Onder leiding van Noel Quinn, Chief Executive, heeft HSBC een wereldwijde pandemie doorstaan en een poging van rebelse investeerders om de 160 jaar oude bank op te splitsen. Zijn onverwachte vertrek is een kans om de strategische pivot naar Azië te versnellen, zeggen beleggers.

Bovenaan het verlanglijstje van bestuursvoorzitter Mark Tucker voor de vervanging van Quinn, die dinsdag zijn vertrek aankondigde, zou iemand moeten staan die het 220.000 medewerkers tellende personeelsbestand van de bank kan mobiliseren om deze doelen te bereiken in een onzekere wereldeconomie en te midden van toenemende spanningen tussen Oost en West.

"Ik verwacht dat de kandidaat iemand zal zijn met veel ervaring op de Aziatische markten en in het Midden-Oosten, die openstaat voor de strategie van de bank en die de optie om het hoofdkantoor van HSBC naar Azië te verhuizen, kan heroverwegen," zei Simon Yuen, de in Hongkong gevestigde oprichter van Surich Asset Management.

HSBC, Europa's grootste kredietverstrekker naar activa met een balans van $3 biljoen, zet steeds meer in op haar historische banden met Azië om de winst te verhogen, nu de concurrentie de inkomstengroei in andere regio's afremt.

Sinds de financiële crisis van 2008 heeft HSBC haar wereldwijde aanwezigheid al met ongeveer een kwart ingekrompen, door zich terug te trekken uit markten met een lage groei om kapitaal en middelen in Azië te steken.

Toch neemt de druk op HSBC toe om haar positie te herbevestigen voordat ambitieuze Chinese rivalen meer van haar klanten stelen en haar dominantie in Hongkong langzaam uithollen.

Quinn, 62, zal zijn functie in april 2025 neerleggen, waarmee Tucker zijn derde zoektocht naar een CEO voor HSBC achter de rug heeft, een rol die door verschillende commentatoren in de sector als de zwaarste baan in het bankwezen wordt bestempeld.

"Veel van 's werelds rijken en vermogende particulieren zijn gevestigd in Azië, wat betekent dat HSBC zijn eerste prioriteit en belangrijkste zakelijke focus in Azië moet leggen, met name op de Chinese markten," zei Yuen, die de belangen van zijn bedrijf niet bekendmaakte.

India en Dubai zouden de volgende markten moeten zijn, voegde hij eraan toe.

Een bron die bekend is met de zaak vertelde Reuters dat er geen live discussie was over de locatie van HSBC's wereldwijde hoofdkantoor en dat de kwestie al enige tijd niet meer op de radar van de raad van bestuur stond.

Hoewel Quinn tussen 2011 en 2015 hoofd Commercial Banking voor Azië-Pacific in Hongkong was, zeiden sommige bronnen dat hij niet over de brede Aziatische ervaring beschikte die nodig werd geacht om het potentieel van de bank in de regio te verwezenlijken en haar steeds luidruchtiger wordende investeerders te paaien.

Ken Lui, een in Hongkong gevestigde activistische aandeelhouder, die een recente campagne van HSBC's grootste aandeelhouder Ping An Insurance Co om zijn Aziatische activiteiten af te stoten, steunde, is ook op zoek naar een leider die meer vertrouwd is met Azië.

"De groep zou kandidaten in Azië of Hongkong moeten overwegen, die meer ervaring hebben met zakendoen in de regio...Voor onze kleine aandeelhouders is HSBC een bedrijf in Hongkong," zei hij.

Reuters kon niet nagaan of Lui nog steeds aandelen had.

HSBC heeft verschillende kandidaten om Quinn op te volgen, zo vertelden analisten, investeerders en bronnen in de sector aan Reuters, waarbij Chief Financial Officer Georges Elhedery en Global Banking & Markets baas Greg Guyett als eerste kanshebbers worden gezien.

De belangrijkste leidinggevenden in Azië, Surendra Rosha en David Liao, worden momenteel als onwaarschijnlijk beschouwd voor de uiteindelijke shortlist van Tucker. Ook de enige vier vrouwen in het senior managementteam van HSBC zijn geen van beiden.

HSBC heeft van oudsher alleen intern een CEO benoemd, maar analisten van Citi wezen dinsdag op verschillende potentiële externe kandidaten met ervaring bij HSBC, waaronder Helen Wong, CEO van de in Singapore gevestigdeOCBC, Charlie Nunn, CEO van Lloyds Banking Group, en Simon Cooper, voormalig investeringsbankhoofd van Standard Chartered.

Een woordvoerder van Nunn gaf geen commentaar. Cooper en Wong waren buiten de normale kantooruren in Azië niet direct bereikbaar voor commentaar.

TUCKER'S TAK

De nieuwe CEO van HSBC zal verschillende andere zakelijke uitdagingen moeten overwinnen, niet in de laatste plaats piekende rentetarieven en ongerealiseerde ambities op het gebied van vermogens- en activabeheer, waar banken wereldwijd op zoek zijn naar terugkerende inkomsten uit vergoedingen om de volatiele inkomsten uit investment banking te compenseren.

Ondertussen blijft Azië schommelen tussen HSBC's grootste prijs en grootste zorg. In februari meldde HSBC een schokkende last van $3 miljard op haar belang in een Chinese bank, na een stijging van het aantal probleemleningen in het hele land.

Zelfs nu de ommekeer in Europa vruchten begint af te werpen, blijft Azië de meest veelbelovende winstmotor van de bank, en hoopt HSBC dat de malaise op de vastgoedmarkt al is omgebogen en de basis is gelegd voor groei in de kredietverlening en investeringsbankieren.

De vervanger van Quinn zal ook in staat moeten zijn om leidinggevenden die over het hoofd worden gezien voor de functie, weer bij elkaar te brengen en een nog nauwere band te smeden met Tucker, die door sommige Britse analisten wordt omschreven als "HSBC's enige baas".

"(Ze hebben) iemand nodig die goed kan samenwerken met Mark Tucker," zei Stanley Tsai, oprichter van beleggingsadviesbureau Antler Capital.

"Een groot deel van de aandeelhouders wil waarschijnlijk iemand met een diepe Aziatische achtergrond. Nu ze duidelijk hebben gemaakt dat ze dat op geen enkele manier zullen afsplitsen, kan dat op zijn minst enkele tegenstemmen sussen," voegde Tsai eraan toe. ($1 = 0,9336 euro) ($1 = 0,9357 euro)