De luchtvaarttarieven in Europa en Azië beginnen te pieken of te dalen, een teken dat de langdurige post-COVID reishausse aan het afnemen is, wat een tegenslag is voor luchtvaartmaatschappijen die worstelen met hogere kosten en beperkte beschikbaarheid van vliegtuigen.

Een wereldwijd onevenwicht tussen het aanbod van vluchten en de inhaalvraag toen het luchtverkeer na de pandemie open ging, dreef de ticketprijzen en passagiersopbrengsten op - een maatstaf voor het gemiddelde tarief dat elke passagier per mijl betaalt.

Maar leidinggevenden uit de sector, investeerders en analisten zeiden dat de "reizen tegen elke prijs" trend aan het uitbalanceren is, waarbij sommige klanten gevoeliger worden voor prijzen omdat ze worstelen met de inflatie die de kosten van levensonderhoud heeft opgedreven.

Michael O'Leary, CEO van de budgetmaatschappij Ryanair, waarschuwde deze maand dat de ticketprijzen minder zouden stijgen dan verwacht, waardoor de aandelen van Europese luchtvaartmaatschappijen daalden.

"Het is een beetje verrassend dat de prijzen niet sterker zijn geweest en we weten niet zeker of dat gewoon het consumentensentiment is of het recessiegevoel in Europa," zei O'Leary.

De tarieven waren in de eerste maanden van dit jaar in het hele blok gelijk in vergelijking met 2023, zo blijkt uit gegevens van de reisonderzoeksgroep ForwardKeys.

Het beeld is grimmiger in Azië-Pacific, waar de tarieven het sterkst zijn gedaald, met een daling van ongeveer 16% in de periode januari-april ten opzichte van een jaar eerder, zo blijkt uit de gegevens.

Singapore Airlines boekte vorige week een recordjaarwinst, maar de nettowinstgroei daalde in de laatste drie kwartalen. De belangrijkste Aziatische luchtvaartmaatschappij zei te verwachten dat de passagiersopbrengsten verder zullen afnemen naarmate luchtvaartmaatschappijen hun capaciteit uitbreiden.

Azië is langzamer dan andere regio's met het opheffen van beperkingen en het opvoeren van vluchten naar overzeese bestemmingen.

"Wij geloven dat vraag en aanbod zichzelf weer in evenwicht zullen brengen ... de luchtvaarttarieven zullen zich in 2024 blijven normaliseren," zei Ronald Lam, CEO van het in Hongkong gevestigde Cathay Pacific, in maart.

Het reizen vanuit China naar markten als Europa, Amerika en Australië heeft zich niet hersteld. De Chinese economie is traag en het aantal internationale vluchten is nog steeds ongeveer 70% van het niveau van voor de pandemie - slechts 16,5% op routes tussen de VS en China.

Flight Centre Travel Group zei dat de internationale vliegtickets die in Australië worden verkocht in de eerste drie maanden van het jaar met 12,8% j-o-j zijn gedaald.

Toch zijn de prijzen in Azië-Pacific meer dan 7% hoger dan in 2019, met tarieven die in 2021 70% hoger liggen dan in 2019.

PRIJSGEVOELIGHEID

Economen en investeerders zijn nog niet pessimistisch. Reizen is nog steeds een uitgavenprioriteit voor de meeste consumenten, vooral in Europa en de Verenigde Staten, aldus economen.

Maar economen en analisten zeiden dat vlakkere Europese vliegtarieven wijzen op lagere inkomens en spaarrentes op het hele continent, waardoor consumenten goedkopere opties gaan zoeken, vooral omdat hotels en huurauto's duurder worden.

"Hoewel consumenten nog steeds geïnteresseerd zijn in reizen, zijn vooral Europese consumenten erg prijsgevoelig," zei Natalia Lechmanova van Mastercard.

Goedkopere bestemmingen zoals Turkije, Roemenië en de Balkan stijgen in populariteit onder Europese reizigers die op zoek zijn naar alternatieven voor Frankrijk of Italië, zei ze.

Uit gegevens van de European Travel Commission blijkt dat consumenten dit jaar 742,8 miljard euro ($803 miljard) zullen uitgeven op het continent, een stijging van 14,3% ten opzichte van vorig jaar. Maar dat zou grotendeels kunnen komen door rijkere Amerikaanse toeristen, zeiden experts uit de sector.

AMERIKA REIST VERDER

Terwijl de Europeanen proberen te sparen, houden de Amerikaanse consumentenbestedingen stand, met een bijzonder sterke vraag naar eersteklas reizen.

Ongeveer 16 miljoen Amerikanen reisden in het eerste kwartaal van 2024 naar het buitenland, een nieuw record en meer dan vóór de pandemie, volgens het Mastercard Economics Institute.

Economen zeiden dat een sterke arbeidsmarkt in de V.S. consumenten helpt om hogere uitgaven te blijven doen ondanks verminderde spaartegoeden van huishoudens.

De gemiddelde reisuitgaven per Amerikaans huishouden daalden in de eerste vijf maanden van het jaar met slechts 1,5% j-o-j, maar lagen 13% hoger dan in 2019, zo blijkt uit creditcard- en betaalkaartgegevens van Bank of America.

Leidinggevenden van wereldwijde luchtvaartmaatschappijen zeiden dat consumenten nog steeds willen uitgeven aan reizen, waarbij ze de voorkeur geven aan ervaringen boven goederen.

"Dit is een zeer cyclische industrie die ook zeer gevoelig is voor macro-economie," zei Jamie Lindsay, een investeerder in luchtvaartmaatschappijen bij Artemis Funds.

Maar hij verwacht niet dat de daling in Europa en Azië zal leiden tot een bredere daling van de sector.

"Het is niet zo dat de tarieven (overal) dalen... het is meer een normalisering." ($1 = 0,9246 euro)