De opkomende trend kan een sprankje hoop bieden voor wereldwijde autofabrikanten zoals Toyota en Honda, die "meervoudige" elektrificatiestrategieën nastreven, nu de verkoop van elektrische voertuigen (EV's) in Europa en de VS afneemt, deels vanwege de hoge autofinancieringskosten.

Een derde van de totale autoverkoop van Toyota, 's werelds best verkopende autofabrikant, bestaat al uit hybrides en het bedrijf rapporteerde een stijging van 34% in de verkoop van hybrides in de zes maanden tot eind september, waarmee de groei van 9% in de totale omzet werd overtroffen.

Experts waarschuwen dat buitenlandse merken nu te maken krijgen met een groeiende bedreiging van Chinese rivalen die de binnenlandse hybride markt hebben veroverd en overzees kijken, aangemoedigd door hun kracht als 's werelds goedkoopste EV-producent na zware investeringen in toeleveringsketens.

In de Verenigde Staten worden de meeste hybride aandrijflijnen verkocht met een meerprijs van $1.500 tot $2.000 ten opzichte van verbrandingsmodellen, maar in China worden sommige hybrides aangeboden met een kleine korting ten opzichte van benzinemodellen en kunnen ze tot 23% goedkoper zijn dan pure EV's. Dat prijsvoordeel drijft Chinese consumenten ertoe om meer te investeren in hybride aandrijflijnen.

Dat prijsvoordeel drijft Chinese consumenten naar hybride modellen, die bijna net zo werken als pure EV's wanneer ze gebruikt worden voor korte dagelijkse woon-werkverplaatsingen en weinig benzine verbruiken, aldus analisten.

"Mensen accepteren steeds meer dat een auto kan worden uitgerust met zowel een elektrische motor als een benzinemotor, omdat ze elkaar goed aanvullen," zegt Xu Min, een professor aan het Institute of Intelligent Vehicle van de Shanghai Jiao Tong University. "Waar de benzinemotor een laag rendement heeft, kunnen we dat compenseren met de elektromotor."

Twee soorten hybride auto's - plug-in hybride (PHEV) en extended-range hybride (EREV) - genieten een sterke vraag. Hun gecombineerde leveringen stegen dit jaar met 85% en overtroffen de groei van 14% in de verkoop van puur elektrische auto's, zo bleek uit gegevens van de industrie.

De populariteit van deze hybrides is zo groot dat het segment nu half zo groot is als de pure EV-markt en goed is voor 12% van de totale verkoop van personenauto's, volgens gegevens van de China Association of Automobile Manufacturers (CAAM).

Li Auto, de populairste verkoper van hybride auto's met groot bereik in China, heeft duizenden klanten die wachten op de levering van zijn nieuwe grote SUV's, een schril contrast met veel andere merken die worstelen met een onverkochte voorraad.

"De hybrides met groot bereik zijn de beste optie voor Chinese bestuurders die ... een oplossing willen voor hun rijangst, een betere brandstofefficiëntie, slimmere rijfuncties en lagere prijzen," zegt Yale Zhang, managing director bij het adviesbureau Automotive Foresight.

Op de PHEV-markt heeft BYD zijn positie als meest dominante speler verstevigd, met acht van de 10 best verkopende plug-in hybride auto's in China in zijn aanbod.

Een PHEV kan direct worden aangedreven door de elektromotor of de benzinemotor. Een EREV heeft een groter accupakket en rijdt alleen op elektriciteit, waarbij de benzinemotor als energiebank dient om de accu's op te laden wanneer deze leeg raken.

CHINA DREIGING

De groeiende populariteit van PHEV's en EREV's van Chinese bedrijven, die de top 10 van best verkochte EREV- of PHEV-modellen domineren, heeft niet alleen de verkoop van benzineauto's beïnvloed, maar ook die van hybride benzinevoertuigen (HEV), een segment waarin Toyota eind jaren 90 pionierde met de Prius.

De verkoop van HEV's in China, waar Toyota nog steeds domineert met vier topmodellen, daalde met 15%, terwijl de verkoop van benzineauto's met 11% daalde.

HEV's gebruiken benzine als hoofdaandrijving en hebben een relatief klein accupakket dat tijdens het remmen wordt opgeladen en als hulpvermogen wordt gebruikt. De dalende verkoop van dit type auto's in China is deels het gevolg van het overheidsbeleid, dat hybride auto's met accu's bevoordeelt door belastingverlagingen voor EV's, PHEV's en EREV's te bieden.

Een buitenlandse autofabrikant was de eerste die de EREV-markt in China veroverde, om deze vervolgens af te staan aan lokale rivalen: in 2017 lanceerde General Motors de Buick Velite 5 als de eerste hybride met groot bereik in China, twee jaar voordat Li Auto met volumeproductie begon.

Maar het was een mislukte test, met een verkoop van iets meer dan 4.000 eenheden, en GM stopte de verkoop in 2020. Daarentegen verkocht Li Auto 244.225 EREV's in de eerste negen maanden van 2023.

De strijd van GM en Toyota herinnert ons aan de toenemende bedreigingen van Chinese rivalen die nu op zoek zijn naar exportmarkten om te groeien.

BYD breidt de verkoop van PHEV's in het buitenland uit en biedt de Han-, Qin- en Song-lijn aan in Latijns-Amerika, waar minder laadinfrastructuur is.

Stellantis investeert 1,6 miljard dollar in Leapmotor en is geïnteresseerd in het naar Europa halen van de EREV-hybrides van de Chinese partner, volgens mensen die op de hoogte zijn van de zaak.

Stellantis vertelde Reuters dat het de mogelijkheid van samenwerking met Leapmotor op het gebied van nieuwe energietechnologieproducten niet uitsluit. Leapmotor reageerde niet op een verzoek om commentaar.

Xu van de Jiao Tong Universiteit merkte echter op dat het verschil in eisen van bestuurders op verschillende markten de vraag naar Chinese auto's zou kunnen beïnvloeden.

In Noord-Amerika zouden consumenten bijvoorbeeld op zoek zijn naar auto's met meer paardenkracht om aanhangers te trekken, waardoor HEV's populairder zouden worden.

Toch zijn sommigen sceptisch over de toekomst van HEV's op de langere termijn.

"Conventionele hybride (HEV) blaast leven in een stervende patiënt - de benzinemotor," zei Bill Russo, CEO van het in Shanghai gevestigde adviesbureau Automobility.