De London Metal Exchange (LME) heeft de notering van het allereerste Indonesische merk van geraffineerd nikkel goedgekeurd.

"DX-zwdx" is niet de meest memorabele historische markering, maar de opname van het nieuwe merk op de LME-lijst van goede leveringen is een keerpunt voor de wereldwijde industrie.

Vijf jaar geleden produceerde Indonesie slechts 600.000 ton nikkel en verscheepte het grootste deel ervan als onbewerkt erts naar China, waar het werd gelegeerd tot roestvrij staal.

Vorig jaar heeft het land 2,03 miljoen ton metaal gedolven, goed voor meer dan de helft van de wereldproductie. Het exporteert nu een scala aan nikkelproducten, waaronder geraffineerd metaal met een zuiverheid die acceptabel is voor LME-levering.

Voor Indonesie is dit een rechtvaardiging van haar beleid om mijnbouwers te dwingen stroomafwaarts te gaan door de export van erts vanaf 2020 te verbieden.

Voor de LME is het een welkome liquiditeitsboost nu het probeert om haar nikkelcontract weer op te bouwen na de crisis van 2022.

Voor alle anderen kan de omzetting van Indonesische productiekracht naar marktmacht echter problematischer zijn.

NIEUWE KRACHTPATSER VOOR NIKKEL

Indonesie's verbod op de export van onbewerkt erts viel niet in goede aarde bij andere landen. De Europese Unie won in 2022 een zaak tegen het land bij de Wereldhandelsorganisatie.

President Joko Widodo haalde zijn schouders op over de uitspraak met een "het is oke". Er werd snel beroep aangetekend. Het exportverbod blijft van kracht.

Hoewel het beleid controversieel is, is het onmiskenbaar succesvol geweest, niet alleen wat betreft de totale nikkelproductie, maar ook wat betreft de productmix.

Nikkelproducenten, waaronder veel Chinese, hebben uitgevonden hoe ze de relatief laagwaardige nikkelbronnen van Indonesie kunnen omzetten in vormen van het metaal die gebruikt kunnen worden in batterijen voor elektrische voertuigen.

Het nieuwe merk "DX-zwdx", met minimaal 99,8% zuiver nikkel, is het hoogtepunt van die technische evolutie. PT CNGR Ding Xing New Energy, een joint venture tussen de Chinese groep voor batterijmaterialen CNGR Advanced Material Co. en een lokaal bedrijf, kan elk jaar 50.000 ton volwaardig metaal volgens die specificatie produceren.

Andere bedrijven zullen waarschijnlijk volgen naarmate Indonesie's niet aflatende streven om een steeds groter deel van de waardeketen voor batterijmaterialen in handen te krijgen, verder gaat.

VERANDERENDE EXPORTSTROMEN

De verschuivende rol van Indonesie in de wereldwijde toeleveringsketen van nikkel komt tot uiting in de handel van het land met China, de belangrijkste afnemer van nikkel.

In 2018 vond de nikkelstroom tussen de twee landen uitsluitend plaats in de vorm van erts of nikkelpigmentijzer (NPI), de eerste fase van de door de Indonesische regering vereiste procesupgrade.

China's import van Indonesisch erts droogde op na het verbod van 2020, maar de import van Indonesisch ferronikkel, een douanecode die NPI omvat, is explosief gestegen van 600.000 ton naar 7,9 miljoen in 2023.

Aangezien Chinese spelers nieuwe verwerkingsroutes hebben geopend voor nikkelsulfaat dat geschikt is voor batterijen, verschijnen er steeds meer producten in de handel van de twee landen.

China importeerde voor 2022 nul nikkelmat uit Indonesie omdat niemand in Indonesie het produceerde. De invoer bedroeg vorig jaar 301.000 ton.

De invoer van tussenproducten zoals gemengde hydroxideprecipitaten is in dezelfde periode gegroeid van niets naar 830.000 ton.

Indonesie exporteert nu zowel nikkelsulfaat als geraffineerde nikkel naar China.

De stroom sulfaat begon pas begin vorig jaar en bedroeg 60.000 ton. In de eerste drie maanden van dit jaar lag het volume al boven de 40.000 ton.

De eerste zendingen van Indonesisch geraffineerd metaal naar China begonnen in december vorig jaar en groeiden naar 4.250 ton in het eerste kwartaal van 2024. Indonesie is tot nu toe dit jaar de op een na grootste leverancier van geraffineerd nikkel aan China, na Rusland.

STRUCTURELE VERSCHUIVING

Niet dat China tegenwoordig veel geraffineerd nikkel nodig heeft.

Het importeert steeds meer Indonesische tussenproducten en produceert steeds meer zelf.

China's netto invoer van geraffineerd nikkel daalde van 256.000 ton in 2021 naar 133.000 ton in 2022 en naar slechts 55.000 ton in 2023.

De export van het land overtrof de import in maart voor het eerst sinds 2014.

CNGR Advanced Material Co. produceert ook geraffineerd nikkel op eigen bodem. Haar "CNGR" merk, dat jaarlijks 12.500 ton produceert, werd in februari door de LME genoteerd.

Huayou Cobalt, dat zwaar geinvesteerd heeft in de nikkelsector van Indonesie, heeft ook LME-goedkeuring gekregen voor twee van haar Chinese merken.

De LME, die graag fysieke liquiditeit voor haar contract wil aantrekken nadat ze de handel in 2022 moest opschorten, heeft vijf nieuwe Chinese merken goedgekeurd met een leverbare jaarlijkse productiecapaciteit van 79.100 ton.

Of 129.100 ton als de Indonesische fabriek van CNGR wordt meegerekend.

OOSTWAARTSE DRIFT

De opkomst van een Chinees-Indonesisch productiecentrum van hoogzuiver nikkel van Klasse I komt op een nuttig moment voor de LME.

Het laatste sanctiepakket verbiedt de LME om leveringen te accepteren van metaal dat na 12 april geproduceerd is door het Russische Norilsk Nickel.

Met een jaarlijkse productie van meer dan 200.000 ton is Norilsk van oudsher een grote liquiditeitsleverancier voor het Klasse I segment van de nikkelmarkt.

Het Russische metaal was eind april goed voor een derde van de LME-nikkelvoorraden. Maar de hoeveelheid Chinees nikkel in het systeem is gegroeid van nul in augustus vorig jaar naar 12.096 ton.

Deels dankzij de leveringen van de nieuwe Chinese merken is de LME-inventaris dit jaar gestaag gestegen en bereikte vorige week het hoogste punt in twee jaar met 84.090 ton.

De samenstelling van de LME-voorraden begint echter naar het oosten af te drijven. Dit zal zo blijven omdat de LME-leveringscapaciteit van de Klasse I markt ook naar het oosten drijft.

Dit geeft veel potentiele handelsmacht in handen van de Chinese bedrijven die geraffineerde metaalcapaciteit aan het opbouwen zijn in zowel China als Indonesie.

En dat zal alleen maar toenemen.

De explosieve groei van de Indonesische nikkelproductie vertoont geen tekenen van een spoedig einde. De gedolven productie van het land steeg in de eerste drie maanden van 2024 met nog eens 19% j-o-j, volgens de International Nickel Study Group.

Aankomend president Prabowo Subianto heeft gezegd dat hij de ambitie van zijn voorganger zal volgen om de nikkelbronnen van het land om te zetten in een wereldwijde hub voor elektrische voertuigen.

De vertrekkende regering heeft net 16 programma's toegevoegd aan haar lijst van strategische projecten die overheidssteun zullen krijgen, waaronder vijf industrieparken voor nikkelverwerking.

Er komt nog veel meer Indonesisch nikkel aan. En een deel daarvan zou wel eens naar de LME kunnen komen.

De hier geuite meningen zijn die van de auteur, een columnist voor Reuters.