Eeri Aritiera, waarnemend politiecommissaris van Kiribati, vertelde Reuters vorige week dat geüniformeerde Chinese agenten samen met de politie werken aan gemeenschapspolitie en een misdaaddatabankprogramma.

Kiribati is een natie met 115.000 inwoners waarvan het dichtstbijzijnde eiland 2.160 km (1.340 mijl) ten zuiden van Honolulu ligt, en het nieuws komt op een moment dat Peking opnieuw probeert om de veiligheidsbanden met de eilanden in de Stille Oceaan uit te breiden in een steeds heviger wordende rivaliteit met de Verenigde Staten.

Gevraagd om commentaar op het Reuters-rapport, antwoordde een woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken met de afkorting van de Volksrepubliek China: "Wij geloven niet dat het importeren van veiligheidstroepen uit de Volksrepubliek China een eilandstaat in de Stille Oceaan zal helpen. In plaats daarvan dreigt dit de regionale en internationale spanningen aan te wakkeren."

De ambtenaar voegde eraan toe dat Washington de "transnationale repressie-inspanningen" van China niet tolereerde, waaronder de pogingen om overal ter wereld politiebureaus op te richten.

"We zijn bezorgd over de mogelijke gevolgen die veiligheidsovereenkomsten en cybersamenwerking met de Volksrepubliek China kunnen hebben voor de autonomie van een eilandnatie in de Stille Oceaan," zei de woordvoerder.

Kiribati wordt niet alleen als strategisch beschouwd omdat het relatief dicht bij Hawaï ligt, maar ook omdat het een van 's werelds grootste exclusieve economische zones heeft, die meer dan 3,5 miljoen vierkante km (1,35 miljoen vierkante mijl) van de Stille Oceaan beslaat.

Het herbergt een Japans satellietvolgstation en China heeft plannen aangekondigd om een Amerikaanse militaire landingsbaan uit de Tweede Wereldoorlog te herbouwen op het Kanton-eiland van Kiribati, wat tot Amerikaanse bezorgdheid heeft geleid.

De Verenigde Staten hebben in oktober toegezegd om de kade op Kanton, een voormalige militaire basis van de VS, op te knappen en hebben gezegd dat ze een ambassade willen openen op Kiribati.

China heeft niet gereageerd op een verzoek van Reuters om commentaar over de rol van zijn politie, maar in een post op sociale media in januari noemde zijn ambassade het hoofd van het "Chinese politiebureau in Kiribati".

Aritiera, waarnemend politiecommissaris van Kiribati, zei dat Kiribati in 2022 om hulp van China had gevraagd, maar dat er geen Chinees politiebureau was. Tot een dozijn geüniformeerde Chinese politieagenten arriveerden vorig jaar op een rotatie van zes maanden.

Een bron bij de Chinese ambassade bevestigde dat de geüniformeerde agenten op Kiribati werkten, maar zei ook dat China geen politiebureau had opgericht.

China's pogingen om een veiligheids- en handelsovereenkomst te sluiten voor de hele regio, waar het een belangrijke infrastructuurverstrekker is, werden in 2022 door het Pacific Islands Forum afgewezen.

Sinds 2022 is er echter Chinese politie ingezet op de Salomonseilanden na een geheim veiligheidspact dat door Washington en Canberra werd bekritiseerd als ondermijnend voor de regionale stabiliteit.

Papoea-Nieuw-Guinea, de grootste eilandnatie in de Stille Oceaan, zei deze maand dat het niet zou ingaan op een Chinees aanbod van politiebijstand en bewakingstechnologie, nadat het nieuws dat het in onderhandeling was over een politieovereenkomst met China, kritiek had uitgelokt van de Verenigde Staten en Australië.