Oliegigant Aramco voert gesprekken met de Amerikaanse bedrijven Tellurian en NextDecade over twee afzonderlijke projecten voor vloeibaar aardgas (LNG), terwijl de Saoedische onderneming haar gashandel en -productie wil opvoeren, zo vertelden drie bronnen dicht bij de gesprekken aan Reuters.

De gasproductie in de VS heeft de afgelopen tien jaar een hoge vlucht genomen, waarbij oliemultinationals en rivalen van Aramco, zoals Qatar Energy, met elkaar concurreren om verschillende projecten te bouwen om gas naar Europa en Azië te exporteren.

Het staatsenergiebedrijf is in gesprek met Tellurian om een aandeel te kopen in de 27,6 miljoen metrische ton per jaar (mtpa) Driftwood LNG-installatie in de buurt van Lake Charles, Louisiana.

Ambtenaren van Aramco hebben de locatie dit jaar drie keer bezocht - waaronder bij een van die gelegenheden samen met leidinggevenden van het Australische Woodside, aldus de bronnen die niet geïdentificeerd willen worden omdat de gesprekken niet openbaar zijn.

Aramco is ook in gesprek met het Amerikaanse LNG-bedrijf NextDecade voor een gasaankoopovereenkomst voor de lange termijn van een voorgestelde vijfde verwerkingseenheid op haar 18 miljard dollar kostende Rio Grande-faciliteit.

Aramco gaf geen commentaar. Tellurian zei dat het geen commentaar geeft op speculaties in de markt. Woodside zei dat het voortdurend organische en anorganische groeimogelijkheden beoordeelt, maar weigerde verder commentaar. NextDecade reageerde niet onmiddellijk op een verzoek van Reuters om commentaar.

Aramco wil haar positie op de LNG-markt versterken, die tegen 2030 wereldwijd met 50% zal groeien, vooral in de Verenigde Staten, waar de LNG-capaciteit de komende vier jaar bijna zal verdubbelen.

Tellurian heeft jaren en honderden miljoenen dollars besteed aan de financiering en bouw van de Driftwood-installatie.

Afgelopen herfst waarschuwde Tellurian investeerders dat het bedrijf binnen een jaar misschien niet meer in staat zou zijn om de bedrijfs- en schuldkosten te dekken vanwege aanhoudende verliezen en slinkende kasreserves.

Een investering van Aramco zou voor de ommekeer kunnen zorgen die Driftwood LNG nodig heeft, aldus Kaushal Ramesh, vicepresident voor LNG-onderzoek van Rystad Energy.

Driftwood wordt niet beïnvloed door de pauze van president Biden op LNG-exportprojecten, omdat het bedrijf al een vergunning van het ministerie van Energie heeft om het supergekoelde gas van de voorgestelde fabriek te exporteren naar landen die geen vrijhandelsovereenkomsten met de VS hebben.

In februari gaf de U.S. Federal Energy Regulatory Commission Tellurian een verlenging van de vergunning met drie jaar om de bouw van Driftwood te voltooien.

Aramco is een van de grootste olieproducenten ter wereld en de grootste exporteur, die bijna 10% van de wereldwijde ruwe olie oppompt.

Haar aanwezigheid op de LNG-markt wordt echter in de schaduw gesteld door buurland Qatar. ADNOC uit de VAE is ook sterker vertegenwoordigd.

Aramco deed zijn eerste LNG-investering in het buitenland toen het vorig jaar voor $500 miljoen een belang kocht in het Amerikaanse MidOcean Energy.

In maart meldde Reuters dat Aramco in gesprek was om te investeren in het Port Arthur-project van Sempra Infrastructure in Texas.

Het concurreert ook met Shell om de activa van het LNG-handelsbedrijf Pavilion Energy, dat eigendom is van Temasek, te kopen. (Verslaggeving door Marwa Rashad in Londen; Aanvullende rapportage door Yousef Saba in Dubai en Curtis Williams in Houston; Bewerking door Dmitry Zhdannikov, David Evans en Rod Nickel)