Het Duitse Merck KGaA zei dat haar experimentele medicijn tegen multiple sclerose, evobrutinib, niet aan het primaire doel voldeed in de langverwachte late-fasestudies, wat een zware klap betekende voor de groeiambities van het bedrijf.

In de fase III-onderzoeken slaagde evobrutinib er niet in om het jaarlijkse terugvalpercentage te verlagen in vergelijking met Aubagio van Sanofi bij patiënten met relapsing multiple sclerose, zei Merck dinsdag in een verklaring.

Merck werd gezien als koploper ten opzichte van Sanofi, Novartis en Roche in een wedloop van vier partijen om meer gerichte MS-medicijnen te ontwikkelen in een klasse die bekend staat als Brutons tyrosinekinaseremmers (BTK-remmers).

Beleggers hebben zich zorgen gemaakt over de vooruitzichten op inkomsten vanwege een mogelijk verband met leverschade door deze geneesmiddelcategorie, die bedoeld is om de cellen die de schadelijke auto-immuunreactie achter MS aansturen, selectiever te blokkeren.

Nadat de zwakke vraag de speciale materiaalactiviteiten van Merck had getroffen, zeiden analisten dat een succesvolle lancering van evobrutinib de sleutel was voor de gediversifieerde groep om zijn doel te bereiken om tegen 2025 25 miljard euro ($27 miljard) aan omzet te genereren, tegenover 22,2 miljard in 2022.

CEO Belen Garijo zei onlangs nog in oktober dat het medicijn tegen multiple sclerose de status van "blockbuster" kan hebben, een industrieterm voor een jaarlijkse verkoop van meer dan $1 miljard, zelfs nadat de bezorgdheid was ontstaan dat het leverschade zou kunnen veroorzaken.

Merck, dat in handen is van de familie, zei in april dat Amerikaanse regelgevende instanties de inschrijving van nieuwe patiënten voor een proef met evobrutinib hadden gepauzeerd, waardoor de aandelenkoers van de Duitse geneesmiddelenproducent een flinke klap kreeg.

Op dat moment zei het bedrijf dat de Food and Drug Administration labresultaten had aangehaald die wezen op door het medicijn veroorzaakte leverschade, maar dat de getroffen patiënten geen symptomen hadden en geen medische interventie nodig hadden.

Sanofi had soortgelijke problemen gehad met zijn BTK-medicijnkandidaat tolebrutinib.

Novartis zei in april dat er tot nu toe geen tekenen van leverschade waren waargenomen in proeven met zijn ontstekingsremmende kandidaat-medicijn remibrutinib.

Roche zei in mei dat haar BTK-remmer tegen MS, fenebrutinib, schadelijke hersenletsels die geassocieerd worden met de ziekte verminderde in een tussentijdse studie en dat er geen nieuwe veiligheidsproblemen naar voren waren gekomen.

Voor de middelgrote farmaceutische eenheid van Merck betekenen de mislukte proeven nog een grote tegenslag in de ontwikkeling, nadat de hoop op een geneesmiddel tegen kanker bintrafusp alfa in een studie in 2021 mislukte, wat het einde van een alliantie met GSK veroorzaakte.

De gediversifieerde groep gaf vorige maand aan dat de bedrijfswinst over het hele jaar waarschijnlijk in de onderste helft van het doelbereik zou liggen door de zwakke vraag naar speciale materialen die worden gebruikt om biotechnologische medicijnen en halfgeleiders te maken.

De maker van farmaceutische producten, laboratoriumuitrusting en speciale chemicaliën had eerder het vooruitzicht uitgesproken dat de inkomsten volgend jaar weer zouden stijgen, na een inzinking in de vraag naar zijn speciale materialen voor de productie van biotechmedicijnen en halfgeleiders.

($1 = 0,9263 euro)