De wereldwijde nikkelprijzen hebben mogelijk een bodem bereikt, volgens een analist van Macquarie die een marktherstel ziet onder invloed van de sterke vraag vanuit de staalsector en doordat het overschot aan ertsvoorraden afneemt nadat Indonesië de productievergunningen heeft vertraagd.

"Onze overtuiging is dat we de bodem hebben gezien, we hebben de aanbodaanpassingen gezien, we zien de onzekerheid in het toekomstige aanbod, en dat geeft ons veel steun waar de prijzen nu zijn," vertelde Macquarie-analist Jim Lennon deze week op een conferentie georganiseerd door Shanghai Metals Market in Jakarta.

Hij voorspelde dat de LME cash nikkelprijzen dit jaar $17.379 per ton zullen bedragen, een daling ten opzichte van $21.491 per ton vorig jaar.

Cash nikkel op de London Metal Exchange (LME) werd donderdag verhandeld op ongeveer $17.500 per ton.

De prijs zou kunnen opveren naar $20.500 per ton in 2025 en geleidelijk stijgen naar $23.000 per ton in 2028, zei Lennon.

Mijngoedkeuringen in topproducent Indonesië liepen dit jaar vertraging op voor verschillende mineralen, waaronder nikkel, waardoor de ertsvoorraden bij smelterijen daalden en sommige bedrijven gedwongen werden om erts uit de Filipijnen te importeren.

De Indonesische regering keurde productiequota, bekend als RKAB's, goed voor ongeveer 240 miljoen ton nikkelerts per jaar voor de komende drie jaar.

Dat is minder dan de 260 miljoen ton erts die de Indonesian Nickel Miner Association (APNI) voor dit jaar heeft geschat.

Vanaf deze week is er dit jaar slechts ongeveer 220 miljoen ton jaarlijkse productie goedgekeurd, wat leidt tot tekorten bij smelterijen, vertelde APNI secretaris-generaal Meidy Katrin Lengkey op dezelfde conferentie.

Smelters hebben hun ertsvoorraden "zeer, zeer drastisch" verminderd, zei Lennon van Macquarie.

"Als ik hoor wat we horen over de beperkingen in de ertsvoorraad, dan denk ik dat het (overaanbod van nikkelmetaal dit jaar) nu waarschijnlijk tussen de 50.000 en 100.000 ton zal liggen, in plaats van boven de 100.000 ton," zei Lennon, verwijzend naar de eerdere schatting van Macquarie.

Door de lage prijzen en stijgende kosten verlagen nikkelproducenten zoals BHP en Anglo-American ook hun productie, zei hij.

Over de vraag zei Lennon dat het primaire nikkelverbruik dit jaar wereldwijd naar verwachting met 8,9% zal toenemen tot 3,53 miljoen ton, vergeleken met de groei van 6,3% in het aanbod.

Paul White, secretaris-generaal van de International Nickel Study Group, vertelde de conferentie dat de primaire vraag naar nikkel dit jaar naar schatting met 7,9% zal toenemen, vergelijkbaar met vorig jaar.

De sterke productie van roestvrij staal in China en Indonesië zal de vraag naar nikkel ondersteunen, zeiden Lennon en White.

Lennon voegde eraan toe dat het nikkelverbruik in de batterijsector, dat vorig jaar stagneerde als gevolg van de hoge batterijvoorraden, in 2024 weer zal toenemen.

Jerome Baudelet, verkoop- en marketingdirecteur van nikkel & lithium bij de Franse mijnbouwer Eramet, zei dat de vraag naar nikkel voor batterijen naar verwachting zal stijgen naar 2,7 miljoen ton in 2035, wat 48% van de wereldwijde vraag naar nikkel vertegenwoordigt, tegenover 687.000 ton in 2025. (Verslaggeving door Fransiska Nangoy en Siyi Liu Aanvullende rapportage door Mai Nguyen Redactie door Florence Tan en Susan Fenton)