Het Amerikaanse Ministerie van Justitie onderzoekt de boekhoudpraktijken bij Archer Daniels Midland Co, volgens twee mensen met directe kennis van de zaak, waardoor de druk op de wereldwijde grondstoffengigant toeneemt.

De in New York genoteerde aandelen van ADM daalden op 22 januari met 24% nadat het bedrijf de dag ervoor bekendmaakte dat het zijn CFO had geschorst in verband met een intern onderzoek naar boekhoudpraktijken met betrekking tot zijn Nutrition-divisie. Het bedrijf zei dat het onderzoek was ingegeven door een onderzoek van de Securities and Exchange Commission (SEC).

De twee bronnen zeiden dat de U.S. Attorney's Office for the Southern District of New York (SDNY) de afgelopen dagen voormalige ADM-werknemers heeft ondervraagd over boekhoudpraktijken bij de 122 jaar oude, in Chicago gevestigde maker van diervoeder, zoetstoffen en andere producten.

De bronnen zeiden elk dat een aanklager van het SDNY vragen stelde over de prijspraktijken van het bedrijf met betrekking tot de verkoop van goederen van ADM's grondstoffeneenheden aan de Nutrition divisie.

Een derde bron met kennis van de zaak zei dat het SDNY een onderzoek naar ADM had geopend. De bron was niet op de hoogte van de inhoud van het onderzoek.

Reuters kon niet onmiddellijk de omvang van het onderzoek vaststellen of de mate waarin het gevorderd was.

Woordvoerders van ADM en SDNY weigerden commentaar te geven.

Overheidsonderzoeken zijn geen bewijs van wangedrag en leiden niet noodzakelijk tot aanklachten.

Toch verhoogt een onderzoek door het Ministerie van Justitie, dat de bevoegdheid heeft om strafrechtelijke vervolging in te stellen en hoge boetes op te leggen, de druk op ADM en zal het waarschijnlijk de bezorgdheid onder beleggers aanwakkeren.

Aandelen van ADM breidden eerdere verliezen op maandag uit en daalden 4,3% naar $53,29 rond 13.43 uur EST.

Reuters kon niet nagaan of het onderzoek van het Ministerie van Justitie rechtstreeks verband houdt met het interne onderzoek van het bedrijf. Dat richt zich op "intersegment transacties" in ADM's Nutrition rapporteringssegment en de overdracht van goederen tussen segmenten, volgens ADM's openbaarmaking van 21 januari waarin het ook zei dat het zijn financiële resultaten uitstelde.

De Nutrition divisie produceert ingrediënten die gebruikt worden in dierenvoeding, diervoeder en consumentenproducten, zoals energierepen. Het is een relatief kleine eenheid van ADM, een reus in de wereldwijde graanhandel met een marktkapitalisatie van bijna $30 miljard. Sinds 2020 speelt de divisie echter een grote rol in de uitbetaling van de beloning van managers.

Een wijziging door het Compensation and Succession Committee van ADM in 2020 koppelde de helft van de langetermijnbeloning van leidinggevenden aan de groei van de bedrijfswinst van het Nutrition-segment, volgens de officiële documenten van ADM. Voorheen was de langetermijnvergoeding gebaseerd op de aangepaste winst van ADM, het rendement op geïnvesteerd vermogen en het relatieve totale aandeelhoudersrendement, zo blijkt uit de ingediende gegevens.

De koersdaling van ADM met 24% was de grootste op één dag sinds 1929, volgens het Center for Research in Security Prices uit Chicago.

Het bedrijf heeft werknemers sindsdien verteld dat het bonussen voor sommige hogere leidinggevenden zal uitstellen totdat de jaarrekening is voltooid en gecontroleerd, meldde Reuters vorige week. (Verslaggeving door Chris Prentice en Jody Godoy in New York Redactie door Michelle Price, Caroline Stauffer en Matthew Lewis)