De voorgestelde overname van Anglo American door BHP Group ter waarde van 39 miljard dollar is een grote gok op koper, die een stormloop op mijnbouwactiva zou kunnen ontketenen nu een stijgende vraag en een krap aanbod voor een mineraal dat cruciaal is voor de energietransitie de prijzen naar meerjarige hoogtepunten stuwt.

Samen zouden de bedrijven 10% van de wereldwijde productie van het rode metaal voor hun rekening nemen, wat de positie van gediversifieerde mijnbouwer BHP als topproducent zou verstevigen, vóór het op koper gerichte Codelco en Freeport-McMoRan.

Dankzij zijn hoge geleidingsvermogen en extreme weerstand tegen corrosie wordt het metaal in van alles gebruikt, van auto's en elektriciteitsnetten tot de bouw van gebouwen.

"De energietransitie is nog maar net begonnen, en als elektriciteit het levensbloed van deze revolutie is, dan is koper de aderen en slagaders," zei Peter Arkell, voorzitter van de Global Mining Association of China (GMAC).

"De bestaande mijnen kunnen op geen enkele manier aan de verwachte vraag voldoen, daarom erkennen de grote mijnbouwbedrijven dat koper een fundamenteel onderdeel van hun portfolio moet zijn," vertelde hij aan Reuters.

Het wereldwijde verbruik van geraffineerd koper steeg in 2023 met 6,7% tot 27,63 miljoen ton, zo bleek uit gegevens van het World Bureau of Metal Statistics.

De wereldwijde vraag naar geraffineerd koper zal van nu tot 2028 met een samengesteld jaarlijks groeipercentage van 2,3% stijgen, volgens het in Londen gevestigde grondstoffenonderzoeksbureau CRU.

Deze robuuste vraagvooruitzichten gaan gepaard met een onverwacht krap aanbod van koperconcentraat dit jaar, aangewakkerd door de sluiting in december van de enorme Cobre Panama-mijn van First Quantum Minerals.

In december verlaagde Anglo American ook zijn verwachtingen voor de koperproductie met maximaal 210.000 ton voor 2024 en zelfs 180.000 ton voor 2025, onder verwijzing naar lagere cijfers en ertshardheid in de Los Bronces-mijn in Chili, waardoor analisten hun prognoses voor het marktevenwicht moesten herzien.

CRU voorspelt een tekort van 194.000 ton voor wereldwijd koperconcentraat en een tekort van 149.000 ton voor geraffineerd koper dit jaar, en analisten hebben gezegd dat ze verwachten dat het tekort aan concentraat de komende drie jaar groter zal worden.

Goldman Sachs is nog optimistischer: analisten van de investeringsbank voorspellen een tekort van 428.000 ton geraffineerd koper in 2024 in een notitie op donderdag, waarin ook wordt voorspeld dat de prijzen het komende jaar $12.000 per ton zullen bereiken.

Dat zou nog eens een stijging van 23% zijn ten opzichte van de huidige niveaus op de London Metal Exchange (LME), waar de prijs is gestegen dankzij sterke marktfundamentals op de langere termijn en speculatieve handel.

Het benchmark kopercontract voor drie maanden op de LME bereikte maandag een hoogste punt in twee jaar tijd van $9.988 per ton, een stijging van 15% tot nu toe dit jaar, terwijl het meest verhandelde contract op de Shanghai Futures Exchange maandag een recordhoogte van 81.050 yuan ($11.184,25) per ton bereikte, een stijging van 18% year-to-date.

MEER DEALS?

Craig Lang, een analist bij CRU, zei dat sommige mijnbouwbedrijven moeite hebben om het productieniveau op peil te houden omdat de mijnen ouder worden, wat hen zou aanmoedigen om andere activa te kopen. Smelters zullen waarschijnlijk ook belangen in mijnen kopen om de afname veilig te stellen, voegde hij eraan toe.

BHP zei donderdag in een verklaring dat de aankoop van Anglo het bedrijf waardevermeerderende groeimogelijkheden voor koper zou geven.

"BHP heeft het er lang over gehad om meer koper te krijgen," zei Hayden Bairstow, hoofd onderzoek bij de Australische broker Argonaut. "Anglo heeft plannen om in de komende 10 jaar naar een miljoen ton per jaar te gaan."

Mijnbouwers en smelterijen in China, 's werelds grootste producent van geraffineerd koper en tevens de grootste importeur van grondstoffen, zijn ook op zoek naar mijnbouwactiva om de aanvoer veilig te stellen.

China's Zijin Mining, dat in 2023 meer dan 1 miljoen ton gedolven koper produceerde en wereldwijd op de zesde plaats staat, deed vorig jaar samen met het Zuid-Afrikaanse Sibanye Stillwater een poging om Zambia's Mopani Copper Mines te kopen, maar verloor van een eenheid van de International Holdings Company van de Verenigde Arabische Emiraten.

China's CMOC Group zei in februari dat het meer activa in de koper- en kobaltrijke Democratische Republiek Congo zou kunnen kopen, en ziet verder groeipotentieel in Zuid-Amerika en Indonesië.

China Copper, dat eigendom is van het staatsbedrijf Aluminum Corp of China (Chalco), zei in maart dat het wereldwijd op zoek was naar samenwerkingsverbanden om activa te verwerven.

Arkell van GMAC zei dat de langetermijnplanning en -investeringen die nodig zijn voor mijnbouw betekenen dat producenten zowel moeten verkennen als kopen.

"Terwijl de grote mijnbouwbedrijven op zoek gaan naar de volgende belangrijke ertslaag, moeten ze op zoek gaan naar overnames om een belangrijke producent te blijven die op korte termijn aan de vraag kan voldoen," zei hij.

($1 = 7,2468 yuan)