Premier Rishi Sunak heeft Hampton Court, een 16e-eeuws paleis dat bekend staat om zijn doolhof, uitgekozen als gastheer voor een topontmoeting waar hij zal proberen de gunst van investeerders terug te winnen die gedesoriënteerd zijn geraakt door de wendingen in het Britse beleid.

Groot-Brittannië probeert zijn positie als Europa's belangrijkste bestemming voor directe buitenlandse investeringen (BDI) terug te winnen van Frankrijk en Sunak zal hen volgende week moeten verzekeren van de leidende hand van de regering en van het feit dat het beleid geen doodlopende wegen meer zal bewandelen.

Jaren van politieke onrust - met vijf premiers en een non-stop ministeriële carrousel sinds de Brexit-stemming in 2016 - hebben de reputatie van Groot-Brittannië als een stabiele investeerder geschaad.

In de hoop een Frans evenement in het schitterende paleis van Versailles in mei te evenaren, waar president Emanuel Macron 13 miljard euro ($14,2 miljard) aan toezeggingen binnenhaalde, zal Sunak zijn zakelijke publiek aansporen om hetzelfde vertrouwen in Groot-Brittannië te tonen.

Maar het zal wel even duren voordat ze overtuigd zijn.

Groot-Brittannië heeft het roer omgegooid op belangrijke beleidsterreinen, waaronder de vennootschapsbelasting, de netto nul-dienstregeling, een groot hogesnelheidsspoorwegproject en het beleid voor offshore en onshore windenergie.

Sommige managers zeggen dat het land, dat lang een magneet is geweest voor directe buitenlandse investeringen, hen gewoon voor lief heeft genomen. Anderen vertelden in een officieel onderzoek dat ze moeite hadden om door het "trage en omslachtige" systeem van het land te navigeren.

"Het Verenigd Koninkrijk is minder goed in staat om kapitaal aan te trekken in verschillende sectoren," zei Jack Paris, hoofd van InfraRed Capital Partners, dat 14 miljard dollar aan aandelen beheert in infrastructuuractiva in 18 landen.

"Dingen als belastingaftrek, subsidies: ze moeten hand in hand gaan om privékapitaal aan te trekken," vertelde Paris aan Reuters, eraan toevoegend dat zijn bedrijf voorzichtig was met investeren in een onderneming voor verwarming en energie-efficiëntie in Groot-Brittannië in afwachting van duidelijkheid over de regelgeving.

De Britse minister van Financiën Jeremy Hunt kondigde woensdag belastingprikkels voor de lange termijn aan om bedrijfsinvesteringen te stimuleren - de sleutel tot het versnellen van de trage economie - en steunde voorstellen om meer steun te geven aan buitenlandse bedrijven die in het land willen investeren.

SCHOK

Het aanzien van Groot-Brittannië onder buitenlandse investeerders begon rond 2016 te verzwakken toen de stemming om de Europese Unie te verlaten jaren van onzekerheid over de handelsbetrekkingen met het land veroorzaakte.

Naast de grotere concurrentie van landen als Duitsland en Frankrijk, werd het onlangs ook geconfronteerd met de Verenigde Staten die miljarden dollars aan subsidies voor hernieuwbare energie aanboden, een plan dat de EU ertoe aanzette om haar standpunt over staatssteun te versoepelen.

Accountantskantoor EY zegt dat het totaal aantal DBI-projecten naar Groot-Brittannië vorig jaar met 6,4% is gedaald tot 929, waarmee het land in Europa op de tweede plaats staat na Frankrijk met 1.259. Het land zakte naar de derde plaats wat betreft gepercipieerde aantrekkelijkheid, achter Duitsland en Frankrijk.

De totale bedrijfsinvesteringen zijn ook afgenomen. Groot-Brittannië staat slechts 4% boven het niveau van medio 2016, vergeleken met 8% in Duitsland, 28% in de Verenigde Staten en 30% in Frankrijk, zo blijkt uit een analyse van de OESO-gegevens door Reuters.

Alina Osorio, het hoofd van Fiera Infrastructure dat activa heeft in Groot-Brittannië op het gebied van zonne-energie, glasvezel, afval en veerboten, zei dat haar beleggers regelmatig hun bezorgdheid uiten over de blootstelling aan het land met zijn stagnerende economie en veranderende beleid.

Groot-Brittannië kon "niet op zijn lauweren gaan zitten en zeggen, nou ja, in het verleden wilde iedereen in Groot-Brittannië investeren en daarom is dit de manier waarop het zal gaan," zei ze.

Mikhail Taver van het in Delaware gevestigde Taver Capital, een wereldwijd durfkapitaalfonds dat zich richt op AI-investeringen, vatte Groot-Brittannië samen als "logistiek zeer goed, aspiraties goed, economie gemiddeld, beleidsrisico onzeker".

UPGRADE

Groot-Brittannië, dat gebukt gaat onder de schulden na de COVID-19 pandemie, moet dringend zijn verouderende infrastructuur upgraden en de digitalisering en elektrificatie van zijn economie stimuleren.

Zowel de regering van Sunak als de oppositiepartij Labour, die in de peilingen 20 punten voorsprong heeft in de aanloop naar de verkiezingen die volgend jaar worden verwacht, zeggen dat ze privékapitaal willen aantrekken.

Maar bedrijven en investeerders zeggen dat de focus van de regelgevende instanties op het beperken van de kosten voor de rekeningbetaler in sectoren zoals water, telecom en energie de investeringen heeft afgeremd.

Zonder duidelijke industriële strategie heeft Groot-Brittannië ad-hocsteun verleend. Dit jaar heeft het een financieel pakket aangeboden aan de Indiase Tata Group om een nieuwe fabriek voor batterijen voor elektrische voertuigen te helpen bouwen.

Richard Harrington, een voormalig minister, kreeg eerder dit jaar van de regering de opdracht om het BDI-beleid te herzien nadat Groot-Brittannië een aantal investeringen was misgelopen, waaronder medicijnmaker AstraZeneca die Ierland koos voor een nieuwe fabriek.

Harrington vertelde Reuters dat het idee dat de overheid kon vermijden betrokken te zijn bij het bedrijfsleven "volledig dood" was en dat andere staten "veel professioneler, veel gladder" waren met "een veel definitiever besluitvormingsproces".

De regering van Sunak heeft zijn idee van een conciërgedienst voor grote investeerders gesteund nadat velen hem hadden verteld dat ze zich "in de maling genomen" voelden en van departement naar departement werden gestuurd, zonder dat ze een beslissing over steun of subsidies konden krijgen.

De Britse minister van Investeringen, Dominic Johnson, zei dat de regering tijdens de bijeenkomst op 27 november in de luisterstand zou staan om te horen hoe ze hindernissen uit de weg kan ruimen.

"Het is een competitieve wereld," zei Johnson tegen Reuters. "Om stil te blijven staan, moeten we heel hard blijven rennen." ($1 = 0,9168 euro) (Geschreven door Kate Holton; Aanvullende rapportage door Sinead Cruise en Andy Bruce; Bewerking door Alexander Smith)