Het Amerikaanse ministerie van Justitie gaat dinsdag naar de rechtszaal om er bij een federale rechter op aan te dringen de geplande overname van Spirit Airlines door JetBlue Airways ter waarde van $3,8 miljard tegen te houden.

De zaak voor de federale rechtbank in Boston maakt deel uit van een brede poging van de regering van president Joe Biden om de concurrentie tussen de goedkoopste luchtvaartmaatschappijen te behouden, zodat vliegreizen voor veel meer Amerikaanse consumenten betaalbaar blijven.

De rechtszaak zal zonder jury over een periode van ongeveer drie weken plaatsvinden voor U.S. District Judge William Young. Tijdens een hoorzitting in maart zei Young dat hij zich "verplicht" voelde om te proberen voor het einde van het jaar uitspraak te doen.

Een fusie tussen JetBlue en Spirit, respectievelijk de zesde en zevende grootste Amerikaanse luchtvaartmaatschappij, zou de eerste grote Amerikaanse luchtvaartcombinatie zijn sinds Alaska Airlines in 2016 Virgin America kocht.

De sector wordt gedomineerd door vier Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen - United Airlines, American Airlines, Delta Air Lines en Southwest - die na een reeks eerdere fusies van luchtvaartmaatschappijen 80% van de binnenlandse markt controleren, aldus het ministerie van Justitie.

JetBlue heeft de deal pro-consument genoemd en heeft geprobeerd de antitrustbezwaren van de Amerikaanse toezichthouders weg te nemen door akkoord te gaan met de verkoop van Spirit's gates en slots op bepaalde luchthavens in New York City, Boston, Newark en Fort Lauderdale.

Maar het Ministerie van Justitie heeft gezegd dat deze afstotingen niet genoeg zijn en in een rechtszaak die in maart werd aangespannen, stelde het dat de gecombineerde luchtvaartmaatschappij de consumenten zou schaden door de tarieven te verhogen en de keuze op routes in het hele land te beperken.

Het ministerie spant samen met Democratische procureurs-generaal uit zes staten en het District of Columbia een rechtszaak aan. Zij noemen Spirit een "ontwrichtende en innovatieve luchtvaartmaatschappij" wiens goedkope, no-frills model prijsverlagingen in de hele sector heeft afgedwongen.

Het ministerie van Justitie beweert dat de fusie de druk zou wegnemen die grotere luchtvaartmaatschappijen, waaronder JetBlue, ondervinden om hun tarieven te verlagen als reactie op de concurrentie van Spirit en dat dit de consumenten jaarlijks meer dan $2 miljard aan hogere tarieven zou kosten.

"De transactie belooft Spirit te vervangen door een luchtvaartmaatschappij met hogere kosten die minder stoelen aanbiedt, hogere tarieven berekent en minder geneigd is om de hogere prijzen van andere luchtvaartmaatschappijen te verstoren," zei het ministerie in een aanklacht voorafgaand aan de rechtszaak.

De luchtvaartmaatschappijen stellen daar tegenover dat het toestaan van de deal de reputatie van JetBlue als marktverstoorder zou versterken.

Hoewel JetBlue de op vier na grootste luchtvaartmaatschappij van het land zou worden, zouden de advocaten zeggen dat JetBlue in eigen land nog steeds maar een marktaandeel van minder dan 10% zou hebben.

JetBlue zei in een verklaring dat "onze combinatie met Spirit de beste kans is om de sector te ontwrichten door de concurrentie en het aanbod te vergroten, waardoor er een nationale low-fare uitdager ontstaat voor de dominante Big Four luchtvaartmaatschappijen.

De zaak van het departement maakt deel uit van een bredere poging van de regering Biden om de handhaving van de antitrustwetgeving agressief op te voeren, een initiatief dat gemengde resultaten heeft opgeleverd voor de rechtbank.

JetBlue was al het onderwerp van één van haar eerdere zaken, waarbij een andere rechter in Boston, Leo Sorokin, in mei de kant van de regering koos door te concluderen dat JetBlue's samenwerking met American Airlines in het noordoosten van de V.S. in strijd was met de antitrustwetgeving.

JetBlue besloot daarop de alliantie te beëindigen. American Airlines gaat in beroep tegen de beslissing van Sorokin.