Handelaar Gunvor en de Franse grote TotalEnergies hebben de voorbije maand in minstens vier tankers ruwe olie uit de Noordzee opgeslagen. De voorraden op het water bereiken een hoogtepunt van 2,5 jaar, een nieuw teken van de zwakke vraag naar olie bij raffinaderijen.

Ten minste 2,6 miljoen vaten van de ruwe Noordzeekwaliteiten Forties en Gullfaks zijn in drijvende opslag geplaatst in Europa, het hoogste volume sinds januari 2022, volgens gegevens van analysebedrijf Vortexa.

De afgelopen weken zijn de fysieke oliemarkten wereldwijd verzwakt, omdat de matige consumptie samenviel met een ruim aanbod en hogere voorraadniveaus.

"Dit heeft meer te maken met de zwakke vraag op korte termijn dan met de marktstructuur die de drijvende opslag aanstuurt," zei Armen Azizian, senior olierisicoanalist bij Vortexa.

Hij voegde eraan toe dat vaten uit de Noordzee moeten concurreren met een robuust aanbod van lichte niet-OPEC-kwaliteiten, zoals die uit de VS, en dat de vraag van raffinaderijen naar ruwe olie wordt beperkt door een al sterk aanbod van brandstoffen.

De Forties-vrachten werden geladen op 7-12 mei en liggen stil voor de Britse en Nederlandse kust, zo bleek uit gegevens van Vortexa.

De lading Gullfaks ligt sinds 20 mei in drijvende opslag in de Adriatische Zee. Het heeft de nabijgelegen haven van Triëst als bestemming opgegeven, wat volgens Azizian een teken zou kunnen zijn dat het op een losplaats wacht.

Gunvor, dat volgens gegevens van scheepsopsporingsbedrijf Kpler alle drie de met Forties geladen tankers charterde, weigerde commentaar te geven op de handel. TotalEnergies, dat volgens Kpler de Noorse lading charterde, reageerde niet op het verzoek van Reuters om commentaar.

Drijvende opslag kan lucratief zijn wanneer handelaars profiteren van een termijnstructuur in de oliemarkt die bekend staat als contango, wanneer ze olie kopen tegen zwakke onmiddellijke prijzen en doorverkopen tegen sterkere toekomstige prijzen.

Om de opslag te laten werken, moet de premie van toekomstige maanden ten opzichte van onmiddellijke maanden hoger zijn dan de kosten voor het boeken van een schip om olie op het water te houden.

Bronnen zeiden dat de contangostructuur minstens 60 cent per vat per maand zou moeten zijn om drijvende opslag winstgevend te maken, hoewel anderen het getal dichter bij $2-3 schatten, rekening houdend met de kosten voor financiering en demurrage, of kosten voor vertragingen bij het lossen van ladingen.

Ter vergelijking: de zes weken durende korte termijn Brent swap forward curve was woensdag ongeveer 56 cent per vat in contango.

De opbouw van drijvende opslag viel ook samen met een scherpe daling van de Forties-prijzen op de spotmarkt, onder druk van de zwakke vraag.

Volgens gegevens van LSEG daalden de Forties-noteringen op 5 juni tot een korting van $1,05 per vat ten opzichte van de gedateerde Brent-benchmark, van een premie van 55 cent per vat eind april. (Verslaggeving door Robert Harvey en Alex Lawler, Redactie door Jan Harvey)