NetJets, de luxevliegtuigeenheid van Berkshire Hathaway Inc. van miljardair Warren Buffett, heeft haar 3.400 leden tellende pilotenvakbond aangeklaagd wegens smaad vanwege uitspraken over haar inzet voor veiligheid en het opleiden van piloten.

De rechtszaak die maandag werd aangespannen in een staatsrechtbank in Columbus, Ohio, waar NetJets is gevestigd, eist een niet nader genoemde schadevergoeding.

De rechtszaak volgt op jaren van vaak controversiële relaties tussen de luchtvaartmaatschappij en de NetJets Association of Shared Aircraft Pilots.

"NJASAP staat achter de zorgen die we hebben geuit over de training van piloten en de veiligheids- en onderhoudscultuur - zorgen die de afgelopen maanden alleen maar groter zijn geworden," zei de voorzitter van de vakbond, Pedro Leroux, woensdag. "Wij zien de rechtszaak als een poging om ons het zwijgen op te leggen."

NetJets noch haar advocaten hebben onmiddellijk gereageerd op verzoeken om commentaar.

Buffett vliegt op vliegtuigen van NetJets en vertelde aandeelhouders van Berkshire in 2015 "dat we geen enkele anti-vakbondsagenda hebben".

NetJets beschuldigde haar vakbond van het doen van valse en lasterlijke uitspraken via persberichten, krantenadvertenties en sociale media om haar reputatie bij klanten, werknemers en het publiek te beschadigen.

De vakbond zei dat in de verklaringen onder andere werd gesuggereerd dat het vluchtplanningssysteem van NetJets defect was, deels omdat het vliegtuigen in gevaarlijk weer kon sturen, en dat het bedrijf meer gaf om geld besparen dan om veiligheid.

NetJets maakte ook bezwaar tegen een advertentie van 26 januari 2024 in de Wall Street Journal waarin verwezen werd naar de recente klap op een cabinepaneel in een vliegtuig van Alaska Airlines en waarin stond: "NetJets-eigenaars: Wat als u uit uw raam keek en een paneel van het vliegtuig zag?"

Het bedrijf maakte ook bezwaar tegen suggesties dat nieuwe piloten ongekwalificeerd zouden zijn omdat ze "voornamelijk" vliegervaring opdeden in kleine vliegtuigen en onvoldoende getraind werden door NetJets-instructeurs.

In april 2023 klaagde de vakbond NetJets aan voor vermeende verstoring van haar communicatie over contractonderhandelingen.

Een federale rechter in Columbus verwierp die zaak in januari, met de mededeling dat hij niet bevoegd was en dat NetJets "de vakbond geen fundamentele slag heeft toegebracht".

Berkshire, gevestigd in Omaha, Nebraska, had aan het eind van het jaar 396.440 mensen in dienst, waaronder 8.349 bij NetJets. De meesten zijn niet bij een vakbond aangesloten.

De zaak is NetJets Inc. e.a. tegen NetJets Association of Shared Aircraft Pilots, Court of Common Pleas, Franklin County, Ohio, nr. 24CV004374.