Rapidus, een Japanse chipgieterij die door de overheid wordt gesteund, is op zoek naar ingenieurs om de chipindustrie, die ooit de afgunst van de wereld was, nieuw leven in te blazen.

Rapidus, dat gesteund wordt door miljarden dollars aan subsidies, streeft naar massaproductie van 2-nanometer logische chips en concurreert daarmee met toonaangevende bedrijven zoals het Taiwanese TSMC, dat tientallen jaren heeft besteed aan het verfijnen van zijn processen.

Het vinden van ingenieurs in een land met een krimpende bevolking is een van de meest dringende problemen voor het bedrijf, dat samenwerkt met IBM en onderzoeksorganisatie Imec en in september de eerste steen legde voor zijn fabriek op het noordelijke eiland Hokkaido.

Rapidus wordt geleid door ervaren leidinggevenden uit de chipindustrie die in de jaren 80 werkten toen Japan een marktaandeel van ongeveer de helft van de wereldwijde chipmarkt had. Dat is geslonken tot ongeveer 10%, waarbij de industrie in eigen land aan prestige heeft ingeboet, ook al blijft Japan een leider op het gebied van chipapparatuur en -materialen.

"In het begin was het belangrijkste doel mensen die op het scherpst van de snede wilden werken, maar onlangs hebben we een lijst gemaakt van mensen die Japan hebben verlaten om in het buitenland te gaan werken en zij komen er nu bij," zei Tetsuro Higashi, de 74-jarige voorzitter van Rapidus en voormalig hoofd van gereedschapsmaker Tokyo Electron, in een interview in augustus.

Rapidus had in november ongeveer 250 werknemers, onder wie Masami Suzuki, een senior manager van in de 50 op de afdeling 3D-pakketten.

"Als ik iets nieuws doe, heb ik daar ongeveer 10 jaar voor nodig. Ik wilde nog één bloem laten bloeien en de timing van de start van Rapidus was precies goed. Ik besloot mijn resterende tijd erop in te zetten," zei Suzuki in een interview over haar carrière.

De ambitieuze plannen van Rapidus zijn met scepsis begroet door insiders uit de chipindustrie, die zich afvragen of het bedrijf in staat zal zijn om massaproductie te bereiken en voldoende klanten te werven.

"Toen ik voor het eerst over Rapidus hoorde, dacht ik dat het een enorm uitdagend doel had," zei Naoto Yonemaru, die in de 30 is en hoofdingenieur is op de afdeling procestechnologie. "Hoewel we technologie zullen ontvangen, zullen we ook onze eigen technieken moeten ontwikkelen."

Yonemaru is vorige maand verhuisd om bij IBM in de staat New York te gaan werken en maakt deel uit van een groep Rapidus ingenieurs die daarheen gaan terwijl de fabriek wordt gebouwd.

"Ik ben enthousiast over de gedachte dat we zoiets kunnen bereiken," zei hij. (Verslaggeving door Sam Nussey, Miho Uranaka en Tim Kelly; Bewerking door Jamie Freed)