Een jaar nadat president Luiz Inacio Lula da Silva een humanitaire crisis onder de Yanomami uitriep en zero tolerance zwoer voor illegale mijnbouw, waarschuwen milieuhandhavers dat Brazilië de zwaarbevochten vooruitgang van vorig jaar in gevaar brengt, toen ongeveer 80% van de ruwweg 20.000 wildjagers uit het reservaat ter grootte van Portugal werd verdreven.

Terwijl het Braziliaanse leger zijn steun aan het overheidsoptreden heeft teruggeschroefd, zijn de goudzoekende mijnwerkers teruggekeerd, zeggen ze, en maken ze nieuwe invallen in het land van de Yanomami.

Volgens het Braziliaanse ministerie van Volksgezondheid zijn er vorig jaar 308 Yanomami gestorven aan ziektes, ondervoeding en geweld, waarvan 50% kinderen onder de vier jaar. Het aantal sterfgevallen door malaria, dat door de mijnwerkers wordt ingevoerd, verdubbelde in 2023 ten opzichte van 2022.

De aanwezigheid van gewapende mijnwerkers heeft de Yanomami ook afgeschrikt van het planten van maniok, hun hoofdvoedsel samen met riviervis, en heeft het wild waarop ze kunnen jagen verminderd.

Tijdens een bezoek van Reuters aan het gebied van de Yanomami in december en januari zeiden agenten van het milieubeschermingsagentschap Ibama dat ze nu alleen strijden tegen de mijnwerkers nadat de cruciale militaire steun was teruggeschroefd.

Het Braziliaanse leger verminderde de operaties halverwege 2023 en stopte met het vervoer van brandstof voor de helikopters van Ibama naar vooruitgeschoven bases in het reservaat, waardoor hun bereik over het reusachtige gebied beperkt werd. De luchtmacht heeft geen vliegverbod afgedwongen, ondanks het bevel van Lula in april, terwijl de marine niet genoeg doet om de rivieren te blokkeren die voor de mijnwerkers de belangrijkste toegang vormen voor machines en voorraden, aldus drie Ibama-medewerkers.

Het leger, de marine en de luchtmacht van Brazilië hebben niet gereageerd op verzoeken om commentaar.

Het ondoeltreffende vliegverbod heeft geleid tot een groeiend aantal ongeregistreerde piloten die mijnwerkers naar Yanomami-land vliegen en vervolgens de grens oversteken om zich in Venezuela in veiligheid te brengen wanneer ze onderschept worden door Ibama-helikopters, zei Ibama-piloot Carlos Alberto Hoffmann. De regering van Venezuela reageerde niet op een verzoek om commentaar.

"De staat is vandaag de dag niet effectief aanwezig op het grondgebied van de Yanomami en we zien de illegale mijnbouw terugkeren," zei Hugo Loss, Ibama's hoofd van handhavingsoperaties. Zonder meer militaire steun, voegde hij eraan toe, "zullen we al het werk van dit jaar verliezen."

Een fotograaf van Reuters bracht een week door op het land van de Yanomami, waar hij samen met een elite-eenheid van Ibama per helikopter naar mijnbouwkampen dook om baggerpompen, vliegtuigen en andere mijnbouwbenodigdheden te vernietigen. Mijnwerkers sloegen op de vlucht bij het horen van naderende helikopters en de gewapende Ibama-agenten achtervolgden achterblijvers de jungle in om ze te arresteren.

De fotograaf bezocht ook de medische post van Auaris bij de Venezolaanse grens, waar naakte Yanomami-kinderen, met door ondervoeding opgezwollen buiken, weer gezond werden gemaakt.

"De meeste mijnwerkers waren al weg, maar ze komen nu terug," vertelde Yanomami sjamaan Davi Kopenawa, die door zijn activisme het door de overheid beschermde Yanomami-gebied in 1992 hielp creëren, aan Reuters. "Illegale mijnbouw is zo slecht voor ons."

Naast het vergiftigen van rivieren en het verspreiden van ziektes, stimuleert de terugkeer van de gouddelvers criminele groepen die drugs en hout verhandelen in het Amazonegebied, waardoor Lula's belofte om de openbare orde daar te herstellen en de ontbossing tegen 2030 te stoppen, ondermijnd wordt.

Mijnwerkers die door speciale Ibama-troepen werden gearresteerd en geboeid, zeiden dat ze arm waren en een inkomen uit de goudwinning nodig hadden om hun families te kunnen voeden. De meesten werden uit het reservaat verwijderd en vrijgelaten, en de politie zei dat ze nu op zoek zijn naar de geldschieters die de goudzoekers gefinancierd hebben.

De vernietiging van het regenwoud was duidelijk te zien aan de gapende kuilen van zo'n vijf meter diep in mijnlocaties die van bomen waren ontdaan, samen met tientallen vijvers waar baggerslib in rivieren werd gepompt, waardoor het ongerepte water fel oranje kleurde van de modder.

"Dit is oorlog omdat er mensen sterven. Honderden Yanomami zijn gestorven in de humanitaire crisis, en dat zijn ook Brazilianen," zei Felipe Finger, hoofd van de speciale eenheid van de Ibama-troepen.

Volgens de volkstelling van 2022 wonen er 30.000 mensen van de Yanomami en verwante Ye'kwana in het reservaat, waaronder groepen die weinig of geen contact hebben met buitenstaanders.

Ibama-chef Rodrigo Agostinho zei in een verklaring aan Reuters dat het milieuagentschap de strijd tegen de illegale mijnbouw op het land van de Yanomami niet zal opgeven, ondanks de uitdagingen.

"We zijn ons bewust van de bestaande tegenslagen en we erkennen de aanhoudende aanwezigheid van illegale mijnwerkers in het gebied," zei hij.

Lula hield op 22 december een kabinetsvergadering waaraan ook commandanten van de strijdkrachten deelnamen, waar hij benadrukte dat het verwijderen van illegale mijnwerkers een prioriteit van de regering was, volgens het hoofd van het inheemse beschermingsagentschap Funai, Joenia Wapichana.

Vorige week heeft de regering van Lula 1,2 miljard reais (245 miljoen dollar) toegezegd voor de veiligheid van en hulp aan de Yanomami, en de directeur-generaal van de federale politie, Andrei Rodrigues, zei dat de Braziliaanse regering haar volle gewicht in de strijd moet gooien om de inheemse bevolking te verdedigen.

Op woensdag kondigde de federale politie de start aan van een nieuwe operatie tegen illegale mijnbouw in het gebied van de Yanomami en zei in een verklaring dat ze de steun zullen krijgen van de strijdkrachten.

Sydney Possuelo, de Braziliaanse topexpert op het gebied van geïsoleerde inheemse stammen, hielp bij de oprichting van het Yanomami-reservaat en de verdrijving van zo'n 40.000 gouddelvers in 1992 toen hij aan het hoofd stond van Funai. De regering moet meer doen, zei hij in een interview.

"Ibama en de politie hebben daar gewoon niet genoeg personeel om van de mijnwerkers af te komen. De regering zegt dit alleen maar om te laten zien dat ze iets doet.

"De luchtmacht handhaaft het vliegverbod niet. Het leger en de marine doen niets."