Participatiemaatschappij Carlyle en de Duitse ontwikkelingsbank KfW zijn in gesprek om samen het grootste deel van de onderzeeërdivisie van Thyssenkrupp te kopen, aldus drie mensen die bekend zijn met de zaak, in het nieuwste teken van hoe de oorlog in Oekraïne de Europese defensiesector een nieuwe vorm geeft.

Het plan om de krachten te bundelen en een meerderheidsbelang te nemen in Thyssenkrupp Marine Systems (TKMS) weerspiegelt de groeiende interesse van investeerders in defensieactiva en de inspanningen van Berlijn om controle te houden over wat zij beschouwt als belangrijke militaire technologie.

Alle drie de partijen voeren gesprekken over een deal waarbij Carlyle een meerderheidsbelang in TKMS zou krijgen, terwijl staatsleningverstrekker KfW een blokkerende minderheid zou krijgen, aldus de mensen. Thyssenkrupp zou een minderheidsbelang bezitten, zeiden ze.

Carlyle en KfW weigerden commentaar te geven.

Thyssenkrupp is momenteel bezig met een tweesporenproces voor TKMS, dat zou kunnen resulteren in een verkoop of een verzelfstandiging van de divisie die onderzeeërs, fregatten en sensor- en mijnenjaagtechnologie maakt.

Een deal zou een mijlpaal zijn in de inspanningen van Miguel Lopez, Chief Executive van Thyssenkrupp, om het wijdvertakte conglomeraat te ontwarren, dat ook bezig is met de verkoop van een belang in zijn staalafdeling aan de Tsjechische miljardair Daniel Kretinsky.

KfW heeft een voorlopig onderzoek naar een mogelijke deal afgerond en bereidt nu een diepgaandere beoordeling voor van de activa, die gewaardeerd zouden kunnen worden op 1,2 miljard tot 1,6 miljard euro ($1,3-$1,7 miljard), als onderdeel van een proces in twee fasen, aldus de bronnen die bekend zijn met de zaak.

Berlijn is in principe bereid om via KfW een belang te nemen in TKMS, maar heeft meer informatie nodig over de bedrijfsstrategie van de divisie. "We zullen ons niet blindelings inkopen," zei een hoge regeringsbron.

Los daarvan heeft Carlyle, dat de afgelopen maanden een due diligence heeft uitgevoerd bij TKMS, vorige maand haar interesse bevestigd in een brief aan de raad van commissarissen van Thyssenkrupp, waarin het vroeg om meer gedetailleerde besprekingen, voegden de mensen eraan toe.

Delegaties van zowel Carlyle als KfW hebben onlangs TKMS-locaties in Duitsland bezocht voor verdere onderhandelingen, aldus de mensen.

Als alle partijen op één lijn zitten, zou er al in september, het einde van het boekjaar van Thyssenkrupp, een overeenkomst bereikt kunnen worden, aldus twee van de personen.

CONSOLIDATIE SECTOR

Er zijn nog geen beslissingen genomen en de gesprekken kunnen worden vertraagd of mislukken, zeiden de mensen, wijzend op mogelijke meningsverschillen over de waardering of andere voorwaarden die in de loop van het proces naar voren zouden kunnen komen.

Een woordvoerder van Thyssenkrupp bevestigde dat er een tweesporenproces loopt voor TKMS en dat er gesprekken gaande zijn met Carlyle en de Duitse overheid.

De pogingen om TKMS te verkopen weerspiegelen een verandering in het Europese defensiebeleid na de oorlog van Rusland tegen Oekraïne, die een impuls heeft gegeven aan potentiële consolidatie in een sector die traditioneel gedomineerd wordt door nationale belangen.

Het idee achter de verkoop van TKMS is om een eerste stap te zetten in het creëren van een consolidatieplatform dat de weg zou kunnen vrijmaken voor pan-Europese samenwerkingsverbanden of fusies in de toekomst, iets waar leidinggevenden in de sector al jaren voorstander van zijn.

Het Italiaanse Fincantieri, dat al samenwerkt met TKMS, wil graag samenwerken, zoals haar CEO Pierroberto Folgiero vorig jaar zei.

CEO Lopez zei deze week dat het proces voor TKMS, dat 7.880 werknemers heeft en vorig jaar goed was voor 11,4% van de aangepaste EBIT van de Thyssenkrupp-groep van 703 miljoen euro, nog gaande was.

"We zijn verder dan ooit tevoren," zei hij.

In tegenstelling tot een spin-off, hoeft een verkoop niet goedgekeurd te worden op de jaarlijkse algemene vergadering van Thyssenkrupp, waardoor het mogelijk de meest eenvoudige optie is, aldus de mensen.

De vakbond IG Metall neemt deel aan het proces voor TKMS en heeft vorige maand gesprekken gevoerd met Carlyle, omdat de vakbond streeft naar een overeenkomst met de beste en eerlijkste eigenaar om vestigingen en banen te beschermen.

De grote betrokkenheid van de vakbonden wordt gezien als een voordeel in de huidige onderhandelingen in vergelijking met het verkoopproces voor de staalfabriek van Thyssenkrupp, waar IG Metall en het management met elkaar in conflict zijn geraakt.

($1 = 0,9293 euro) (Verslaggeving door Christoph Steitz, Emma-Victoria Farr, Tom Kaeckenhoff en Andreas Rinke; Redactie door Susan Fenton)