Een door de rechtbank aangesteld panel heeft vrijdag aanbevolen hoe de $2,13 miljard aan juridische vergoedingen uit landelijke schikkingen van de farmaceutische industrie over de Amerikaanse opioïdencrisis moet worden verdeeld, waarbij topadvocatenkantoren honderden miljoenen dollars zullen ontvangen.

Het panel gaf de nationale firma Motley Rice het grootste aandeel, met 18,6% van de fondsen, of 396 miljoen dollar. Andere kantoren met een groot aandeel zijn het in New York gevestigde Simmons Hanly Conroy, met 11,4%, of $244 miljoen; het in Californië gevestigde Robbins Geller Rudman & Dowd, met 8,2%, of $174 miljoen; en het in Californië gevestigde Lieff Cabraser Heimann & Bernstein, met 5,65%, of $120 miljoen.

De $2,13 miljard aan vergoedingen komt uit schikkingen van in totaal meer dan $46 miljard die medicijnfabrikanten, distributeurs en apotheken hebben getroffen om rechtszaken te beslechten van lokale en inheemse Amerikaanse stamoverheden die hen beschuldigen van het aanwakkeren van een epidemie van opioïde verslaving.

Het geld werd opzij gezet als een zogenaamd gemeenschappelijk benefietfonds, om advocatenkantoren te compenseren voor werk dat ze deden ten voordele van alle eisers in de rechtszaak.

U.S. District Judge Dan Polster, die sinds 2017 toezicht houdt op de wijdvertakte opioïde rechtszaak, bepaalde vrijdag ook dat kantoren tot 21 juni de tijd hebben om in beroep te gaan tegen de aanbevelingen van het panel voordat deze definitief worden.

De vergoedingen komen voort uit schikkingen met geneesmiddelenproducenten Johnson & Johnson, AbbVie en Teva Pharmaceutical Industries; distributeurs Cencora, McKesson en Cardinal Health; en apotheken CVS, Walgreens Boots Alliance en Walmart.

Ze omvatten niet een schikking van maximaal $6 miljard met de failliete OxyContin-maker Purdue Pharma, die gefinancierd wordt door de eigenaars van de Sackler-familie van dat bedrijf in ruil voor een schild tegen toekomstige rechtszaken. Het Amerikaanse Hooggerechtshof bekijkt momenteel of die schikking legaal is.

De schikkingen voor opioïden, met inbegrip van zowel de landelijke schikkingen als de afzonderlijke overeenkomsten waarover door individuele staten is onderhandeld, bedragen nu in totaal meer dan $50 miljard. Veel staten en lokale overheden moeten echter nog gedetailleerde plannen ontwikkelen over hoe ze het geld zullen besteden om de schade die door opioïden wordt veroorzaakt, te herstellen.

Volgens gegevens van de U.S. Centers for Disease Control and Prevention stierven tussen 1999 en 2023 meer dan 800.000 mensen aan een overdosis opioïden. De aanklagers in de rechtszaken zeggen dat geneesmiddelenfabrikanten de risico's van de medicijnen bagatelliseerden en dat distributeurs en apotheken rode vlaggen negeerden dat ze werden omgeleid naar illegale kanalen. (Verslaggeving door Brendan Pierson in New York, Bewerking door Alexia Garamfalvi en David Gregorio)