Alphabet's Google en augmented reality startup Magic Leap gaan een strategisch technologisch partnerschap aan en werken aan het bouwen van meeslepende ervaringen die de fysieke en digitale werelden vermengen.

Magic Leap liet donderdag in een blogbericht weten dat de twee bedrijven een partnerschap zijn aangegaan. Een woordvoerder van Google bevestigde de overeenkomst.

Hoewel er weinig details zijn, draagt de aankondiging bij aan de signalen dat Google mogelijk een terugkeer plant naar de markt voor augmented en virtual reality (AR/VR) technologieën die het tot nu toe grotendeels heeft overgelaten aan rivalen Meta en Apple. De samenwerking zou de expertise van het in Florida gevestigde Magic Leap op het gebied van optica en de productie van apparaten combineren met de technologieplatformen van Google, aldus Magic Leap.

"We hebben tot nu toe een paar verschillende versies van augmented reality-apparaten verscheept, dus we leveren al dingen, en Google heeft een lange geschiedenis van platformdenken," vertelde Julie Larson-Green, Chief Technology Officer van Magic Leap, aan Reuters in een interview voorafgaand aan de aankondiging.

"Dus we denken, door onze expertise en hun expertise samen te voegen, dat er veel dingen zijn die we uiteindelijk zouden kunnen doen," zei ze.

Google is een investeerder in Magic Leap, dat voor het grootste deel in handen is van het Saudi-Arabische Public Investment Fund. De startup was een van de eerste favorieten op het gebied van AR-headsets, maar had moeite met het vinden van een niche voor consumenten en is onlangs begonnen met het onderzoeken van overeenkomsten om licenties te verlenen op haar technologie of onderdelen voor anderen te produceren. Magic Leap en Google wilden allebei niet zeggen of er verwacht werd dat de samenwerking een AR-apparaat voor consumenten zou opleveren. Google werkt sinds begin vorig jaar ook samen met Samsung Electronics om gemengde realiteitstechnologieën te ontwikkelen, waarvan de woordvoerder van Google zei dat dit niet veranderd was door de deal met Magic Leap. Larson-Green zei dat ze vooral graag wilde werken met een aantal van de "coole AI-koppelingen" met augmented reality die Google eerder deze maand tijdens zijn jaarlijkse ontwikkelaarsconferentie aankondigde.

In een video tijdens dat evenement toonde Google een AI-agent genaamd Project Astra door iemand een brilprototype te laten opzetten en de agent vragen te laten stellen over wat die persoon zag. De agent gaf antwoorden zowel in audiovorm als in de vorm van digitale tekst die op de brillenglazen werd weergegeven.

Die functionaliteit is vergelijkbaar met wat Meta van plan is voor zijn Ray-Ban Meta Smart Glasses, die vorig jaar een AI-assistent hebben toegevoegd en in april een software-update hebben ontvangen waardoor de agent objecten die de drager ziet in audiovorm kan identificeren.

EERSTE MOVER

Als Google weer AR-brillen gaat maken, zou dat weer een dramatische wending zijn in de af en aan relatie van het bedrijf met de technologie.

Google was meer dan tien jaar geleden de eerste in wat het als een AR-revolutie presenteerde, toen het zijn Google Glass-smartbril introduceerde. Het enthousiasme was toen zo groot dat het het apparaat onthulde in een uitgebreide demonstratie in 2012 waarbij skydivers de bril gebruikten om een sprong op een gebouw in San Francisco live te streamen.

Consumenten deinsden echter terug voor het onhandige ontwerp en de privacyproblemen van het product, tot het punt dat degenen die de bril droegen soms "glassholes" werden genoemd. Google trok zich in 2015 terug uit de consumentenmarkt en verliet later ook de zakelijke markt.

Twee jaar geleden kwam het bedrijf echter terug met een preview van een nieuwe bril die naar eigen zeggen realtime vertalingen van gesprekken in het Engels, Mandarijn, Spaans en Amerikaanse gebarentaal zou weergeven.

De toekomst van dat project werd in januari in twijfel getrokken, toen Google honderden werknemers in zijn hardwareafdelingen ontsloeg, waaronder de meerderheid van het AR-team. (Verslaggeving door Katie Paul; Bewerking door Kenneth Li en Muralikumar Anantharaman)