Regeringen hebben besloten om geld te betalen om de ontwikkeling van offshore windparken nieuw leven in te blazen, nadat de stijgende kosten meerdere projecten in gevaar hebben gebracht die nodig zijn om de uitstoot te verminderen en de klimaatdoelstellingen te halen.

Veel landen rekenen op een grootschalige en snelle bouw van offshore windmolenparken, die hoge aanloopkosten hebben maar op de langere termijn goedkopere energie kunnen leveren dan centrales op fossiele brandstoffen.

Maar de capaciteitsdoelen voor windenergie van sommige landen begonnen dit jaar onrealistisch te lijken nadat ontwikkelaars projecten in de VS en Groot-Brittannië hadden geannuleerd omdat ze door de stijgende kosten niet meer rendabel waren.

Investeerders vertelden Reuters dat overheden zich sindsdien bereid hebben getoond om hogere prijzen te betalen, waardoor het vertrouwen in de toekomst van de industrie hersteld is.

"De realiteit is dat regeringen beginnen te reageren en accepteren dat om hun offshore windprogramma's op schema te houden - die belangrijk zijn voor de economie, energiezekerheid, decarbonisatiedoelstellingen en banen - het de moeite waard is om iets meer te betalen, zei Jonathan Cole, CEO van projectontwikkelaar Corio Generation.

Corio, samen met TotalEnergies en Rise Light and Power, was in oktober succesvol in een veiling die door de staat New York werd gehouden voor hun Attentive Energy One 1,4 gigawatt (GW) offshore windproject, dat deel uitmaakt van een bredere aanbesteding van 6,4 GW aan hernieuwbare capaciteit, genoeg om ongeveer 2,6 miljoen huizen van stroom te voorzien.

Volgens gegevens van de New York State Energy Research and Development Authority (NYSERDA), die de veilingen voor hernieuwbare energie van de staat beheert, was de gemiddelde uitoefenprijs, of het aangeboden contract in het veilingresultaat, dat in oktober werd aangekondigd, ongeveer 28% hoger dan de eerdere veilingen die in 2018 en 2020 werden gehouden en kwam dit neer op een nominaal gewogen gemiddelde uitoefenprijs van $145,07 per megawattuur.

Cole van Corio zei dat de hogere prijs gebaseerd was op de realiteit van de markt op dit moment.

In Groot-Brittannië, na China de grootste offshore windmarkt ter wereld, kunnen ontwikkelaars bieden op door de overheid gesteunde prijsgaranties voor de geproduceerde elektriciteit, Contracts for Difference (CfD's) genoemd.

Als de groothandelsprijzen lager zijn dan de zogenaamde uitoefenprijs die in de CfD is overeengekomen, vult de overheid het verschil aan, waardoor projectontwikkelaars inkomstenzekerheid op lange termijn krijgen. Als de prijzen hoger zijn, betaalt de ontwikkelaar het verschil terug aan de Britse regering.

De laatste veiling van Groot-Brittannië in september trok geen enkele offshore windproject aan, omdat de ontwikkelaars zeiden dat de aangeboden gegarandeerde prijs te laag was. Sindsdien heeft de regering gezegd dat ze bij de volgende veiling, die in 2024 gehouden zal worden, contracten met een 66% hogere prijs zal aanbieden.

Keith Anderson, CEO van Scottish Power, dat eigendom is van Iberdrola, zei dat de verhoging aantoont dat de Britse regering naar de bezorgdheid van de industrie heeft geluisterd en dat een dergelijke stap waarschijnlijk het soort afschrijvingen zal voorkomen die sommige bedrijven voor Amerikaanse projecten hebben moeten doen.

In Groot-Brittannië moeten bedrijven al aan bepaalde criteria voldoen voordat ze kunnen bieden op CfD-veilingen. Anderson zei dat bedrijven daardoor al 500 miljoen pond (631,15 miljoen dollar) in projecten kunnen hebben gestoken voordat ze de veilingfase bereiken.

Zonder voldoende stimulans "loop je het risico dat bedrijven projecten moeten afschrijven, loop je het risico dat leveringscontracten worden geannuleerd, dan verliest de leveringsketen het vertrouwen en loop je het risico dat investeerders het vertrouwen verliezen," zei Anderson.

Analisten van Aurora Energy Research zeiden dat de hogere Britse contractprijs zou betekenen dat ontwikkelaars voor een generiek project rendementen tot 13,9% zouden kunnen genereren, in vergelijking met rendementen van slechts 4% die haalbaar waren onder de voorwaarden van de mislukte veiling.

"Van cruciaal belang ... is dat het economisch wordt voor projecten om tegen dergelijke prijzen te bouwen," zei Marc Hedin, Head of Research, UK & Ireland bij Aurora.

Hij zei dat zelfs met de hogere stakingsprijs in het VK de kosten van offshore wind over het algemeen goedkoper blijven dan efficiënte nieuwe gascentrales. De aanloopkosten van offshore windprojecten zijn hoog. Orsted's 3 GW Hornsea 3 project, gepland voor de kust van Groot-Brittannië, zal naar verwachting ongeveer 8 miljard pond kosten.

Maar als de projecten eenmaal gebouwd zijn, zijn er geen brandstofkosten meer en op de langere termijn vormen ze een goedkoper alternatief voor fossiele brandstoffen.

"Op de langere termijn zien we dat landen met meer wind- en zonne-energie goedkopere groothandelsprijzen voor elektriciteit zullen hebben dan landen die meer afhankelijk zijn van fossiele brandstoffen," zei LSEG-analist Nathalie Gerl.

Ondanks de onzekerheid die de recente tegenslagen hebben gecreëerd, is de belangstelling van investeerders voor offshore windenergie groot.

Het Britse Octopus lanceerde samen met het Japanse Tokyo Gas (9531.T) een speciaal fonds om tegen 2030 3 miljard pond ($3,7 miljard) te investeren in offshore windprojecten.

Het Duitse RWE zei dat het zijn offshore windcapaciteit zou verhogen van 3,3 GW nu naar 10 GW tegen het einde van het decennium. Vrijdag kondigde het bedrijf plannen aan om samen met Masdar, de ontwikkelaar van schone energie uit de VAE, een nieuw Brits offshore windmolenpark van 3 GW te ontwikkelen.

Ook regeringen lijken in te zien dat het zinvol is om vast te houden aan de technologie als een van de snelste manieren om hun hernieuwbare energie snel op te schalen en klimaatdoelstellingen te halen.

Soeren Lassen, hoofd offshore windonderzoek bij WoodMac, zegt dat er wereldwijd meer dan 50 GW aan offshore windaanbestedingen gepland staat voor 2024.

"Het is gewoon een kwestie van beleidsmakers die ze aantrekkelijk genoeg maken en van de industrie om die kansen te grijpen," zei hij. ($1 = 0,7922 pond)