Met een rooskleurig beeld van aandelen- en obligatiewinsten volgend jaar nu de heersende consensus, maken de voorspellers een indrukwekkende sprong in het geloof over drie belangrijke aannames - zachte economische landingen, forse renteverlagingen en inflatie boven het streefcijfer.

Te mooi om waar te zijn?

Een zachte landing - althans in de breedste zin van het woord die een gematigde recessie kan omvatten - lijkt een hoge lat te leggen na twee jaar van brutale kredietverkrapping. En toch, een heilige graal voor beleidsmakers, is zo'n uitkomst nu de lijm die de prognoses bindt en de meerderheid van de beleggers denkt.

Maar de grootste openbaring in de jaarlijkse vooruitzichten is misschien wel het idee dat centrale banken de rente dit jaar aanzienlijk zullen verlagen, zelfs als de inflatie nog steeds boven de doelstelling van 2% ligt.

Disinflatie, maar dan niet van het vlekkeloze soort - zoals de inmiddels vermoeide grap luidt.

Volgens Europa's grootste vermogensbeheerder Amundi zal de inflatie in de VS en de euro volgend jaar bijvoorbeeld op 2,6% blijven steken - en in 2025 boven de 2% blijven. Maar Amundi denkt nog steeds dat de Federal Reserve en de Europese Centrale Bank hoe dan ook meer dan 100 basispunten van de rente zullen afhalen in 2024.

"De inflatie zal net boven de streefcijfers blijven, maar de centrale banken zullen die uitkomst tolereren en hoe dan ook beginnen te versoepelen," vertelde Vincent Mortier, chief investment officer bij Amundi, aan verslaggevers.

Deutsche Bank ziet de Amerikaanse inflatie volgend jaar iets lager uitkomen op 2,1%, maar nog steeds boven de doelstelling ondanks een voorspelde 'milde' recessie - en ziet de Fed de rente tegen het einde van 2024 met maar liefst 175 basispunten verlagen.

Er is natuurlijk een intens bediscussieerde en genuanceerde kijk op het afnemende momentum in de kerninflatie - een gevoel dat de knelpunten aan de aanbodzijde na de pandemie eindelijk afnemen en dat de verwachtingen voldoende onder controle blijven om centrale banken in staat te stellen om te keren.

Bovendien kunnen centrale banken hun rentetarieven terugschroeven, maar ze nog steeds langer op een relatief 'restrictief' gebied boven de langetermijngemiddelden laten, zoals hun nieuwe mantra luidt.

En toch komen de langetermijnverwachtingen voor de inflatie in de markt overeen met de opvatting dat centrale banken er - misschien stilletjes - mee kunnen leven dat de inflatie iets boven het streefcijfer ligt, zelfs als ze het tegendeel beweren - deels als ruil voor het vermijden van een pijnlijke recessie.

Hoewel de inflatiepiek van de afgelopen twee jaar zich relatief goed heeft gedragen, blijven de vijf- en tienjarige inflatieverwachtingen op de inflatiegerelateerde obligatiemarkten steken op 2,2-2,3%. Inflatieswaps met een looptijd van vijf jaar en een termijn van vijf jaar staan op wel 2,55%.

Uit de meest recente Reuters-enquête onder economen bleek dat alle 100 ondervraagden verwachten dat alle belangrijke maatstaven voor de algemene en kerninflatie in de VS ten minste tot 2025 boven de 2% zullen blijven.

Toch zei 90% dat de Fed klaar was met het verhogen van de rente en verwachtte bijna 60% dat er halverwege dit jaar met verlagen zou worden begonnen. Bijna een vijfde van de ondervraagde banken verwacht zelfs dat de beleidsrente in de VS tegen december wordt verlaagd van de huidige 5,25-5,50% naar minder dan 4,0%.

VECHTEN TEGEN DE FED?

De beleidsmakers van de Fed zelf zien de inflatie volgend jaar ook niet terugkeren naar het streefcijfer - met hun mediane prognose van de kern-PCE-meter uit de meest recente kwartaalvoorspellingen van 2,6% tot volgend jaar en nog steeds 2,3% in 2025.

Maar ook heeft de Fed, althans retorisch, een nieuwe renteverhoging nog niet van tafel geveegd en voorspelt zij slechts een renteverlaging van maximaal een kwart punt tegen het einde van 2024.

Dus wat geeft het? Zal de bijna heilige belofte van de centrale bank om terug te keren naar het beloofde land van 2% of minder inflatie op het laatste moment worden vervalst en stilletjes terzijde worden geschoven?

De Amerikaanse econoom Jan Hatzius van Goldman Sachs kondigt successen aan in de dynamiek aan de aanbodzijde die de haviken van de centrale banken in bedwang zullen houden, door te wijzen op het feit dat het aantal vacatures is gedaald zonder dat de werkloosheid aanzienlijk is gestegen - zoals de zogenaamde "Beveridge-curve" zou hebben gesuggereerd - en waardoor de loonstijging weer is afgenomen zonder dat er een grote recessie is ontstaan.

"De desinflatie van vorig jaar moet inderdaad nog verder oplopen," zei hij, waarbij hij de kerninflatie van 2-2,5% als "in grote lijnen consistent" met de doelstellingen bestempelde, maar ook een renteverlaging van slechts een kwartpunt volgend jaar zag zitten.

"De meest nieuwe reden voor optimisme over de groei is dat centrale banken, omdat ze geen recessie nodig hebben om de inflatie naar beneden te krijgen, hun best zullen doen om er geen te krijgen," schreef Hatzius.

En hoewel Goldman misschien een van de meer voorzichtige huizen is wat betreft de beleidsrente, is het deze gehoopte ommezwaai van de Fed naar het tweede van haar mandaten - het maximaliseren van de werkgelegenheid - die beleggers waarschijnlijk aanmoedigt om door de retoriek over een strikte doelstelling heen te kijken.

Teruggrijpend op de bankencrash en recessie van 2008, bestudeerden de economen David Blanchflower - een voormalig beleidsmaker van de Bank of England - en Alex Bryson de beste voorlopende indicatoren van een naderende recessie en wezen erop dat Fed-beleidsmakers 15 jaar geleden hun doel ver voorbijschoten.

De notulen van Fed-vergaderingen van augustus 2008 suggereerden dat de volgende stap van de centrale bank waarschijnlijk een verkrapping zou zijn - een maand voordat Lehman Brothers crashte, waardoor de Fed gedwongen werd om de rente weer te verlagen van 2% naar 0,25% en een ongekende campagne voor het opkopen van obligaties te starten.

Bovendien is de recente hernieuwde aandacht voor de zogenaamde "Sahm Rule" als een real-time Amerikaanse recessie-indicator goed gefundeerd op basis van de geschiedenis, aldus Blanchflower en Bryson, en kan deze een betere leidraad zijn voor een ommezwaai dan Fed-verklaringen.

De formule werd vóór de pandemie ontwikkeld door Fed-econoom Claudia Sahm als een mogelijke vuistregel voor het activeren van uitkeringen en suggereert dat er een recessie aan de gang is wanneer het voortschrijdend gemiddelde van de werkloosheidsgraad over drie maanden een half punt boven het laagste punt van de voorgaande 12 maanden uitstijgt.

Op dit moment is het werkloosheidscijfer maar liefst 0,33 procentpunt - het hoogste in 2,5 jaar en een stijging ten opzichte van zes maanden geleden, toen het bijna nul was.

Als de Fed dit net zo nauwlettend in de gaten houdt als de markten nu lijken te doen, dan kan het loonstrookrapport van volgende week in november nog belangrijker zijn dan normaal en een verklaring vormen voor de agressievere renteverlagingen die voor volgend jaar zijn gepland.

De hier geuite meningen zijn die van de auteur, een columnist voor Reuters