Doorbraken in de behandeling van Alzheimer, waarbij giftige eiwitten uit de hersenen worden verwijderd, hebben de belangstelling voor vaccins voor de behandeling van de geheugenverslindende ziekte weer aangewakkerd. Deze vaccins zouden voor miljoenen mensen een goedkopere, eenvoudig toe te dienen optie kunnen zijn, zo blijkt uit interviews met 10 wetenschappers en leidinggevenden van bedrijven.

Er zijn klinische onderzoeken gaande of afgerond voor ten minste zeven Alzheimervaccins die ontworpen zijn om het immuunsysteem in te zetten om de hersenen te ontdoen van de ziektegerelateerde eiwitten bèta amyloïde of tau, zo bleek uit een onderzoek van de ClinicalTrials.gov database van de Amerikaanse overheid. Er zijn er nog meer onderweg.

De hernieuwde interesse in Alzheimer-vaccins volgt op een veelbelovende eerste poging meer dan 20 jaar geleden, die werd gestaakt nadat 6% van de studievrijwilligers een levensbedreigende hersenontsteking ontwikkelden die bekend staat als meningo-encefalitis.

Onderzoekers kozen toen voor een veiligere route, waarbij zeer gerichte, door de mens gemaakte antilichamen aan patiënten werden toegediend die de immuunmechanismen van het lichaam omzeilen.

Het onlangs door Eisai en Biogen gelanceerde Leqembi en Eli Lilly's donanemab, die nu in de VS worden beoordeeld, zijn twee van dit soort behandelingen die de opvatting hebben bevestigd dat het verwijderen van amyloïde de sleutel is tot het bestrijden van Alzheimer bij mensen met een ziekte in een vroeg stadium. Dat succes volgde op jaren van mislukkingen waardoor veel deskundigen de amyloïdtheorie in twijfel trokken.

Wetenschappers, waaronder die van Vaxxinity, AC Immune en Prothena, denken nu te begrijpen wat er mis ging met het eerste vaccin en testen nu injecties waarvan ze hopen dat ze een immuunrespons opwekken zonder overmatige ontsteking te veroorzaken. De Amerikaanse Food and Drug Administration heeft de eerste twee vaccins de fast-track status gegeven, wat de beoordeling van deze vaccins zou moeten versnellen.

Dr. Reisa Sperling, een Alzheimer-onderzoeker bij Mass General Brigham in Boston, zei dat ze gelooft dat vaccins een belangrijke rol zullen spelen als onderzoekers Alzheimer proberen te voorkomen. Ik ben er erg van overtuigd dat we die kant op moeten.

Sperling leidt een onderzoek bij cognitief normale mensen met Alzheimereiwitten in hun hersenen. Ze overweegt vaccins voor haar volgende onderzoek bij asymptomatische mensen met Alzheimereiwitten in hun bloed, maar niet genoeg om op hersenscans te registreren.

Vaccins tegen Alzheimer bevinden zich nog in het beginstadium en er zijn grote, jarenlange onderzoeken nodig om aan te tonen dat ze werken.

Toch zou een vaccin dat driemaandelijks of tweemaal per jaar wordt toegediend, Leqembis dure tweemaandelijkse infusen kunnen vervangen en de toegang voor de naar schatting 39 miljoen mensen met Alzheimer wereldwijd vergroten.

"Walter Koroshetz, directeur van de afdeling neurologische aandoeningen van de Amerikaanse National Institutes of Health.

DE POORTEN ZIJN GEOPEND

Vaxxinity is misschien wel het verst gevorderd met de voltooiing van een kleine Fase 2-test met het vaccin UB-311. Chief Executive Mei Mei Hu zei dat het succes van Leqembis een lang in twijfel getrokken hypothese valideerde.

"Wat we weten is dat als we bepaalde slechte vormen van amyloïde uitschakelen, we een effect op de klinische resultaten zien, en dat is verbazingwekkend," zei ze over het vermogen van Leqembi om cognitieve achteruitgang te vertragen.

Gegevens van Vaxxinity's Fase 2a studie met 43 vrijwilligers in Taiwan, die in augustus werden gepubliceerd, toonden aan dat het vaccin veilig en verdraagbaar was na 78 weken, waarbij bijna alle deelnemers een antilichaamrespons produceerden. Er waren geen gevallen van hersenzwelling, maar 14% (6) ontwikkelde een hersenbloeding, een bijwerking die ook vaak voorkomt bij de behandelingen met infusen.

Vaxxinity is op zoek geweest naar een partner om te helpen bij de financiering van een grotere, bevestigende studie, maar vond het klimaat de afgelopen jaren "nogal kil", aldus Hu. Met de goedkeuring (van Leqembis) zijn de poorten opengegaan en is er veel meer enthousiasme, veel meer investering."

WAT GING ER MIS?

Het eerste Alzheimer-vaccin vertoonde tekenen van voordeel, maar veroorzaakte ook een uit de hand gelopen reactie van de T-cellen van het immuunsysteem, die eigenlijk alleen geïnfecteerde cellen zouden moeten vernietigen.

De meeste nieuwere vaccins richten zich op B-cellen, immuuncellen die antilichamen produceren.

Het vaccin van AC Immune activeert alleen B-cellen, aldus Dr. Michael Rafii van de Universiteit van Zuid-Californië.

In een fase 1-onderzoek onder leiding van Rafii veroorzaakte het AC-vaccin geen meningo-encefalitis, maar slechts een deel van de deelnemers ontwikkelde een immuunrespons. Het bedrijf test nu een geherformuleerde versie.

Andrea Pfiefer, CEO van AC Immune, suggereerde dat de aanhoudende immuunrespons op het vaccin bij sommige patiënten verklaart waarom er geen zwelling of bloeding in de hersenen optrad bij monoklonale antilichamen zoals Leqembi, die na elke infusie een piek vertonen. Meer gegevens worden in de eerste helft van 2024 verwacht.

AC werkt ook samen met Johnson & Johnson aan een vaccin dat gericht is tegen tau, een giftig Alzheimereiwit dat geassocieerd wordt met het afsterven van hersencellen.

Prothena, dat tien jaar geleden is voortgekomen uit een bedrijf dat dat eerste vaccin mede heeft ontwikkeld, hoopt volgend jaar te kunnen beginnen met een proef met een vaccin dat gericht is tegen zowel amyloïde bèta als tau, met als doel Alzheimer te voorkomen.

Prothena heeft ook een anti-amyloïde antilichaam in Fase 1 proeven en een anti-tau antilichaam onder licentie van Bristol Myers Squibb .

Gene Kinney, CEO van Prothena, zei dat het vaccin van het bedrijf hoge niveaus van rijpe antilichamen produceert. Het opwekken van een sterke immuunrespons is essentieel voor dergelijke vaccins, die normaal gesproken worden gegeven aan oudere mensen met een zwakker immuunsysteem, zei hij.

Hij ziet vaccins als ideaal voor mensen met pre-symptomatische Alzheimer. Wat u wilt doen, is voorkomen dat de ziekte zich überhaupt voordoet.