Als we kijken naar de grondstoffen die worden gebruikt om staal te maken, komt ijzererts het meest in het nieuws vanwege de sterke link met de vermeende gezondheid van de Chinese economie.

Maar metallurgische steenkool is ook een belangrijke grondstof, en deze brandstof heeft de afgelopen maanden in stilte een topprestatie geleverd op het gebied van energiegrondstoffen.

Australië domineert de overzeese markt voor metallurgische steenkool, goed voor meer dan de helft van de wereldwijde volumes en ongeveer drie keer zoveel zendingen als de volgende grootste exporteur, de Verenigde Staten.

De prijs van Australische metallurgische steenkool, ook bekend als cokeskool, op de Singapore Exchange eindigde woensdag op $315 per ton.

De contracten, die gekoppeld zijn aan de free-on-board prijs in Australië, zijn met 40,3% gestegen sinds het dieptepunt in 2023 van $224,50 per ton op 6 juli.

Daarentegen staat hoogwaardige Australische thermische steenkool slechts 0,5% hoger dan het dieptepunt in 2023, terwijl ruwe Brent-olie 13,4% is gestegen sinds het dieptepunt in december en vloeibaar aardgas op de spotmarkt 2,2% lager staat dan het dieptepunt in 2023.

Hoewel de prijs ver onder het record van $635 per ton ligt dat in maart 2022 werd bereikt door de vrees voor wereldwijde voorraden na de inval van Rusland in Oekraïne in februari van dat jaar, ligt de prijs nog steeds ruim boven de brede bandbreedte van $100-$250 die van 2018 tot medio 2021 heerste.

In tegenstelling tot ijzererts, dat wordt gedomineerd door China, dat meer dan 70% van de wereldwijde overzeese volumes opslokt, is cokeskolen een gelijkmatiger gespreide markt met vraagcentra in zowel de ontwikkelde landen in Noord-Azië als de ontwikkelingslanden in Zuid-Azië.

Waarschijnlijk is een groot deel van de prijsstijging van cokeskolen in de afgelopen jaren te danken aan de toegenomen vraag vanuit India, waar de import is gestegen van 53,32 miljoen ton in 2020 naar 70,49 miljoen ton in 2023, volgens gegevens van grondstoffenanalisten Kpler.

Australië blijft de grootste leverancier aan India, met een import in 2023 van 41,0 miljoen ton, een lichte daling ten opzichte van 43,22 miljoen ton in het voorgaande jaar.

Het is vermeldenswaard dat India zich sinds de oorlog van Moskou tegen Oekraïne op Russische cokeskolen heeft gestort, door ladingen met korting aan te nemen die niet langer naar Europa kunnen vanwege de sancties tegen Rusland.

India's import van Russische metallurgische steenkool steeg naar 11,76 miljoen ton in 2023, bijna het dubbele van de 6,07 miljoen het jaar daarvoor en vier keer de 2,63 miljoen van 2021.

China's import van overzeese cokeskolen steeg ook in 2023 en bereikte 36,8 miljoen ton, tegenover 27,05 miljoen het jaar daarvoor.

Dit is grotendeels een weerspiegeling van de terugkeer van Australische steenkool naar China nadat Peking zijn informele verbod had opgeheven, dat in 2020 was ingesteld te midden van een reeks politieke geschillen met Canberra.

RECORD AUSTRALIË

De Australische export van cokeskolen heeft de afgelopen jaren een dalende trend vertoond, grotendeels als gevolg van onderbrekingen in de aanvoer door slecht weer in de belangrijkste producerende staat Queensland.

In februari is de export echter weer gestegen, met gegevens van Kpler van 17,86 miljoen ton, het op één na hoogste record na de 18,65 miljoen van juni 2019.

De kracht was niet echt een China of India verhaal, met Japan dat de importgroei in februari leidde, met Kpler die de aankomsten beoordeelde op een driemaandelijks hoogtepunt van 4,56 miljoen ton, waarvan Australië er 3,86 miljoen leverde.

Zuid-Korea zag ook een hogere import in februari, met een aankomst van 3,45 miljoen ton, het meeste sinds november 2021, volgens Kpler.

Het algemene beeld dat naar voren komt voor overzeese cokeskolen is er een waar de vraag in Azië zich herstelt, met gegevens van Kpler die aantonen dat de import door de regio in februari voor een derde maand op rij steeg, waarschijnlijk tot 19,8 miljoen ton, een stijging ten opzichte van 19,46 miljoen ton in januari en de beste maand sinds oktober.

De vooruitzichten op langere termijn zijn genuanceerder, gezien de inspanningen om de koolstofuitstoot in de staalsector te verminderen.

BHP Group, 's werelds grootste verlader van metallurgische kolen, gelooft dat de markt nog tientallen jaren te leven heeft, aangezien de alternatieven voor het gebruik van kolen om staal te maken ofwel niet concurrerend zijn op kostenbasis of waarschijnlijk de komende decennia niet op grote schaal zullen verschijnen.

Het bedrijf waarschuwde deze week in zijn presentatie van de resultaten echter ook dat investeringen in nieuwe mijnen minder aantrekkelijk zijn, vooral in Queensland waar de deelstaatregering in juli 2022 sterk verhoogde royalty's heeft opgelegd.

Hoewel het te verwachten is dat een bedrijf tekeer gaat tegen hogere belastingen, is het voor BHP de kunst om te investeren om de productie hoog genoeg te houden om aan de vraag te voldoen, maar laag genoeg om ook de prijzen sterk te houden, maar niet zo laag dat de regering van Queensland haar dreigement nakomt om het bedrijf zijn mijnbouwvergunningen te ontnemen als het niet voldoende investeert.

De hier geuite meningen zijn die van de auteur, een columnist voor Reuters.