China's belangrijkste voedingsmiddelenconcern COFCO International heeft vrijdag zijn eerste lading ontbossingsvrije sojabonen voor binnenlands gebruik aan land gebracht. Dit is volgens spelers in de sector een mijlpaal voor een land dat bij de import van landbouwproducten de prijs belangrijker vindt dan de duurzaamheid.

China is een van de grootste afnemers van landbouwproducten, waaronder sojabonen en rundvlees, die de wereldwijde ontbossing aanjagen, maar loopt achter op westerse landen als het erom gaat te eisen dat producten zoals palmolie niet afkomstig zijn van land dat te maken heeft met ontbossing of omvorming van natuurlijke habitats.

Dat is langzaam aan het veranderen: het staatsbedrijf COFCO International, China Mengniu Dairy Company en Inner Mongolia Yili Industrial Group Co Ltd hebben het afgelopen jaar leveranciers en consultants gevraagd om duurzame sojabonen, zo vertelden handelaars en duurzaamheidsexperts aan Reuters.

De volumes zijn klein in de context van China's totale inkoop, maar de implicaties van groener inkopen zijn aanzienlijk, gezien China's vraatzuchtige honger naar landbouwproducten, zelfs terwijl het land probeert zijn afhankelijkheid van import te verminderen.

De deelname van COFCO, die vrijdag de vracht in de haven van Tianjin binnenbracht voor Mengniu's dochteronderneming Modern Farming Group, is ook een signaal aan andere kopers dat Peking van plan is.

"Er is een duidelijke verschuiving merkbaar in de aankooptrends onder Chinese kopers naar duurzamere en milieuvriendelijkere producten, zei een in Singapore gevestigde makelaar, die zijn naam niet wilde noemen vanwege het zakengeheim.

Sommige Chinese bedrijven vragen sinds vorig jaar "agressief" om ontbossingsvrije sojabonen en koolstofneutrale plantaardige olie, zei een manager bij een wereldwijde handelsfirma.

De lading van 50.000 ton Braziliaanse sojabonen van vrijdag ter waarde van $30 miljoen had voor het eerst een ontbossings- en conversievrije (DCF) clausule voor een bestelling van het oliezaad uit China.

"Onze industrie moet actie ondernemen om onze voedselsystemen te helpen versterken (en) duurzame landbouwpraktijken te bevorderen die ons klimaat en milieu beschermen," zei COFCO International Chief Executive Wei Dong in een verklaring.

De zending is een proefproject van de Tropical Rainforest Alliance van het World Economic Forum om de door de export van grondstoffen veroorzaakte ontbossing tegen te gaan. De uitvoerend directeur, Jack Hurd, zei dat COFCO's deelname de Chinese vraag naar duurzame producten zal stimuleren.

BELEID STIMULEREN

Terwijl de duurzaamheidsinspanningen in het Westen vaak door de consument worden aangestuurd, wordt de verschuiving in China veroorzaakt door beleidssignalen en door druk van investeerders.

In 2020 beloofde president Xi Jinping dat China, 's werelds grootste vervuiler, in 2030 zijn piekuitstoot zal hebben bereikt en in 2060 koolstofneutraal zal zijn. In een overeenkomst van vorig jaar hebben China en de Verenigde Staten gezegd dat ze zullen samenwerken om het verlies van bossen tegen te gaan.

Nieuwe binnenlandse beursregels die bedrijven verplichten om vanaf 2026 ESG-informatie (milieu-, sociale en bestuurlijke informatie) openbaar te maken, hebben de druk nog verder opgevoerd, terwijl de aankomende EU-verordening inzake ontbossingsvrije producten (EUDR) een extra impuls geeft, aldus analisten.

Mengniu verbond zich in 2023 tot een ontbossingsvrije toeleveringsketen in 2030 en sloot zich dit jaar aan bij de Roundtable on Sustainable Palm Oil (RSPO). Yili heeft een vergelijkbaar doel voor soja, palmolie, pulp en papier, en heeft gezegd dat het de jaarlijkse inkoop van RSPO-gecertificeerde palmolie met 50 ton zal verhogen vanaf 2024 om 650 ton te bereiken in 2030.

Een palmolieproducent in Indonesië zei dat voor de verkoop aan China binnenkort strengere normen nodig zullen zijn. "Ze besteden meer aandacht aan duurzaamheid ... in tegenstelling tot vroeger toen de prijs de enige factor was."

COFCO heeft ondertussen een doelstelling voor 2025 voor een toeleveringsketen van sojabonen zonder ontbossing in ecologisch kwetsbare gebieden in Latijns-Amerika, waaronder het Amazonegebied, en heeft plannen voor duurzame toeleveringsketens voor palmolie en koffie.

In januari ondertekende COFCO International een memorandum van overeenstemming met China Shengmu Organic Milk Ltd, een onderneming van de COFCO-groep, voor de levering van 12.000 ton DCF-sojabonen uit Brazilië, met een overeenkomst om het volume geleidelijk te verhogen.

Het hoofd van RSPO China, Fang Lifeng, zei dat de vraag van China naar gecertificeerde duurzame palmolie, die oorspronkelijk werd gestimuleerd door multinationals zoals L'Oreal en Unilever, nu wordt geleid door lokale bedrijven.

Toch is de vraag maar een fractie van China's import, die vorig jaar 4,3 miljoen ton palmolie en 99,4 miljoen ton sojabonen omvatte.

De kosten blijven een afschrikmiddel. DCF-sojabonen kunnen $2-$10 meer per ton kosten, terwijl RSPO-gecertificeerde olie meer dan $15 meer kan kosten.

Een handelaar uit Singapore bij een internationaal handelsbedrijf dat sojabonenverwerkende fabrieken in China runt, zei dat de volumes niet eens 1% van de invoer zullen uitmaken.

"We zien geen significante volumes binnenkomen," zei de handelaar, eraan toevoegend dat druk van handelsfinanciers kan helpen bij het streven naar duurzame inkoop. (Verslaggeving door Mei Mei Chu in Beijing; Aanvullende rapportage door Naveen Thukral in Singapore; Bewerking door Tony Munroe, Muralikumar Anantharaman en David Holmes)