Nog maar een paar jaar geleden leidden de lucratieve zakelijke vooruitzichten in China dankzij de bloeiende economie tot een stormloop op westerse financiële bedrijven, van investment banking tot vermogensbeheer, om hun aanwezigheid uit te breiden en talent van over de hele wereld aan te trekken.

Maar nu de twijfels over het economische herstel van China toenemen en de Chinese markten achterblijven bij hun wereldwijde concurrenten, krijgen veel financiële bedrijven een klap op hun winst en stellen ze hun ambities voor wat een belangrijk onderdeel van hun wereldwijde groeistrategie was, bij.

Sinds begin dit jaar heeft een groeiende lijst van westerse financiële bedrijven, waaronder Fidelity International Ltd (FIL), Morgan Stanley en Legal & General, banen in China geschrapt of uitbreidingsplannen in de ijskast gezet.

Er wordt verwacht dat meer bedrijven dit voorbeeld binnenkort zullen volgen, nu een lauwe pijplijn voor transacties en een matige vermogensgroei op de kosten en inkomsten wegen, volgens leidinggevenden bij buitenlandse financiële bedrijven, headhunters en analisten.

De verzuring van de aantrekkingskracht van China voor westerse financiële bedrijven komt op een moment dat Beijing zijn inspanningen heeft opgevoerd om meer buitenlands kapitaal aan te trekken om de binnenlandse economie nieuw leven in te blazen tegen de achtergrond van aanhoudende geopolitieke spanningen.

Fondsbedrijf FIL, dat 16% van zijn 120-koppige China-team schrapt, verwacht bijvoorbeeld dat zijn verlies in het land dit jaar zal oplopen tot $45 miljoen, vergeleken met $41 miljoen vorig jaar, volgens een intern document dat Reuters heeft ingezien.

Het personeelsplan van FIL is voor de komende vier tot vijf jaar "aanzienlijk verlaagd" in vergelijking met het bedrijfsplan dat in 2022 werd opgesteld, aldus het document dat eerder dit jaar intern werd verspreid.

In antwoord op een verzoek van Reuters om commentaar zei FIL in een verklaring dat het bedrijf gefocust bleef op de groei van zijn beleggingsfondsactiviteiten in China en "een reeks scenario's" bleef plannen in de huidige marktomgeving.

"Eerder in 2024 hebben we ook ons maatschappelijk kapitaal verhoogd en een bijkantoor in Beijing geopend, naast onze kantoren in Shanghai en Dalian," zei FIL, zonder specifiek commentaar te geven op haar winstvooruitzichten en plannen om het personeelsbestand in te krimpen.

Op het gebied van investment banking zijn Morgan Stanley en HSBC de laatste die tientallen banen bij investment banking hebben geschrapt in de regio Azië-Pacific, waarvan de meeste zich richten op China-deals.

Het grootste deel van de op China gerichte investeringsbankiers van de Wall Street-banken is gevestigd in Hongkong.

"We horen dat sommige investeringsbanken en effectenfirma's in Hongkong (al) kijken naar een inkrimping van het personeelsbestand," zegt Sid Sibal, vicepresident Greater China en hoofd van Hongkong bij wervingskantoor Hudson.

PIEK TOT DAL

In het afgelopen jaar hebben onder andere Goldman Sachs, JPMorgan Chase & Co, Citigroup en Bank of America banen geschrapt bij investeringsbanken die zich richten op China.

Ondanks het feit dat sommige banken lage of geen jaarlijkse bonussen uitkeren, is het vrijwillige verloop laag, aldus Sibal, waardoor het personeelsbestand dit jaar moet worden ingekrompen in lijn met de sombere vooruitzichten voor China-gerelateerde deals en dus inkomsten.

De netto-inkomsten van Morgan Stanley uit Azië daalden in het eerste kwartaal met 12% naar $1,74 miljard ten opzichte van een jaar eerder.

Het geld dat werd opgehaald via beursintroducties door Chinese bedrijven, zowel op onshore als offshore beurzen, daalde in het eerste kwartaal van dit jaar met 80% ten opzichte van dezelfde periode vorig jaar tot $2,9 miljard, volgens gegevens van LSEG.

De totale waarde van fusie- en overnamedeals waarbij China betrokken was, daalde met 36% volgens de gegevens van LSEG, wat wijst op de lagere vergoedingen die bankiers van klanten kregen voor het adviseren over dergelijke transacties.

En de Chinese onshore fondsenmarkt zag vorig jaar een bescheiden groei van 6% in activa na een stijging van 1% in 2022, na een jaarlijkse stijging van meer dan 27% in zowel 2020 als 2021.

Het Britse Legal & General heeft in februari een plan in de ijskast gezet om een vergunning voor uitgaande beleggingsactiviteiten in China te verkrijgen en heeft zijn onshore personeelsbestand meer dan gehalveerd, zo meldde Reuters in maart, waarbij bronnen werden geciteerd.

Wereldwijde bedrijven die hun intrede doen op de Chinese binnenlandse markt hebben een reis doorgemaakt "van piek naar dal", aldus Yoon Ng, Global Asset Management Advisory Principal bij Broadridge, gedreven door de moeilijke fondsenwerving en macrovooruitzichten in China.

"Aangezien de vooruitzichten voor de Chinese aandelenmarkt en economie slecht blijven, zullen bedrijven onvermijdelijk stappen ondernemen om hun activiteiten te stroomlijnen, vooral omdat de meeste bedrijven in de voorgaande jaren veel mensen hebben aangenomen.

Er wordt verwacht dat buitenlandse investeringsbanken en vermogensbeheerders hun kostenbesparende maatregelen op korte termijn zullen voortzetten, maar er wordt niet verwacht dat veel bedrijven zich zullen terugtrekken, omdat ze erop gokken dat de op één na grootste economie ter wereld zich zal herstellen.

"We zijn ons bewust van het feit dat er vanuit een beleidsperspectief zeker een beleidsverschuiving heeft plaatsgevonden (tussen de V.S. en China) die invloed heeft op de voetafdruk die we zouden kunnen hebben vanuit een bedrijfsperspectief," zei een Amerikaanse bankbron.

"Onze klanten bevinden zich echter in China en we zullen in China actief blijven. We zijn toegewijd aan het land gezien het belang van zijn economie," zei de bron, die niet bij naam genoemd wilde worden vanwege de gevoeligheid van de kwestie.