De zwakke concurrentiewetgeving van Canada wordt al lange tijd verweten dat het een paar spelers toestaat om industrieën te domineren, van banken tot telecombedrijven en kruidenierswinkels. Vorige week beloofde premier Justin Trudeau de mededingingswet te wijzigen om de prijzen te helpen verlagen, waaronder het schrappen van een clausule die bedrijven toestaat fusies na te streven en te verdedigen zolang ze efficiëntieverbeteringen of besparingen opleveren, zelfs als ze de concurrentie in de sector schaden.

De voorgestelde wijziging zal de zogenaamde verdedigingsclausule tegen efficiëntieverbeteringen laten vallen, waardoor de Canadese antitrusttoezichthouder - het Competition Bureau - de bevoegdheid krijgt om transacties te blokkeren die het als een toename van de marktconcentratie beschouwt, ongeacht eventuele kostenbesparingen.

Trudeau's stap komt op een moment dat veel Canadezen gebukt gaan onder een betaalbaarheidscrisis met voedselprijzen die sinds het begin van de COVID-19 pandemie in 2020 met 25% zijn gestegen. Tegelijkertijd hebben de inspanningen van de centrale bank om de inflatie terug te dringen door de rente te verhogen tot het hoogste punt in 22 jaar, de hypotheekkosten voor huiseigenaren opgedreven en het kopen van een huis onbetaalbaar gemaakt voor anderen.

De dubbele klap heeft de populariteit van de Liberale Partij aangetast, waardoor de oppositieleider van de Conservatieven, Pierre Poilievre - die de hete inflatie wijt aan de recorduitgaven van Trudeau's regering om de economie tijdens de pandemie te ondersteunen - in de opiniepeilingen aan de winnende hand is.

Hoewel het wijzigen van de Competition Act tegemoet komt aan een lang gekoesterde wens van de antitrusttoezichthouder om de Canadese wetten in overeenstemming te brengen met andere ontwikkelde landen, is het onwaarschijnlijk dat het de voedselinflatie zal afkoelen, omdat het alleen toekomstige deals tussen kruideniers zal verhinderen en niets verandert aan de status-quo van een paar spelers die de sector domineren.

Omar Wakil, een partner bij advocatenkantoor Torys LLP die gespecialiseerd is in mededingingsrecht, zei dat de voorgestelde amendementen de kosten van het zakendoen in Canada zullen verhogen en geen voordeel voor de consumenten zullen opleveren.

Eén van de voorstellen houdt bijvoorbeeld in dat de regelgevende instantie marktonderzoeken mag uitvoeren naar concurrentiebeperkende praktijken.

"Wat duidelijk is, is dat de kosten van marktonderzoeken gedragen zullen worden door bedrijven, die ze zullen moeten doorberekenen aan consumenten," zei Wakil. "En die kosten kunnen aanzienlijk zijn."

GECONCENTREERDE MARKT

De vijf grootste kruideniers van Canada - waaronder Loblaw Co, Sobeys van Empire Co en Metro Inc - hebben ongeveer 80% van de markt in handen. De top drie genereerde in 2022 een omzet van C$100 miljard ($74 miljard) en maakte in totaal C$3,6 miljard winst, een sprong van 50% sinds 2019.

Maar de grote kruideniersketens hebben zich verzet tegen beschuldigingen van prijsopdrijving en gaven de schuld van hogere prijzen aan verkopers die inputkosten doorberekenen aan de kruideniers. Op maandag zei de regering dat de hoofden van vijf grote kruideniersketens waren overeengekomen om de regering te steunen in haar pogingen om de prijzen te stabiliseren.

Economen zeggen ook dat hoewel de voedselinflatie in Canada boven het algemene cijfer voor de consumentenprijsinflatie ligt, het land - net als de meeste andere landen - gewoon te lijden heeft onder de hogere prijzen wereldwijd als gevolg van verstoringen die grotendeels veroorzaakt zijn door de pandemie en de Russische invasie in Oekraïne.

De voedselinflatie bedroeg ongeveer 35% in Duitsland en het Verenigd Koninkrijk - veel meer dan de 25% voedselinflatie in Canada sinds het begin van de pandemie, bleek uit onderzoek van Scotiabank.

"Onze regering neemt maatregelen voor de korte en lange termijn, waaronder een krachtig standpunt tegen toekomstige consolidatie in de sector, om de concurrentie te verbeteren en de voedselprijzen te stabiliseren," zei een woordvoerder van de minister van Industrie waaronder het Competition Bureau valt.

Derek Holt, vicepresident capital markets economics bij Scotiabank, schreef in een rapport dat Canada het veld mogelijk politiek heeft gekanteld tegen fusievoorstellen en dat de voorstellen van de regering kunnen leiden tot onbedoelde gevolgen zoals hogere regelgevingskosten en belastingen die buitenlandse expansie naar Canada ontmoedigen en investeringen ontmoedigen.

"Hoe gebrekkig de efficiëntieverdediging volgens sommigen ook mag zijn, wat ervoor in de plaats komt kan een volledig gepolitiseerd proces zijn dat wordt uitgevoerd volgens de grillen van het kabinet," schreef hij.

Antitrustadvocaten wijzen er ook op dat de efficiëntieverdedigingsclausule zelden is gebruikt in recente gevechten over fusies en overnames en bijna nooit in de consumentgerichte detailhandel.

Zelfs bij de meest omstreden overname in de geschiedenis van Canada - het bod van Rogers Communications Inc op Shaw Communications, dat uiteindelijk in maart door de regering werd goedgekeurd - werd die clausule niet ingeroepen.

($1 = 1,3523 Canadese dollar)