Een arbitragepanel dat de verkoop van Hess Corp aan Chevron ter waarde van $53 miljard zou kunnen blokkeren of goedkeuren, is drie maanden na de indiening van de zaak nog steeds niet compleet. Hierdoor wordt een beslissing over de vraag of Exxon Mobil een voorkeursrecht heeft op de activiteiten van Hess in Guyana, uitgesteld.

De derde en laatste arbiter is nog niet benoemd, volgens mensen die bekend zijn met de zaak. Een vertraging zou kunnen betekenen dat er dit jaar geen beslissing wordt genomen, zoals Hess heeft voorspeld. De onzekerheid of de verkoop door kan gaan heeft de aandelen van Chevron onder druk gezet, die sinds de bekendmaking van de deal met 7,8% zijn gedaald.

Elke partij in het geschil benoemt één arbiter en die twee benoemen de derde, volgens de mensen. De Internationale Kamer van Koophandel (ICC), de moedermaatschappij van het arbitragepanel, antwoordde niet op verzoeken om commentaar over de tijdslijn voor de benoeming van de derde arbiter of voor de beslissing in de zaak.

Hess zei dat "de arbitrage vooruitgang boekt en we verwachten een beslissing te hebben tegen het einde van 2024. Maar advocaten die betrokken zijn geweest bij internationale arbitrages zeggen dat de timing voor dergelijke beslissingen varieert.

"De precieze dynamiek ... zal afhangen van de regels van de arbitrage," zei Chris Strong, een partner bij advocatenkantoor Vinson & Elkins en ook vicevoorzitter voor modelcontracten van de Association of International Energy Negotiators.

Over het algemeen, zei hij, als twee arbiters "niet in staat zijn om het binnen een bepaalde periode eens te worden over een derde arbiter, kunnen ze een aanvraag indienen bij de administrerende instantie, als die er is".

De markt hoopt op een snelle afwikkeling van het arbitrageproces, maar heeft nooit goed begrepen wat Exxon probeert te bereiken," zei Mark Kelly, een analist bij het financiële bedrijf MKP Advisors. "Er wordt algemeen aangenomen dat Exxon dit zelfs nooit aan Chevron of Hess heeft meegedeeld.

Chevron hoopte oorspronkelijk om de overname van Hess in de eerste helft van dit jaar af te ronden. Aandeelhouders van Hess steunden vorige maand de voorgestelde verkoop met een kleine meerderheid van 51%. De Amerikaanse Federal Trade Commission moet zich nog uitspreken over eventuele antitrustkwesties.

De deal zou Chevron een 30%-belang geven in een olieconsortium in Guyana dat minstens 11 miljard vaten olie heeft gevonden en doorgaat met het aanboren van een 26.800 km² groot blok. De groep voorspelt een productie van 1,3 miljoen vaten per dag in 2027.

Chevron, Exxon en Hess weigerden een schatting te maken van de timing van een benoeming in het panel, dat zich zal buigen over de claim van Exxon dat Chevron haar voorkeursrecht probeert te omzeilen dat is opgenomen in de joint operating agreement (JOA) van het Guyana olieconsortium. Exxon is de meerderheidsaandeelhouder van de groep met 45%, Hess heeft een belang van 30% en CNOOC 25%.

Chevron zei dat het voorkeursrecht van Exxon niet van toepassing is op een verkoop van het gehele Hess bedrijf.

Exxon en Hess hebben geweigerd commentaar te geven op de precieze bewoordingen van de JOA, een vertrouwelijk document.

In april zei Hess dat het de zaak in het derde kwartaal behandeld wil hebben en dat de arbitrage tegen het einde van het jaar afgerond moet zijn. Op 9 mei verklaarde John Hess, CEO van Hess, dat de definitieve arbiter tegen 17 mei benoemd zou worden, volgens stemadviesbureau Institutional Shareholder Services.

Darren Woods, CEO van Exxon, heeft gezegd dat hij verwachtte dat het geschil tot 2025 zou duren.

TAAL OF BEDOELING?

Exxon leidinggevenden hebben gezegd dat de arbiters de "intentie" achter de JOA met de oorspronkelijke partner in Guyana, Shell PLC, in overweging moeten nemen, die zijn belang verkocht voordat daar in 2015 olie werd ontdekt.

"Wij hebben de JOA geschreven, dus we hebben vrij duidelijk zicht op de intentie en de omstandigheden die van toepassing zijn," zei CEO Woods na de winst over het eerste kwartaal op 28 april. "Dat is het punt van de arbitrage."

De intentie was de sleutel in een zaak uit 2017 waarin Exxon in Canada het doelwit was van energiebedrijf Northrock Resources, zegt Mohamed Amery, een partner bij het Canadese advocatenkantoor Linmac LLP. Exxon won uiteindelijk het recht om die activa te verkopen.

"Wanneer de rechtbank kijkt naar de interpretatie van een clausule in een contract, leest ze die niet zwart op wit, maar kijkt ze naar wat de discussies tussen de partijen waren," zei Avery.

Exxon zei dat de JOA die het maakte voor de Guyana activa gebaseerd was op een industriemodel, maar weigerde te specificeren welk model. De meeste industrieën gebruikten het model van 2002 van de Association of International Energy Negotiators als basis, met enkele gewijzigde bepalingen, zei Strong.

Verschillende waarderingen van de Guyana activa zouden een rol kunnen spelen als Exxon het belang in Hess Guyana boven de $53 miljard brengt die Chevron voor Hess Corp. heeft geboden. De partijen wilden hun waarderingen niet bekendmaken.

In het algemeen hangt de kwestie van het recht van eerste weigering "af van de specifieke bewoordingen van de JOA en van de waarde van de activa in relatie tot de grotere verandering van de zeggenschapstransactie," zei Strong.