De stijgende koperprijzen dit jaar hebben geleid tot een verbazingwekkende groei van het aantal vrachtwagens die koper vervoeren vanuit illegale mijnen in Peru, waardoor wegen geblokkeerd raken, ongelukken gebeuren en gevaarlijke omstandigheden ontstaan, vooral in het donker langs de belangrijkste snelweg van het Andes-land, de "mijncorridor", zo vertelden bronnen uit de industrie aan Reuters.

Nu de vraag naar koper stijgt omdat de wereld snel overschakelt op elektrische voertuigen en schone energie, heeft de illegale mijnbouw een hoge vlucht genomen. Vrachtwagens die gelinkt zijn aan ambachtelijke en illegale mijnbouwoperaties verdringen voertuigen van mijnen zoals Las Bambas van MMG Ltd, Constancia van Hudbay en Antapaccay van Glencore.

Mijnbouwbronnen vertelden Reuters over de alarmerende toename van vertragingen en stremmingen op de 482 kilometer lange snelweg, een gedeeltelijk geasfalteerde weg die essentieel is voor vrachtwagens met koperconcentraat die naar de kust rijden.

"Er zijn evenveel (vrachtwagens) of zelfs meer dan die van ons," zei een bron dicht bij Las Bambas in de zuidelijke Apurimac regio van Peru, vorig jaar de vijfde grootste koperproducent van het land. "Het bemoeilijkt het leven van alle mijnen die gebruik maken van de corridor."

Vrachtwagens uit de informele mijnbouw waren in mei betrokken bij minstens 11 ongelukken langs de snelweg, volgens een document dat door een bron bij Hudbay uit Canada met Reuters werd gedeeld en dat beelden bevatte van schade aan de weg.

Toenemende onenigheden tussen grote mijnen en ambachtelijke mijnwerkers hebben de pogingen van de regering om investeringen en productie te stimuleren om de economie te ondersteunen bemoeilijkt, nadat de positie van Peru als de nummer 2 wereldwijde koperproducent lange tijd werd weggerukt door rivaal Congo. Chili is nummer 1, en Peru blijft tweede wat verschepingen betreft.

De bron bij Hudbay zei dat er dagelijks ongeveer 120 vrachtwagens van ambachtelijke mijnbouwoperaties waren, waarvan sommige met vergunningen en andere illegaal. De vrachtwagens beschadigden de weg en veroorzaakten ongelukken en vervuiling.

"Hoewel we dit probleem al enkele jaren zien, is de toename van het aantal vrachtwagens in 2024 opzienbarend," voegde de bron eraan toe, en hij zei dat de mijn formeel om tussenkomst van de overheid had gevraagd om de inspectie en controles op de weg te versterken.

Het Peruaanse Ministerie van Energie en Mijnen en de regionale regering van Cusco reageerden niet op verzoeken om commentaar.

Een bron dicht bij Antapaccay zei dat artisanale en wilde trucks vaak 's nachts reden om niet ontdekt te worden.

De Peruaanse overheid heeft geprobeerd om de ambachtelijke mijnbouwsector meer te reguleren door de vergunningen aan te scherpen. Kleinschalige koper- en gouddelvers hebben zich hiertegen verzet en geprotesteerd, waardoor de plannen van de regering om de sector te hervormen zijn vastgelopen.

GEEN CONTROLE, GEEN TOEZICHT

Plaatselijke gemeenschapsgroepen vertelden Reuters dat de recente boom meer ongecontroleerde activiteit langs de wegen in het Andesgebied betekent.

"De stroom is sterk, soms te veel. Het is weer net zoveel als in Las Bambas, gemiddeld meer dan 100 vrachtwagens per dag," vertelde Robertson Pacheco, leider van een lokaal verdedigingsfront in het Velille district van Cusco telefonisch aan Reuters.

"Informele mijnwerkers hebben geen controle, er is geen toezicht."

De mijngang verbindt mijnen in de regio's Apurímac, Cusco en Arequipa. Er wordt voor zo'n 12 miljard dollar aan nieuwe projecten ontwikkeld langs de snelweg, zoals Southern Cooper's Los Chancas en First Quantum's Haquira.

Pacheco zei dat zijn buurt al maanden om een ontmoeting met de autoriteiten in Cusco vraagt om een "dialoog of overeenkomst" met de ambachtelijke mijnwerkers te bevorderen, maar hij heeft geen antwoord gekregen.

De overheid, die ongeveer 86.800 vergunningen heeft geregistreerd voor ambachtelijke mijnwerkers in heel Peru, beweert dat illegale mijnbouw, voornamelijk goud, ongeveer $3-4 miljard per jaar waard is en lucratiever is geworden dan de handel in illegale drugs.

"Er is zeker een probleem van toegenomen verkeer in de mijnbouwcorridor," zei Iván Arenas, een in Lima gevestigde mijnbouwconflictanalist, die eraan toevoegde dat illegale mijnbouw, transport en verwerking van metalen snel toenam.

"Deze toeleveringsketen zal alleen maar blijven groeien." (Verslaggeving door Marco Aquino; Bewerking door Adam Jourdan en David Gregorio)