De CEO van Barclays, C.S. Venkatakrishnan, staat onder druk om deze maand met een plan te komen waarmee hij rusteloze aandeelhouders voor zich kan winnen die schreeuwen om een gestroomlijnd bedrijfsmodel en hogere, duurzamere rendementen voor een fractie van het risico.

De Britse bank heeft een van de laagste waarderingen van alle vergelijkbare banken, met aandelen die het afgelopen jaar met ongeveer 24% zijn gedaald, deels als gevolg van een forse verkoop van aandelen door een topbelegger, Qatar Holding, op 4 december.

Uit gegevens blijkt dat de bank het ook minder goed heeft gedaan dan de Britse bankenindexen en die van de eurozone.

Acht aandeelhouders die met Reuters spraken -- waaronder vier uit de top 20 -- zijn voorstander van het inkrimpen van de investeringsbank, het afstoten van belangen in kleinere bedrijven of het volledig afstoten van niet-kernactiviteiten, en het terugstorten van miljarden in hun zakken.

De CEO van Barclays, bekend als Venkat, heeft geluisterd. Tijdens zijn toespraak op het World Economic Forum in Davos vorige maand erkende hij de buitensporige bijdrage die de investeringsbank van Barclays aan de groepswinst had geleverd en beloofde hij het evenwicht en de duidelijkheid over de samenstelling van de bank te herstellen.

Maar met de wereldeconomie in beweging lijken kopers van bedrijven die de bank wil verkopen terughoudend.

De worsteling van de bank om geldschieters te vinden voor haar Britse betaalactiviteiten, waarover Reuters op 1 februari berichtte, dreigt de doelstellingen van Venkat en de hoop van aandeelhouders op een snelle ommekeer te bemoeilijken.

Barclays, een van de oudste bankmerken van Groot-Brittannië, mist focus volgens fondsbeheerders die zeggen dat ze onder de indruk zijn van het naar risico gewogen rendement.

"Het fundamentele probleem is dat deze bank niet saai genoeg is voor de meerderheid van de beleggers," zegt Sajeer Ahmed, portefeuillebeheerder bij Aegon Asset Management, dat Barclays-aandelen beheert.

"Het is een investeringsbank met een retailbank eraan vast. Het management heeft geprobeerd om de voordelen van diversificatie uit te leggen, maar dit ondersteunt de bottom line op dit moment gewoon niet," zei hij.

Veel banken hebben na de financiële crisis van 2008-9 hun meest risicovolle activiteiten gestroomlijnd, maar Barclays heeft zijn zinnen gezet op het uitbouwen van een trans-Atlantische investeringsbank van topklasse uit de as van Lehman Brothers.

De regelgeving die volgde op de crisis heeft het veel moeilijker gemaakt om geld te verdienen met investeringsbankieren, waardoor beleggers zich afvragen of het niet tijd is om die ambities terug te schroeven.

Barclays weigerde commentaar te geven.

De bank, die Boston Consulting Group inschakelde om te helpen met het herstelplan, moet dit op 20 februari presenteren.

HOGE RISICO'S, ONGELIJK RENDEMENT

De investeringsbank heeft lange tijd een centrale rol gespeeld in het universele bankmodel van Barclays, dat ook leningen aan consumenten en bedrijven omvat.

Maar volgens zes aandeelhouders weerspiegelt de lage waardering van de groep de hoge kosten en onvoorspelbare rendementen van de investeringsbank.

In de negen maanden tot september rapporteerde de Corporate & Investment Bank van Barclays kwartaalinkomsten tussen de 4 miljard en 3,1 miljard pond, met kwartaalkosten van ongeveer 2 miljard pond.

Het rendement op het tastbaar eigen vermogen (ROTE), een belangrijke maatstaf voor winstgevendheid, varieerde in deze kwartalen tussen 15,2% en 9,2%.

De divisie verbruikt 63% van de kapitaalreserves van de groep en levert rendementen die onder die van sectorgenoten liggen, aldus UBS-analist Jason Napier in een notitie van 11 januari.

Daarentegen besteedt BNP Paribas minder dan een derde van het groepskapitaal aan haar investeringsbank, terwijl UBS heeft gezegd niet meer dan 25% van de risicogewogen activa aan haar investeringsbankactiviteiten toe te wijzen.

Investment banking is als sector ook gevoelig voor ongelukken. In 2022 zorgde een blunder bij de verkoop van effecten in de V.S. ervoor dat de proces- en gedragskosten van de bank dat jaar stegen tot 1,6 miljard pond, van 400 miljoen pond het jaar daarvoor.

"Uitvoering is de sleutel", zegt Benjamin Toms, analist bij RBC. "Dit betekent geen ongelukken en een uitgave voor juridische procedures die eerder in de buurt komt van 100 miljoen pond dan van een miljard."

BELEGGERS VERLIEZEN VERTROUWEN

De koers-boekverhouding van Barclays, een maatstaf voor de marktwaardering ten opzichte van de activa, staat op 0,34 - vergeleken met 0,34 voor Deutsche Bank, 0,56 voor BNP Paribas, 0,82 voor HSBC en 0,95 voor UBS, gebaseerd op gegevens van LSEG op 8 februari.

Volgens beleggers weerspiegelt dit twijfels over de mix van activiteiten van Barclays en een groeiende consensus dat een slankere, eenvoudigere bank betere rendementen kan opleveren.

Barclays heeft kleinschalige activiteiten die een respectabel prijskaartje zouden kunnen krijgen als ze verkocht zouden worden, aldus vijf van de beleggers, die erop wezen dat verschillende van deze onderdelen waarschijnlijk niet meer dan nummer drie of vier in hun respectieve markten zouden worden.

De verkoop van Barclays' Consumer, Cards & Payments (CCP) unit zou worden verwelkomd, aldus vier van de aandeelhouders, waarbij één aandeelhouder suggereerde dat de internationale creditcardactiviteiten een "complexiteitskorting" op de totale waardering van de bank zouden toepassen.

Reuters maakte eerder melding van een breder onderzoek van de bank naar haar wereldwijde betalingsactiviteiten.

Kapitaal dat vrijkomt door de verkoop van activa kan worden gebruikt voor een genereuzer dividend- of terugkoopprogramma of kan opnieuw worden geïnvesteerd in activiteiten die vergoedingen opleveren, zoals vermogensbeheer, aldus drie beleggers.

"Naar mijn mening kunnen de aandelen alleen weer stijgen als de omvang van de bedrijfs- en investeringsbank aanzienlijk wordt teruggebracht en het bedrijf zich opnieuw richt op voorspelbare inkomstenstromen op basis van franchise," aldus Ed Firth, analist bij KBW.

Analisten van Jefferies verwachten dat Barclays een sterke verhoging van de kapitaalherverdeling zal voorstellen, tot ongeveer 7 miljard pond tegen eind 2025, om de kwakkelende aandelen een impuls te geven.

Er zijn tekenen dat short-sellers zich terugtrekken in de aanloop naar een mogelijke stap. Barclays staat sinds oktober niet meer in de top 10 van EMEA's meest shorted large-cap banken, zo blijkt uit onderzoek van gegevensbedrijf Hazeltree.

Beleggers die met Reuters spraken, verwachten dat de bank haar jaarlijkse ROTE-doelstelling van 10% zal verhogen naar 11% tot 13%. In 2023 haalde de Amerikaanse bank JP Morgan 21%.

"Ik denk dat mensen moeite hebben om te geloven dat hogere rendementen haalbaar en duurzaam zijn," zei Ben Ritchie, hoofd aandelen ontwikkelde markten bij Abrdn.

"Maar zodra bedrijven krediet krijgen voor consistente levering, is het een game-changer," zei hij.