De Saoedi-Arabische STC Group overweegt een bod uit te brengen op de Europese telecom- en betaaltelevisieoperator United Group, volgens drie mensen die op de hoogte zijn van de mogelijke deal.

De Britse buyout groep BC Partners, die United Group in 2019 overnam van KKR, werkt samen met adviseurs aan een verkoop die in de komende weken van start moet gaan, aldus twee van de mensen.

STC is begonnen met de eerste fase van het werk aan een transactie, die al dan niet kan resulteren in een formeel bod, zei een derde persoon.

Een deal zou United Group ongeveer 8 miljard euro ($8,7 miljard) inclusief schuld kunnen opleveren, zei een van de personen.

De bronnen, die om anonimiteit vroegen omdat de zaak vertrouwelijk is, waarschuwden dat een deal niet zeker is en misschien niet doorgaat.

Woordvoerders van STC en BC Partners weigerden commentaar te geven.

Als STC erin slaagt United over te nemen, zou dit haar expansie in de Europese telecomsector bevorderen. Vorig jaar zei de grootste telecomoperator van het koninkrijk dat het een belang van 4,9% in het Spaanse Telefonica had verworven, met de mogelijkheid om dit verder uit te breiden tot bijna 10%. STC's dochteronderneming TAWAL verwierf vorig jaar ook United Groups telecommunicatietorens in Bulgarije, Kroatië en Slovenië.

BC Partners overweegt verschillende manieren om de waarde van een verkoop te maximaliseren, waaronder het opsplitsen in verschillende regio's, aldus twee van de bronnen.

De verkoop heeft ook de aandacht getrokken van infrastructuurfondsen die geïnteresseerd zijn in het bieden op specifieke landen, waaronder Griekenland, Kroatië en Slovenië, aldus een van de bronnen.

Emirates Telecommunications, gevestigd in Abu Dhabi, zei in april dat het "relevante marktkansen" onderzocht, maar geen onderhandelingen of overeenkomst was aangegaan om United Group over te nemen. Dit volgde op berichten in de pers dat het overwoog om de Europese groep over te nemen.

De omzet en winst voor rente, belasting, afschrijvingen en amortisatie na lease, een maatstaf voor winstgevendheid, van United Group stegen vorig jaar met 7% tot respectievelijk 2,7 miljard euro en 988 miljoen euro.

De kapitaalstructuur van de groep omvat 4 miljard euro aan senior secured notes uitgegeven door United Group en 300 miljoen euro aan payment-in kind notes uitgegeven door het moederbedrijf Summer Bidco, volgens een notitie die S&P in januari publiceerde.

($1 = 0,9224 euro) (Verslaggeving door Amy-Jo Crowley, Andres Gonzalez en Hadeel Al Sayegh; bewerking door Anousha Sakoui en Emelia Sithole-Matarise)