Stakingen hebben de start van de verwerking van suikerriet bij de grootste suikerproducent van Australië opnieuw vertraagd en er zijn waarschijnlijk nog meer vertragingen te verwachten door de vakbondsacties die de komende dagen gepland zijn in een strijd over loonsverhogingen, aldus het bedrijf.

Wilmar Sugar and Renewables, eigendom van het in Singapore gevestigde Wilmar International, zei dat de arbeiders op 10 juni zouden stemmen over hun loonvoorstel, maar een vakbondsvertegenwoordiger zei dat het aanbod te laag was en verworpen zou worden.

Werknemers hebben deze maand al vier keer 24 uur gestaakt en ze zijn van plan om tot begin juni door te gaan met een reeks werkverboden en stakingen, aldus een woordvoerder van Wilmar.

"De industriële actie heeft al invloed gehad op ons suikerproductieseizoen voor 2024, met werkonderbrekingen in de afgelopen twee weken die ons dwongen om de start van de productie in een aantal van onze fabrieken verder uit te stellen," zeiden ze.

Het bedrijf heeft acht fabrieken aan de oostkust van Australië die 24 uur per dag draaien tijdens het suikerrietverwerkingsseizoen van juni tot november en meer dan twee miljoen ton ruwe suiker produceren, meer dan de helft van het totaal in Australië.

De startdatum van de verwerking zou bij zes fabrieken met zes tot negen dagen en bij twee fabrieken met twee dagen worden uitgesteld, aldus de woordvoerder.

"Deze begindata kunnen nog verder opschuiven als de geplande industriële actie doorgaat," zeiden ze.

Wilmar zei dat het een loonsverhoging van 14,25% over drieënhalf jaar en een inschrijfbonus van A$1.500 ($1.000) aanbood. Werknemers vragen 18% over drie jaar, nadat ze aanvankelijk om 25% hadden gevraagd, zei Jim Wilson van de Australische Werknemersbond.

De arbeiders verlaagden hun eis in een poging om tot een overeenkomst te komen die verstoring van de rietsuikerpers, telers en toeleveringsketens zou voorkomen, aldus Wilson.

"Wilmar heeft laten zien dat ze bereid zijn om de hele gemeenschap op te offeren voor hun winsten door ons voorstel af te wijzen," zei hij. "We zullen deze deal opnieuw verwerpen en Wilmar zal weer terug bij af zijn."

Het grootste deel van de Australische suikerproductie wordt geëxporteerd. (Verslaggeving door Peter Hobson; Bewerking door Sonali Paul)