Meer dan tweederde van de Canadezen is ertegen dat de federale regering een miljardeninvestering doet in de Trans Mountain oliepijplijn, zo bleek dinsdag uit een enquête. Dit vormt een dilemma voor de liberalen van premier Justin Trudeau, die de pijplijn willen verkopen in de aanloop naar de verkiezingen die voor 2025 worden verwacht.

Ottawa heeft ruwweg C$ 35 miljard ($ 25,6 miljard) in de Trans Mountain oliepijplijn gestoken, die de federale regering in 2018 kocht om ervoor te zorgen dat een controversieel uitbreidingsproject, TMX genaamd, doorgang zou vinden.

TMX zal de capaciteit van de pijplijn bijna verdrievoudigen tot 890.000 vaten per dag en de toegang tot de Aziatische markten verbeteren wanneer het begin volgend jaar begint met het verschepen van ruwe olie. Maar de kosten van het project zijn meer dan verviervoudigd ten opzichte van het oorspronkelijke budget en analisten zeggen dat de regering waarschijnlijk een aanzienlijke haircut op haar investering zal moeten nemen.

De afronding van dat verlies vóór de verkiezingen die in de herfst van 2025 moeten plaatsvinden, lijkt kiezers tegen zich in het harnas te jagen, van wie velen worstelen met de stijgende kosten van levensonderhoud en de hoge rentetarieven in Canada.

Uit de Nanos-enquête bleek dat 68% van de respondenten ertegen of er enigszins tegen was dat Ottawa tussen C$15 miljard en C$20 miljard van de schuld van Trans Mountain Corp (TMC), het overheidsbedrijf dat de uitbreiding bouwt, kwijtscheldt.

"In de context van mensen die zich zorgen maken over het betalen van hun boodschappen en het betalen van hun huur en hypotheek, zal het afschrijven van die schuld de Liberalen politiek in gevaar brengen," zei Nik Nanos, oprichter van Nanos Research.

Het onderzoek werd uitgevoerd in opdracht van West Coast Environmental Law, dat samenwerkt met inheemse gemeenschappen tegen oliepijplijnen en tankerprojecten in British Columbia.

De bevindingen komen op een moment dat de Canadese waakhond voor overheidsuitgaven dinsdag waarschuwde dat de financiële verklaringen van TMC aan het einde van het jaar voor het tweede jaar "significante onzekerheid" onthulden over het vermogen van het bedrijf om te blijven opereren.

In een rapport over de financiële controles van federale organisaties voor het fiscale jaar dat eindigde op 31 maart, zei het Canadese Office of the Auditor General dat de onzekerheid te maken had met het vermogen van de onderneming om de resterende bouwkosten van TMX te financieren en de nodige betalingen te doen op haar bestaande schuld.

De kredietfaciliteit van TMX bij een groep Canadese financiële instellingen, gegarandeerd door de federale overheid, heeft een leenlimiet van C$16 miljard.

De pijplijn is een belangrijk transportkanaal voor ruwe olie van Alberta naar de Canadese Pacifische kust en de uitbreiding zal een enorme stimulans zijn voor olieproducenten door het openen van raffinagemarkten in Azië en de Amerikaanse westkust.

Zes van de 10 ondervraagde Canadezen zeiden dat vooral oliemaatschappijen verantwoordelijk zouden moeten zijn voor de financiering van TMX, terwijl bijna de helft van de respondenten zei dat de federale regering de verkeerde kant opgaat met het project.

"De federale regering heeft bakken met politiek en financieel kapitaal in TMX gestoken, maar de Canadezen steunen geen miljarden dollars aan extra subsidies voor de olie- en gasbedrijven," zei Eugene Kung, een advocaat bij West Coast Environmental Law.

($1 = 1,3681 Canadese dollar)