De opkomst van goedkope Chinese elektrische auto's heeft de druk op oudere autofabrikanten opgevoerd. Zij hebben zich tot leveranciers gewend, van batterijmaterialenfabrikanten tot chipfabrikanten, om de kosten te drukken en sneller dan eerder gepland betaalbare EV's te ontwikkelen.

"Autofabrikanten richten zich nu echt alleen nog maar op betaalbare voertuigen, omdat ze weten dat ze wel moeten, anders verliezen ze het van de Chinese fabrikanten," aldus Andy Palmer, voorzitter van de Britse startup Brill Power, die hardware en software heeft ontwikkeld om de prestaties van EV-batterijbeheersystemen te verbeteren.

Palmer, voorheen CEO van Aston Martin, zei dat de producten van Brill Power het bereik van EV's met 60% kunnen vergroten en kleinere batterijen mogelijk maken. De batterij is het duurste onderdeel van een EV.

De angst dat de vraag zal afnemen omdat EV's duur zijn, heeft de urgentie om de kosten te verlagen verhoogd.

Die urgentie is overal zichtbaar. Renault zei vorige maand dat het van plan is de kosten van zijn EV's met 40% te verlagen om qua prijs op gelijke voet te komen met modellen die op fossiele brandstoffen rijden.

Stellantis bouwt samen met het Chinese CATL een Europese fabriek om goedkopere LFP-batterijen te maken en onthulde onlangs de elektrische e-C3 SUV van Citroen, die begint bij 23.300 euro ($24.540).

Volkswagen en Tesla ontwikkelen EV's van 25.000 euro.

Vincent Pluvinage, CEO van het in Palo Alto, Californië gevestigde OneD Battery Sciences, zei dat tijdens zijn recente bezoeken aan klanten van Europese autofabrikanten, elke vergadering begon met hetzelfde liedje: "'Kosten verlagen is nu belangrijker dan wat dan ook'".

OneD voegt silicium nanodraden toe aan grafiet als anodemateriaal voor EV-batterijen om het bereik te vergroten en de oplaadtijd te verkorten, wat een besparing oplevert van 281 dollar - bijna 50% - in vergelijking met het gebruik van grafiet alleen voor een EV-batterij van 100 kilowattuur (kWh).

Dit kan het gewicht van EV-batterijen met 20% verminderen voor hetzelfde bereik, aldus Pluvinage. General Motors is een investeerder en klant van OneD.

OneD heeft een productieproces ontwikkeld op relatief goedkope machines die gebruikt worden in de zonnepanelenindustrie, omdat automakers volgens Pluvinage een hekel hebben aan complexe, dure nieuwe processen. De eerste testfabriek van OneD wordt begin volgend jaar geopend.

Veekim, gevestigd in Hodenhagen, Duitsland, heeft een EV-motor ontwikkeld met magneten die gebruik maken van een vorm van ferriet, of ijzerpoeder, in plaats van zeldzame aardmetalen, die vijf automakers en leveranciers aan het testen zijn voor betaalbare EV-projecten.

Oudere autofabrikanten willen het gebruik van zeldzame aardmetalen verminderen omdat China de mijnbouw en verwerking domineert. Peter Siegle, CEO van Veekim, zegt dat het gebruik van goedkoper ferriet en goedkope processen - waaronder 3D-geprinte koperen bedrading - de prijs van een EV-motor met 20% kan verlagen. Motoren kunnen meer dan 500 euro kosten.

ALLES OVER DE KOSTEN

Het zijn niet alleen startups die de kosten van EV's willen verlagen.

Chipfabrikant NXP werkt samen met autofabrikanten om het aantal elektronische besturingseenheden - of minicomputers - in EV's, die tussen de 200 en 300 kunnen bedragen, te verminderen, aldus Allan McAuslin, directeur voertuigbesturing en elektrificatie.

Siemens heeft softwaresimulaties ontwikkeld, digitale tweelingen genaamd, om de dure ontwikkelingstijd van EV's te halveren.

Europese autofabrikanten reageren op de komst van goedkopere EV's uit China, waarvan de fabrikanten nog goedkopere modellen plannen.

De Dolphin hatchback van BYD, bijvoorbeeld, begint in het Verenigd Koninkrijk bij 26.000 pond ($33.000), bijna 30% onder de vanafprijs van de VW ID.3 hatchback.

Maar Amerikaanse autofabrikanten, die enigszins beschermd zijn tegen de Chinese import van EV's door subsidies in de Inflation Reduction Act, zijn ook op zoek naar meer betaalbare EV's.

GM zei dat het miljarden heeft bespaard door een goedkoper accupakket met LFP-batterijen te ontwikkelen voor zijn vernieuwde Bolt EV, die in 2025 op de markt zal komen, twee jaar eerder dan gepland.

Ford zei dat het de kosten deels zal verlagen door 50% meer onderdelen zoals accu's en omvormers "in te kopen".

Eersteklas autofabrikanten willen ook lagere kosten voor EV's.

Het in Michigan gevestigde Our Next Energy (ONE) ontwikkelt een "Ares"-batterijpak met goedkopere LFP-technologie dat automakers hetzelfde elektrische rijbereik zou moeten geven voor de helft van de prijs en een "Gemini"-batterijpak voor klanten zoals BMW dat een groter bereik biedt en $75/kWh zou moeten kosten in vergelijking met een gemiddelde van $130/kWh vandaag, zei CEO Mujeeb Ijaz.

Toeleveranciers zeiden dat autofabrikanten vooral houden van minder dure onderdelen die ook de productiekosten verlagen.

CelLink uit San Carlos, Californië, heeft een laminaatplaat ontwikkeld ter vervanging van kabelbomen - arbeidsintensief om te maken en te installeren - die door robots geïnstalleerd kunnen worden.

CelLink haalde vorig jaar $250 miljoen op bij investeerders en kondigde in mei een lening van $362 miljoen van de Amerikaanse overheid aan voor haar fabriek in Texas.

Sinds de opening van die fabriek, zei CEO Kevin Coakley, "hebben we van vrijwel elke grote autofabrikant die daar is geweest een of andere aankooporder gekregen."

De Israëlische startup Addionics heeft poreuze, driedimensionale koper- en aluminium elektrode batterijmaterialen ontwikkeld die eruit zien als zijden sjaaltjes wanneer ze tegen het licht worden gehouden en die veel minder materiaal gebruiken - waaronder 60% minder koper.

Deze elektroden zorgen voor sneller opladen en vergroten het bereik van EV's met 30%, aldus CEO Moshiel Biton. Maar automakers zijn meer geïnteresseerd in de verwachte besparingen tot $7,50 per kWh.

"Wat we vandaag de dag horen van autofabrikanten is: 'We hebben geen groter bereik nodig, we willen lagere kosten'," zei Biton.