Southwest vormt een gemakkelijke prooi, die Elliott recht in het hart raakt door direct een belang van 11 % te nemen. Deze komst gaat gepaard met een ongewoon harde kritiek op het huidige managementteam, maar zonder specifieke suggesties voor operationele verbeteringen.

Handelt Elliott in opdracht of is de investeerder oprecht wanneer hij Southwest beschrijft als "de mooiste herstructureringskans in de luchtvaartsector in twintig jaar"? In het Noord-Amerikaanse oligopolie, bestaande uit United, American, Delta en Southwest, is deze laatste niet bepaald de zwakste.

Zeker, de aandeelkoers stond enkele dagen geleden nog onder het dieptepunt van het voorjaar van 2020, middenin de Covid-paniek. Zeker, de recente mislukkingen stapelden zich op, van de vertragingen bij de levering van Boeing tot de onwaarschijnlijke IT-storing die de maatschappij eind 2022 een slordig miljard dollar heeft gekost.

En, zeker, de economische prestaties in termen van marges en winstgevendheid waren de laatste tijd lager dan de schattingen van analisten. Maar laten we niet vergeten dat Southwest hier niet echt een uitzondering vormt. In werkelijkheid is de hele luchtvaartsector zwaar getroffen door de inflatie.

Dit blijkt bijvoorbeeld uit de recente resultaten van United Airlines, die in 2023 een lagere operationele winst liet zien dan in 2019, omdat de stijgende kosten — lonen, onderhoud, brandstof, enz. — de volledige omzetgroei over die periode hebben opgeslokt.

Lang beschouwd als de best geleide maatschappij — met 47 opeenvolgende jaren van winstgevendheid — heeft Southwest inderdaad wat moeite sinds het herstel na de pandemie. Qua waardering vertoont het bedrijf echter geen bijzondere korting ten opzichte van zijn concurrenten; eerder het tegenovergestelde.

Dit brengt ons ertoe een andere verklaring te overwegen voor de luidruchtige komst van Elliott: Southwest heeft al lange tijd de beste balans in de sector, met een nettokaspositie; ziet het activistische fonds hier naast een verandering van management ook de kans om te pleiten voor de uitkering van een speciaal dividend?