De Amerikaanse olie- en gasproducent Devon Energy heeft in de afgelopen 12 maanden biedingen op ten minste drie van zijn concurrenten verloren omdat zijn aandelen niet als overnamemiddel werden gebruikt, volgens mensen die bekend zijn met de onderhandelingen.

Devon miste de explosieve groei van de sector door de deal van $22 miljard voor de overname van Marathon Oil aan ConocoPhillips te verliezen, slaagde er niet in het bod van $12 miljard van Occidental Petroleum op CrownRock te verslaan, en maakte Enerplus zonder succes het hof voordat het aan Chord Energy werd verkocht voor $3,8 miljard, aldus de bronnen met kennis van de zaak.

Net als zijn collega's heeft Devon zich gewend tot het sluiten van deals om meer te kunnen uitbreiden naarmate het meer van zijn bestaande areaal aanboort. Het heeft moeite gehad om een overname te beklinken omdat hogere boorkosten en productieproblemen het aandeel minder aantrekkelijk maakten voor overnamedoelen, aldus de bronnen.

De meeste recente grote deals in de sector, waaronder Exxon Mobil's overname van Pioneer Natural Resources ter waarde van $59,5 miljard en Chevron's overeenkomst voor Hess ter waarde van $53 miljard, waren alle aandelen.

Aanbiedingen van alle aandelen helpen om prijsverschillen te overbruggen met overnamedoelen waarvan de aandeelhouders niet graag willen uitbetalen uit angst dat de energieprijzen sterk zullen stijgen, maar die graag hun belang in een deal laten rollen omdat ze in het gecombineerde bedrijf geïnvesteerd willen blijven.

De overnamedoelen waren echter sceptisch over de waarde van de aandelen van Devon, zeiden de bronnen. De aandelen van Devon hebben de afgelopen 12 maanden 16 procentpunten minder goed gepresteerd dan de S&P 500 Energy index, zo blijkt uit gegevens van LSEG.

Andrew Dittmar, hoofdanalist bij energieadviesbureau Enverus Intelligence, zei dat de zwakke aandelen van Devon het bedrijf in een nadelige positie plaatsen ten opzichte van rivaliserende bieders op bedrijven.

"Ze hadden minder ruimte om premies aan te bieden en de vraagprijzen op te drijven zonder de deal mogelijk financieel verwaterend voor henzelf te maken," zei Dittmar over Devon.

Een woordvoerder van Devon gaf geen commentaar. Tijdens de winstbijeenkomst over het eerste kwartaal van het bedrijf vorige maand zei CEO Rick Muncrief dat Devon een "zeer, zeer hoge lat" legde voor de overnames die het zou nastreven.

"Kunnen we iets vinden dat ons sterker maakt? Dan zouden we dat zonder twijfel overwegen," zei Muncrief.

Devon werd opgericht in 1971 en is actief in schalieformaties, waaronder het Permian-bekken in Texas en New Mexico, de Eagle Ford in Zuid-Texas en het Williston-bekken in Noord-Dakota. Het bedrijf heeft een marktwaarde van ongeveer $30 miljard.

De twijfels die Devon's recente overnamedoelen koesteren zijn opvallend, gezien de sterke prestatie van haar aandelen in de nasleep van haar laatste grote deal. Toen Devon begin 2021 samenging met collega WPX Energy in een aandelenfusie van $12 miljard, was het bedrijf dat jaar het best presterende aandeel in de S&P 500 index.

Maar ondanks de strategie van Devon om een strak schip te runnen en geld terug te geven aan de aandeelhouders, hebben de productieproblemen en hogere kosten het vertrouwen van beleggers ondermijnd, en is de markt recentelijk niet meer zo dol op het aandeel Devon.

Tot de productieproblemen behoorde een brand in een belangrijk gascompressiestation in Texas in januari 2023, waardoor de faciliteit een aantal weken offline was.

NIEUWE DOELSTELLINGEN

Dat Devon er niet in slaagde om een deal te sluiten, heeft volgens de bronnen ook te maken met de prijsdiscipline van Devon als overnemer en met de toegenomen concurrentie voor activa in de sector.

Sommige van de bedrijven die Devon niet kon kopen, waren prijzig; Marathon Oil en Enerplus verkochten tegen een gemiddelde premie ten opzichte van hun onverstoorde aandelenkoers die ongeveer 3 procentpunten hoger lag dan de gemiddelde premie die sinds begin 2023 voor Amerikaanse beursgenoteerde olie- en gasbedrijven werd betaald, volgens gegevens van Enverus.

"Sommige mensen hebben het gevoel dat wanneer één bedrijf een deal doet, hun concurrent ook een deal moet doen, maar slimme bedrijven beoordelen elke transactie op zijn merites," zei Kevin MacCurdy, directeur van upstream onderzoek bij beleggingsadviesbureau Pickering Energy Partners.

Als Devon binnenkort nog een kans wil wagen op een mogelijke overname, dan zijn volgens investeringsbankiers en analisten Permian Resources, Matador Resources en het particuliere Mewbourne Oil logische doelwitten, die allemaal de aanwezigheid in het Delaware-bekken zouden versterken. Als Devon zijn positie in het Williston-bekken wil versterken, zou het zich kunnen richten op het particuliere Grayson Mill Energy, dat volgens Reuters verkoopopties overweegt.

Overnamebedrijf EnCap Investments, dat eigenaar is van Grayson Mill, weigerde commentaar. Permian Resources, Matador Resources en Mewbourne Oil reageerden niet op verzoeken om commentaar.

Bryce Erickson, die de olie- en gasgroep van waarderingsadviesbureau Mercer Capital leidt, voorspelde dat een deal voor Devon slechts een kwestie van tijd was, aangezien het bedrijf erin geslaagd is om veel van zijn productieproblemen op te lossen.

"Echt of ingebeeld, vanuit mijn stoel is er een soort voedingswoede - het is verwerven of verworven worden," zei Erickson.