China's C919 straalvliegtuig zal zaterdag zijn eerste commerciele vlucht buiten het Chinese vasteland maken - zij het naar het Chinese grondgebied Hongkong - iets meer dan een jaar nadat het vliegtuig in gebruik werd genomen door de staatsluchtvaartmaatschappij China Eastern. De Chinese vliegtuigbouwer COMAC probeert snel door te breken op een markt voor passagiersvliegtuigen die gedomineerd wordt door de westerse fabrikanten Airbus en Boeing en die onder druk staat door een tekort aan vliegtuigen en een veiligheidscrisis bij Boeing.

De chartervlucht MU7191 van China Eastern vertrekt zaterdagochtend van Shanghai Hongqiao International Airport naar Hongkong en keert 's middags terug, zo blijkt uit gegevens van FlightRadar24.

Het vliegtuig zal ongeveer 100 studenten uit Hong Kong vervoeren, aldus China Eastern en COMAC op sociale media. COMAC vloog in december met een demonstratievliegtuig van het type C919 naar Hongkong, dat zijn eigen grenscontroles heeft en een aparte toezichthouder voor de luchtvaart dan het vasteland.

In de beschikbare vluchtschema's zijn geen verdere C919-vluchten naar Hongkong opgenomen.

Slechts zes C919's met een gangpad zijn in gebruik bij China Eastern op drie routes op het vasteland, maar COMAC heeft dit jaar de verkoop- en productieplannen verhoogd en het toestel op de markt gebracht in andere landen, waaronder de groeiende luchtvaartmarkt Saoedi-Arabie.

Bronnen in de sector waarschuwen dat COMAC nog lang geen internationale intrede heeft gedaan, vooral zonder benchmarkcertificeringen van de Verenigde Staten of de Europese Unie of efficientere vliegtuigen.

Gu Xin, directeur van het Shanghai Airworthiness Certification Center, dat deel uitmaakt van de Chinese toezichthouder voor de luchtvaart, vertelde verslaggevers deze maand in Shanghai dat het hoopt volgend jaar een certificering te krijgen van de Europese toezichthouder voor de luchtvaart.

Het Europees Agentschap voor de veiligheid van de luchtvaart (EASA) heeft gezegd dat het proces zoveel tijd in beslag zal nemen als nodig is.

COMAC zegt dat er ongeveer 1000 C919's zijn besteld, bijna allemaal bij Chinese luchtvaartmaatschappijen en verhuurders. De drie grote staatsmaatschappijen China Eastern, Air China en China Southern hebben elk 100 van deze vliegtuigen besteld.

De C919 concurreert met de vliegtuigfamilies Boeing 737 MAX en Airbus A320neo.

Het in Shanghai gevestigde China Eastern heeft ongeveer 60 piloten, 170 stewardessen en 60 onderhoudsmedewerkers voor de C919 opgeleid, aldus het bedrijf op Chinese sociale media.