Medewerkers van medicijnproducent WuXi AppTec, die in de VS onder toezicht staat vanwege zijn banden met het Chinese leger, hebben samen met wetenschappers van het Volksbevrijdingsleger (PLA) behandelingen tegen hoogteziekte uitgevonden, volgens openbare patentgegevens en wetenschappelijke documenten die door Reuters zijn bekeken.

Het persagentschap heeft 10 octrooiaanvragen geïdentificeerd waarin zes medewerkers van WuXi AppTec worden genoemd als mede-uitvinders van medicijnen tegen hoogteziekte, samen met zes wetenschappers van het PLA General Hospital in Beijing - China's belangrijkste militaire medische school en onderzoekscentrum. De aanvragen, die Reuters voor het eerst meldt, werden tussen 2018 en 2023 gedaan in de VS, Europa en China. Behandelingen voor dergelijke ziekten zijn een topprioriteit voor het PLA, dat onlangs nog, in 2022, met India - een steeds belangrijkere veiligheidspartner van de VS - vocht aan hun grens met de Himalaya. De PLA heeft gezegd dat hoogteziekte, waaronder desoriëntatie en dodelijk long- en hersenoedeem, de belangrijkste oorzaak is van verminderde gevechtseffectiviteit van Chinese soldaten in dergelijke gebieden en de resultaten van een oorlog kan beïnvloeden. De banden op het gebied van medicijnontwikkeling gaan verder dan de banden tussen WuXi AppTec en het PLA die publiekelijk zijn aangekaart door een commissie van het Amerikaanse Congres.

De House Select Committee on the Chinese Communist Party heeft het in Shanghai gevestigde bedrijf, dat vorig jaar een Amerikaanse omzet van ongeveer $3,6 miljard rapporteerde, ervan beschuldigd een bedreiging te zijn voor de nationale veiligheidsbelangen van Washington.

WuXi AppTec, dat de beschuldigingen ontkent dat het een bedreiging is voor de nationale veiligheid van de VS, zei in een verklaring aan Reuters dat het "niet heeft samengewerkt met PLA General Hospital of een andere PLA-gerelateerde entiteit bij de uitvoering van dit werk" en dat het "geen speciale banden" heeft met het Chinese leger.

Het bedrijf zei dat zijn werknemers in de octrooidocumenten werden vermeld omdat ze eerder "verbindingen hadden uitgevonden met betrekking tot de behandeling van hoge bloeddruk" terwijl ze onderzoek deden voor een klant, Shijiazhuang Sagacity New Drug Development.

Sagacity nam de verbindingen "op in een later project waar wij geen kennis van hadden en waar ons bedrijf of werknemers niet bij betrokken waren," zei WuXi AppTec.

Sagacity, waarvan de oprichter de wettelijke vertegenwoordiger was van een bedrijf dat in 2016 door de moedermaatschappij van WuXi AppTec werd overgenomen, vertelde aan Reuters dat het onafhankelijk is van WuXi AppTec, maar voor bepaalde diensten met het bedrijf samenwerkt. Het bedrijf reageerde niet op vragen over de uitvinders van het patent.

Het Chinese ministerie van Defensie reageerde niet op een verzoek om commentaar over de relatie van het PLA met WuXi AppTec.

Kunlun He, hoofdauteur van de studies achter de gepatenteerde behandelingen en mede-uitvinder van het PLA General Hospital, reageerde niet op een e-mail waarin om commentaar werd gevraagd.

PATENTEN SPOOR

Reuters vond twee documenten van het U.S. Patent and Trademark Office van maart 2021 waaruit blijkt dat de zes werknemers van WuXi AppTec de rechten op de patenten hebben overgedragen aan Sagacity en het PLA General Hospital.

Gevraagd naar de documenten, zei WuXi AppTec dat het "standaardgebruik bij patentaanvragen" was om de rechten over te dragen aan de aanvragers en dat noch het bedrijf noch de zes werknemers eigenaar waren van deze patenten.

In een onderzoek van juni 2022 met betrekking tot behandelingen tegen hoogteziekte bedankte He, de wetenschapper die het hoogteonderzoek van het PLA General Hospital leidde, het team van WuXi AppTec voor nuttige discussies over het initiëren en promoten" van een door Beijing gefinancierd wetenschappelijk project op hoog niveau op het gebied van defensie.

De Amerikaanse Republikeinse wetgever John Moolenaar, die voorzitter is van de congrescommissie, zei dat de bevindingen van Reuters "alleen maar bijdragen aan de dringende noodzaak voor het Congres" om voorgestelde wetgeving aan te nemen die Amerikaanse agentschappen en bedrijven zou verbieden om samen te werken met sommige biotechbedrijven, waaronder WuXi AppTec. "Mensen vergeten dat de volksgezondheid voor het grootste deel echt gerund wordt door de PLA," zei Anna Puglisi, een voormalige Amerikaanse contraspionagemedewerker die zich richt op biotechnologie en China, die de bevindingen van Reuters heeft bekeken.

Het Chinese ministerie van Buitenlandse Zaken zei in een verklaring in antwoord op vragen van Reuters dat veel bekende Amerikaanse bedrijven ook banden hebben met het Amerikaanse leger.

Het ministerie zei dat Washington "moet stoppen met het oprekken van het concept van nationale veiligheid" en "moet stoppen met het politiseren, instrumentaliseren en bewapenen van technische en handelskwesties".

MILITAIRE ONDERZOEKERS

Reuters heeft ook zeven mensen geïdentificeerd die in onderzoeksdocumenten of documenten van wetenschappelijke seminars worden genoemd als afgestudeerde studenten of onderzoekers aan de Shanghai Navy Medical University, terwijl ze werknemers waren van WuXi AppTec. Sheng Chunquan, een militaire officier met vier sterren die aan het hoofd staat van de farmacieschool van de universiteit, schreef in een artikel uit 2021 in China's Journal of Pharmaceutical Practice and Service dat de universiteit "militaire farmacie" onderzoekers opleidde volgens een plan van het hoogste militaire besluitvormingsorgaan van de Communistische Partij. Sheng, wiens werk op het gebied van medicijnontwikkeling eerder werd erkend met een WuXi AppTec prijs, zei in een interview uit 2016 - onlangs verwijderd van het social media account van het bedrijf - dat samenwerking tussen het bedrijf en de universiteit "het proces van nieuwe medicijn R&D en lanceringen enorm zou bevorderen".

Ambtenaren van de universiteit reageerden niet op e-mails en een fax waarin om commentaar werd gevraagd.

Uit een onderzoek door Reuters van meer dan een dozijn wetenschappelijke artikelen bleek dat minstens drie afgestudeerde studenten van de Navy Medical University die in dezelfde periode door WuXi AppTec in Shanghai werden ingehuurd, ook werkten aan projecten in verband met pijnbehandelingen en een antibioticum voor klanten van WuXi AppTec uit de VS, Europa en Canada, waaronder Novartis.

Een woordvoerster van Novartis vertelde aan Reuters dat het Zwitserse bedrijf geen details bekend wilde maken over de samenwerking met derden, maar dat het "toegewijd is aan het uitvoeren van onze activiteiten op een volledig conforme manier".

WuXi AppTec zei dat alle militaire medische universiteiten in China civiele studenten inschrijven. Het bedrijf zei ook dat interne veiligheidscontroles voorkomen dat onbevoegde werknemers toegang krijgen tot laboratoria en bestanden en dat alle werknemers overeenkomsten hebben ondertekend die "hen verbieden om bedrijfsgegevens of intellectuele eigendommen met derden te delen, inclusief met het oog op academisch onderzoek en/of graduaatstudies".

Puglisi, die nu adjunct-faculteit is aan de Georgetown University, zei dat Chinese bedrijven door een wet uit 2017 - waarin staat dat ze "moeten helpen en samenwerken met de staatsinlichtingendienst" - verplicht zijn om informatie te delen op verzoek van de autoriteiten "ongeacht wie de eigenaar is van dat IP."

WuXi AppTec zei dat de wet "onderworpen was aan inhoudelijke en procedurele beperkingen" en dat Beijing het bedrijf niet gevraagd heeft om "eigendomsgegevens of vertrouwelijke informatie te verstrekken in verband met deze wet."

($1 = 7,2330 Chinese yuan) (Verslaggeving door Kirsty Needham, Andrew Silver en Michael Martina; Redactie door Miyoung Kim en Katerina Ang)