De vicevoorzitter van Nippon Steel is van plan om deze week terug te keren naar de Verenigde Staten voor meer besprekingen over de voorgenomen overname van U.S. Steel en zou overwegen om bepaalde activa te verkopen als dat nodig is om de deal door te laten gaan.

Het bezoek van vicevoorzitter Takahiro Mori zo kort na een reis van 20-26 mei benadrukt de inspanningen die Nippon Steel zich getroost om de aankoop af te ronden te midden van een groeiend toezicht door regelgevende instanties en politieke tegenstand. Dit omvat weerstand van president Joe Biden, die wil dat U.S. Steel in eigen land blijft, en bezwaren van de machtige vakbond United Steelworkers (USW) uit angst voor banenverlies.

De deal zou Nippon Steel meer toegang geven tot de winstgevende Amerikaanse markt en zijn financiële langetermijndoelen bevorderen.

De twee staalproducenten zeiden vorige maand dat ze alle wettelijke goedkeuringen buiten de Verenigde Staten hadden ontvangen voor hun voorgestelde fusie van $14,9 miljard, een stap voorwaarts in de richting van de voltooiing van de controversiële deal.

Mori zei in een interview op 30 mei dat hij deze week terug zal keren naar de VS voor meer gesprekken, onder andere in Washington D.C. Dit volgt op zijn reis van 20-26 mei om zakelijke en politieke leiders te ontmoeten, waaronder vier Amerikaanse senatoren, en leiders van gemeenschappen in Pennsylvania, waar U.S. Steel gevestigd is.

Mori zei dat Nippon Steel zou kunnen overwegen om bepaalde activa te verkopen als dat vereist wordt door Amerikaanse toezichthouders om de deal goed te keuren.

"Als de Amerikaanse autoriteiten tegen mij zeggen: jullie moeten dit doen anders kan deze deal niet worden goedgekeurd, dan moeten we dit serieus bestuderen," zei hij.

Een productiefabriek in Calvert, Alabama, die gezamenlijk eigendom is van Nippon Steel en het in Luxemburg gevestigde ArcelorMittal, is het doelwit van antitrustbezwaren van Amerikaanse autoriteiten, meldde Politico in maart.

Mori bagatelliseerde echter de waarschijnlijkheid van een verkoop van activa door te zeggen: "Ik denk niet dat dit nodig is voor het sluiten van deze deal."

Tijdens het bezoek in mei zei Mori dat hij wees op de overname in 2011 van het Amerikaanse bedrijf Standard Steel door Sumitomo Metal Industries, dat nu deel uitmaakt van Nippon Steel, als voorbeeld van wat hij hoopt dat de aankoop van U.S. Steel zou kunnen bereiken.

Standard werd winstgevend in 2013 na die deal en is dat blijven worden door de overdracht van technologie en het zenden van hooggekwalificeerde ingenieurs uit Japan, zei hij.

WERKZEKERHEID

Nippon Steel heeft geprobeerd om de bezorgdheid van de USW over de baanzekerheid weg te nemen door te beloven alle bestaande overeenkomsten tussen U.S. Steel en de vakbond na te komen. Het bedrijf belooft ook om $1,4 miljard extra te investeren om de fabrieken van U.S. Steel te moderniseren.

Een aantal vergaderverzoeken van Mori aan het hoofd van de USW sinds hun laatste vergadering in maart zijn echter niet ingewilligd, zei hij.

"De USW zegt dat onze aanbiedingen niet goed genoeg zijn, maar het is niet duidelijk wat niet goed genoeg is," zei Mori, verwijzend naar de behoefte aan een persoonlijke ontmoeting. "We staan altijd open om te praten."

De nummer 4 staalproducent ter wereld wil de publieke opinie achter de overeenkomst krijgen, in de hoop dat dit de vakbond ertoe zal aanzetten om rond de tafel te gaan zitten, zei Mori, eraan toevoegend dat zijn vertrouwen in het slagen van de overeenkomst "steeds sterker wordt".

In een e-mail aan Reuters noemde de USW de voorstellen van Nippon Steel "holle beloften".

"De USW heeft al haar diepe en voortdurende bezorgdheid geuit over de voorgestelde verkoop en is het eens met president Biden en anderen die hebben opgeroepen om U.S. Steel in eigen land te houden en te exploiteren," aldus de organisatie.

Mori gelooft dat het overnameproces waarschijnlijk soepeler zal verlopen na de Amerikaanse presidentsverkiezingen, omdat de deal dan geen politieke kwestie meer zal zijn.

Als de deal zoals gepland eind december wordt afgerond, zou de jaarlijkse bedrijfswinst van Nippon Steel met 150 miljard yen ($954 miljoen) of meer moeten stijgen, wat zou helpen om de langetermijndoelstelling van 1 biljoen yen winst in het boekjaar 2025 te bereiken, aldus Mori.

($1 = 157,2000 yen) (Verslaggeving door Yuka Obayashi, Katya Golubkova en Ritsuko Shimizu; Bewerking door Christian Schmollinger)