Het contract van de Canadese mijnbouwer First Quantum Minerals voor de exploitatie van zijn paradepaardje, de Cobre Panama-mijn, was ongrondwettelijk, aldus het Hooggerechtshof van het land op dinsdag.

Het betwiste contract gaf First Quantum een mijnbouwrecht voor 20 jaar met een optie tot verlenging voor nog eens 20 jaar, in ruil voor 375 miljoen dollar aan jaarlijkse inkomsten voor Panama.

Cobre Panama is goed voor ongeveer 1% van de wereldwijde koperproductie en draagt bij aan ongeveer 5% van het bruto binnenlands product van Panama.

Een blik op de gebeurtenissen sinds december vorig jaar, nu de uitspraak het bedrijf op de lange en onvoorspelbare weg van internationale arbitrage zet:

2022

15 december: Panama beveelt First Quantum om de activiteiten in Cobre Panama te staken na het missen van een deadline om een deal af te ronden die de betalingen aan de overheid zou hebben verhoogd.

24 dec: First Quantum start arbitrageprocedure tegen Panama.

2023

23 feb: First Quantum schort de ertsverwerking in de mijn op.

8 maart: Panama en First Quantum bereiken overeenstemming over de definitieve tekst voor een contract om de mijn te exploiteren.

15 maart: First Quantum hervat de activiteiten in Cobre Panama.

9 september: First Quantum bereikt een akkoord over lonen met de vakbond van arbeiders in Cobre Panama.

3 okt: De Panamese regering stemt in met de intrekking van het voorgestelde contract om de activiteiten van de lokale eenheid van First Quantum te reguleren.

10 okt. Het kabinet van Panama keurt een gewijzigde versie van het overheidscontract goed.

20 okt. De Panamese president Laurentino Cortizo geeft zijn definitieve goedkeuring aan een wet die een nieuw langetermijncontract voor de mijn mogelijk maakt.

24 okt: De politie arresteert bijna 50 demonstranten tijdens confrontaties over het nieuwe contract.

27 okt: Cortizo zegt dat het land alle nieuwe mijnbouwprojecten zal afwijzen na wijdverspreide protesten tegen de overeenkomst.

29 okt: Cortizo zegt dat Panama een referendum zal houden om te beslissen of het contract met de Canadese mijnbouwer wordt geschrapt.

30 okt: Panama's kiesrechtbank zegt dat er op dit moment geen "voorwaarden" zijn om een referendum te houden over het betwiste mijnbouwcontract.

2 nov: Panama's wetgevers schrappen bepalingen om het contract met First Quantum te annuleren uit een wetsvoorstel dat nieuwe mijnbouwconcessies in het land verbiedt.

7 nov. Twee mensen die deelnamen aan een antiregeringsprotest in Panama worden doodgeschoten door een aanvaller.

13 november: First Quantum zegt dat de verwerking van erts in de mijn is verminderd omdat demonstranten de toegang tot de havens blokkeren.

16 november: Het bedrijf en de arbeiders in de mijn bereiken een overeenkomst die salarissen garandeert, terwijl de protesten aanhouden.

24 november: Panama's hoogste gerechtshof begint met beraadslagingen om een uitspraak te doen over verschillende grondwettelijke uitdagingen tegen het contract.

27 november: Het bedrijf zegt te hopen arbitrage met de Panamese regering te vermijden door meningsverschillen op te lossen tijdens een periode van 90 dagen voor besprekingen.

28 november: Het Hooggerechtshof van Panama verklaart het contract "ongrondwettelijk". Het bedrijf zegt dat het zich blijft inzetten om de regelgeving na te leven. (Verslaggeving door Sourasis Bose en Roshia Sabu in Bengaluru; Redactie door Sriraj Kalluvila)