De besprekingen tussen de Amerikaanse toezichthouder op de effectenhandel en vermogensbeheerders die bitcoin exchange-traded funds (ETF's) willen uitgeven, zijn gevorderd tot belangrijke technische details, wat een teken is dat het agentschap de producten binnenkort zou kunnen goedkeuren, aldus leidinggevenden uit de sector.

Dertien bedrijven, waaronder Grayscale Investments, BlackRock, Invesco en ARK Investments, hebben aanvragen ingediend bij de Securities and Exchange Commission (SEC) voor ETF's die de prijs van bitcoin volgen.

Voorstanders beweren dat een gereguleerd product, zoals een ETF, gekoppeld aan de spotprijs van de cryptocurrency, beleggers de beste manier biedt om in bitcoin te beleggen. Maar het agentschap heeft dergelijke producten al lang verworpen, met het argument dat ze niet voldoen aan de eisen die het agentschap stelt aan de bescherming van beleggers.

Maar nadat een rechtbank in augustus oordeelde dat de SEC de aanvraag van Grayscale om haar bitcoin trust om te zetten in een ETF ten onrechte had afgewezen, is de SEC met emittenten in gesprek gegaan over inhoudelijke details, waarvan sommige gewoonlijk tegen het einde van een ETF-aanvraagproces worden besproken, volgens een half dozijn leidinggevenden uit de sector en openbare memo's van de SEC.

Dit zijn onder andere bewaarregelingen; creatie- en terugbetalingsmechanismen; en risicoverklaringen voor beleggers, aldus de mensen, die niet geïdentificeerd wilden worden omdat de besprekingen privé zijn.

Een spot bitcoin ETF zou een keerpunt betekenen voor de industrie, waardoor beleggers die tot nu toe op hun hoede waren, toegang zouden krijgen tot 's werelds grootste cryptocurrency via de streng gereguleerde aandelenmarkt. Er wordt verwacht dat de vraag de eerste dagen tot $3 miljard zal bedragen.

De SEC maakt zich echter al lange tijd zorgen dat bitcoin gevoelig is voor manipulatie. Eerder waren de discussies vooral gericht op die bezorgdheid en waren ze vooral educatief, zeiden de mensen.

De SEC heeft tot 10 januari de tijd om een definitieve beslissing te nemen over de aanvraag van ARK, die als eerste aan de beurt is. De vergevorderde aard van de besprekingen geeft aan dat de SEC de aanvraag van ARK en waarschijnlijk ook enkele van de andere 12 aanvragen in het nieuwe jaar kan goedkeuren, aldus de mensen. De vergevorderde besprekingen helpen een recente rally in bitcoin verklaren, waarvan de prijs deze maand het hoogste punt in 20 maanden bereikte.

ARK CEO Cathie Wood vertelde vorige maand aan Yahoo Finance dat de aard van de SEC-besprekingen veranderd was en dat de kans dat verschillende aanvragen goedgekeurd zouden worden, gestegen was.

"Ik denk dat er meerdere ETF's tegelijk goedgekeurd zullen worden, wat beleggers de beste kans geeft om ze te vergelijken," zei Bryan Armour, ETF-analist bij Morningstar.

Uit memo's die door de SEC openbaar zijn gemaakt, blijkt dat leidinggevenden van BlackRock, Grayscale, Invesco en 21 Shares, dat samenwerkt met ARK, sinds september SEC-medewerkers hebben ontmoet, samen met hun advocaten en leidinggevenden van de beurzen waar ze de ETF hopen te noteren. Andere managers vertelden Reuters dat ze in die tijd ook SEC-medewerkers hebben ontmoet. De memo van de vergadering van BlackRock bevat een gedetailleerde beschrijving van het herziene aflossingsmechanisme van de vermogensbeheerder.

BlackRock reageerde niet op verzoeken om commentaar. Invesco gaf geen commentaar. "Grayscale blijft constructief samenwerken met de SEC", aldus een woordvoerder.

Volgens de memo's en bronnen waren de bijeenkomsten in het verleden meestal met medewerkers van de divisies Trading and Markets en Corporate Finance van de SEC, maar enkele recente bijeenkomsten waren met medewerkers van het kantoor van voorzitter Gary Gensler. Het tempo van verzoeken om informatie van de SEC is ook versneld van om de paar maanden naar ongeveer elke week, zeiden de mensen.

Naarmate de discussies vorderden, moesten emittenten hun deponeringen bijwerken om de nieuwe details te weerspiegelen, zei één persoon. Deze week heeft BlackRock bijvoorbeeld zijn depot gewijzigd om meer inzicht te geven in de maatregelen die het bedrijf van plan is te nemen om beleggers te beschermen.

CRYPTO BEVESTIGING

De SEC heeft nog niet publiekelijk gezegd - of aangegeven aan mensen die door Reuters zijn geïnterviewd - of ze de producten zal goedkeuren. Er blijven ook knelpunten, vooral of emittenten een cash of een "in-kind" afwikkelingsmechanisme zullen creëren, zeiden de mensen.

Een woordvoerder van de SEC zei dat het agentschap geen commentaar zou geven op individuele deponeringen. Gensler, een crypto-scepticus die de industrie ervan beschuldigd heeft de SEC-regels aan zijn laars te lappen, zei in oktober dat de commissarissen van het agentschap mogelijk de ETF-aanvragen in overweging zullen nemen, maar hij gaf niet aan wanneer.

De SEC begon betekenisvol contact te zoeken met emittenten kort nadat een federaal hof van beroep oordeelde dat het agentschap niet kon rechtvaardigen waarom het de ETF-aanvraag van Grayscale afwees. De SEC ging niet in beroep en moet nu de aanvraag van Grayscale herzien.

Sommige bronnen denken dat de formulering van de uitspraak in de zaak-Grayscale de gronden beperkt waarop de SEC de aanvragen opnieuw zou kunnen afwijzen. En veel emittenten denken dat ze de bezorgdheid van de SEC over marktmanipulatie hebben weggenomen met een toezichtregeling tussen de beurzen die de beursnotering hebben en Coinbase, de grootste Amerikaanse beurs voor cryptocurrency.

Als de SEC meer tijd wil winnen, zou ze ARK kunnen vragen om haar aanvraag in te trekken en opnieuw in te dienen, maar marktdeelnemers zeiden dat dit juridisch riskant zou kunnen zijn in het licht van het Grayscale-besluit.

"Ik denk niet dat veel het zal tegenhouden om verder te gaan," zei Roxanna Islam, hoofd van sector- en industrieonderzoek bij gegevensbedrijf VettaFi. (Verslaggeving door Suzanne McGee in Providence, Rhode Island, en Hannah Lang in Washington Bewerking door Michelle Price en Matthew Lewis)