De CEO van Spirit Airlines verdedigde woensdag voor de rechtbank de geplande overname van zijn bedrijf door JetBlue Airways ter waarde van $3,8 miljard als een middel om een levensvatbare concurrent te creëren voor de vier grotere luchtvaartmaatschappijen die het Amerikaanse luchtruim domineren.

Ted Christie, chief executive officer van Spirit, getuigde tijdens de tweede dag van de rechtszaak van het Amerikaanse Ministerie van Justitie tegen de fusie dat zijn ultralow-cost luchtvaartmaatschappij "relatief onbeduidend" is gebleven ondanks jaren van groei.

Vanaf een getuigenbank in de federale rechtbank van Boston getuigde Christie dat Spirit al sinds 2016 inzag dat het met een rivaal zou moeten fuseren als het ooit effectief wilde concurreren met de vier grote luchtvaartmaatschappijen die 80% van de Amerikaanse binnenlandse markt domineren.

"Wat we echt proberen te doen is een vijfde levensvatbare concurrent oprichten," zei hij, in antwoord op vragen van een advocaat van Spirit, Jay Cohen.

Hij zei dat Spirit, dat al drie jaar geen winst heeft gemaakt, slechts ongeveer 3% van de markt in handen had en "effectievere" concurrentie ondervond van die grotere luchtvaartmaatschappijen - United Airlines, American Airlines, Delta Air Lines en Southwest Airlines - in de nasleep van de COVID-19 pandemie.

Hoewel een fusie met JetBlue niet was wat Spirit vorig jaar oorspronkelijk aan de aandeelhouders voorstelde - het had de voorkeur gegeven aan een sindsdien mislukte combinatie met Frontier Group Holdings - zei Christie dat een combinatie met JetBlue een veel betere oplossing was dan doorgaan als zelfstandig bedrijf.

Christie is de eerste getuige in een rechtszaak voor de Amerikaanse districtsrechter William Young in een antitrustzaak die het ministerie van Justitie in maart heeft aangespannen en waarin wordt beweerd dat een gecombineerde luchtvaartmaatschappij consumenten met korting zou schaden door de tarieven te verhogen en de vluchtopties te beperken.

Het Ministerie van Justitie, samen met Democratische procureurs-generaal uit zes staten en het District of Columbia, zeggen dat passagiers jaarlijks ongeveer $1 miljard netto schade zouden lijden als het goedkope Spirit opgaat in JetBlue.

Christie getuigde dat Spirit zich tijdens de onderhandelingen over de deal in 2022 zorgen had gemaakt over hoe toezichthouders een fusie met JetBlue zouden zien, aangezien het ministerie van Justitie JetBlue al had aangeklaagd om een geplande samenwerking met American Airlines in het noordoosten aan te vechten.

Een andere federale rechter in Boston oordeelde later in mei dat die alliantie in strijd was met de Amerikaanse antitrustwetgeving. JetBlue besloot daarop om de alliantie te beëindigen.

Christie zei dat JetBlue uiteindelijk de bezorgdheid van Spirit wegnam door akkoord te gaan met de verkoop van Spirit's gates en slots op bepaalde luchthavens in New York City, Boston, Newark en Fort Lauderdale in de hoop de bezorgdheid van de antitrusttoezichthouders weg te nemen.

"Dit zijn waardevolle activa die ze hebben toegezegd," zei hij.