De financiële resultaten voor 2023 op vrijdag zullen waarschijnlijk vooruitgang laten zien in het verminderen van een deel van EDF's 65 miljard euro ($69,5 miljard) aan schulden en een stijging van de winst, ondersteund door stijgende energieprijzen na de invasie van Rusland in Oekraïne in 2022.

Maar het gebrek aan termijndeals zal de bezorgdheid over de commerciële vooruitzichten van het staatsenergiebedrijf op de lange termijn, na de nationalisatie afgelopen juni, doen toenemen. EDF heeft deze deals nodig om haar financiën te ondersteunen en de risico's van prijsschommelingen te verminderen, zodat het kan investeren om de levensduur van haar 56 kernreactoren te verlengen en er nog minstens zes te bouwen.

Een stroomtarievendeal dat EDF in november met de regering is overeengekomen, is bedoeld om de elektriciteitsprijzen voor particuliere en industriële klanten te stabiliseren op gemiddeld 70 euro per megawattuur (MWh) vanaf 2026, wanneer de huidige contracten aflopen. Het huidige break-even niveau voor productiekosten is 60 euro/MWh.

Maar de dalende prijzen ondermijnen die strategie.

De prijsdaling "verstoort zowel de markt als EDF ernstig", aldus een EDF-bron die niet geïdentificeerd wil worden omdat de gesprekken privé zijn. Hij beschreef de markt als "echt verlamd" omdat beide partijen in een afwachtende houding zitten.

Als er geen deals worden gesloten, kan het voor EDF moeilijker worden om financiering te krijgen of kan haar kredietwaardigheid verslechteren. De topagentschappen Fitch, S&P en Moody's hebben lagere ratings voor de langetermijnschuld van EDF.

"We zullen nauwlettend in de gaten houden hoe het aantal langetermijncontracten in de loop van de tijd zal toenemen," zei Antonio Totaro, hoofd van Fitch voor EMEA nutsbedrijven en transport.

Aluminiumproducent ArcelorMittal ondertekende half januari een intentieverklaring voor een contract voor de toewijzing van elektriciteitsproductie met EDF. EDF weigerde commentaar te geven op de voortgang van de gesprekken.

TEGENHOUDEN

EDF en klanten hebben elkaar de schuld gegeven van het trage tempo van de gesprekken.

De EDF-bron zei dat het "geen zin heeft" voor klanten om ver vooruitlopende contracten te boeken terwijl de prijzen een neerwaartse trend vertonen.

Toch zou EDF ook kunnen aarzelen, in de hoop dat de prijzen zich stabiliseren boven de huidige niveaus.

Industriële klanten staan klaar om deals te tekenen, zei Nicolas de Warren, voorzitter van de Union of Energy Using Industries (Uniden).

"De zaken gaan niet snel genoeg," zei hij. Uniden vertegenwoordigt ongeveer 70% van de industriële energiegebruikers in Frankrijk, zoals Renault en treinexploitant SNCF.

De onzekerheid over toekomstige prijzen vertraagt investeringsbeslissingen voor energie-intensieve industrieën, zelfs nu de regering ernaar streeft om Frankrijk te herindustrialiseren en tegelijkertijd de CO2-uitstoot te verminderen, zei hij.

"Deze industrieën kunnen niet leven met toenemende prijsschommelingen op de markt, dus we hebben deze contracten absoluut nodig," zei de Warren.

Hoewel de regeling een slechte start heeft gemaakt, ligt er momenteel geen alternatief op tafel, aldus de EDF-bron. EDF en de regering hebben vorig jaar gezegd dat ze van plan zijn om rond mei het succes ervan te evalueren.

Een alternatief voor het novemberplan zou kunnen zijn om een bodemprijs vast te stellen voor nucleaire elektriciteit die door EDF wordt verkocht, bijvoorbeeld via een "contract voor verschil"-regeling, waarvoor de goedkeuring van Brussel nodig zou zijn.

BREAKEVEN

Het Franse basislastcontract voor 2026 is het afgelopen jaar meer dan gehalveerd en heeft het niveau van 70 euro/MWh, dat op 5 februari was vastgesteld als referentieprijs voor de markthervorming, doorbroken. Op woensdag bereikte het een nieuw contractdieptepunt van 63,75 euro/MWh.

De contracten voor het eerste jaar handelden vanaf 2018 rond de 50 tot 60 euro voordat ze in 2022 een piek bereikten na de Russische invasie in Oekraïne, toen ze een piek van 1.200 euro/MWh bereikten. Ze zijn het afgelopen jaar snel gedaald en liggen nu rond de 70 euro/MWh.

De andere nieuwe prijsstrategie van EDF, gericht op het vaststellen van tarieven om aan rivalen zoals Engie en TotalEnergies te verkopen, omvat veilingen voor 2028- en 2029-contracten.

Ook hiervoor is de vraag mat.

Van de in totaal 54 veilingen sinds het begin van het jaar, zijn er slechts een dozijn succesvol geweest en tegen prijzen onder de 70 euro, zo blijkt uit gegevens van EDF.

"Het relatief lage deelnameniveau wijst op een beperkte interesse van de Franse markt voor dit type product, waarschijnlijk als gevolg van de door EDF gehanteerde minimumprijzen, die als te hoog kunnen worden beschouwd," zei ICIS-analist Lucca Urbanucci.

Het Franse ministerie van Economische Zaken zei dat het niet van plan is om de groep te helpen als de energieprijzen onder het break-even niveau van 60 euro per megawattuur (MWh) zakken. Het herhaalde deze maand dat de in november overeengekomen markthervorming EDF zal helpen bij het beheren van prijsvolatiliteit en het investeren in activa.

($1 = 0,9344 euro)