd, aangezien het noch een onwettige activiteit vormt, noch afgeleid is van enige onwettige activiteit."

Khudainatov verliet Rosneft in 2013. De Amadea ligt aangemeerd in San Diego terwijl de eigendom ervan wordt uitgezocht.

Een woordvoerder van het U.S. Attorney's office in Manhattan, dat de verbeurdverklaring heeft aangevraagd, weigerde commentaar te geven.

De FBI zei in een beëdigde verklaring in Fiji, waar de Amadea afgelopen mei in beslag werd genomen op grond van een Amerikaans bevel, dat Khudainatov werd gebruikt als stroman om de echte eigenaar van het jacht te verbergen.

De inbeslagname van de Amadea kwam op een moment dat Washington de sancties verhoogde tegen mensen die dicht bij de Russische president Vladimir Putin staan, om Moskou onder druk te zetten zijn oorlog in Oekraïne te stoppen.

Volgens aanklagers bezit Kerimov, die in 2014 en 2018 door het Amerikaanse ministerie van Financiën werd bestraft voor Russische activiteiten in Syrië en Oekraïne, het jacht via een reeks lege vennootschappen.

Kerimov en zijn familie zijn volgens het tijdschrift Forbes $10,7 miljard waard, nadat hij zijn fortuin vergaarde via de Russische goudmijn Polyus, hoewel hij niet langer aandeelhouder is.

In een aanklacht voor verbeurdverklaring vorige maand, zeiden aanklagers dat Kerimov de Amadea in 2021 kocht en vervolgens sancties overtrad door meer dan $1 miljoen aan onderhoudsbetalingen door te sluizen via Amerikaanse financiële instellingen.

Mocht de Amerikaanse overheid controle krijgen over de Amadea, dan zou het waarschijnlijk geveild worden, waarbij de verkoopopbrengst naar Oekraïne zou gaan.

U.S. District Judge Dale Ho heeft een eerste conferentie gepland voor 10 januari 2024.