De Europese particuliere kredietverstrekking is opgeveerd tot een niveau dat medio 2022 voor het laatst werd gezien, zo bleek dinsdag uit nieuwe gegevens van Deloitte. Dit is een teken dat investeerders zich op risicovolle bedrijfsschulden storten, omdat ze anticiperen op renteverlagingen door de Europese Centrale Bank dit jaar.

Particuliere schuldfondsen, die meestal tegen hoge rente leningen verstrekken aan bedrijven met schulden die worden gesteund door overnamehuizen, hebben in het laatste kwartaal van 2023 189 leningen verstrekt, aldus de accountantsgroep, de meeste sinds het tweede kwartaal van 2022, vlak voordat de ECB voor het eerst de rente verhoogde.

Andrew Cruickshank, een directeur van Deloitte en de auteur van de studie, zei dat het volume van onderhandse leningen dit jaar waarschijnlijk nog zou toenemen nadat de kredietmarkten zich openstelden voor meer risicovolle leners, zelfs nu de ECB de rente op recordhoogte houdt.

"Uit ons eigen onderhanden werk blijkt dat de activiteit hoger is dan in de laatste twee kwartalen van vorig jaar," zei Cruickshank, die Europese bedrijven adviseert over onderhandse schulddeals.

De ommekeer op de onderhandse markten, waar het aantal deals in Europa volgens Deloitte in het tweede kwartaal van 2023 tot het laagste punt sinds 2020 daalde, weerspiegelt een opleving op de markt voor obligaties uitgegeven door risicovolle bedrijven.

De verkoop van Europese junk bonds - uitgegeven door bedrijven waarvan de schuld als speculatief wordt beoordeeld - steeg in januari met 51% ten opzichte van dezelfde maand vorig jaar, zo bleek uit gegevens van ratingbureau S&P Global.

Schuldbeleggers maakten zich vorig jaar een groot deel van het jaar zorgen dat zwakkere bedrijven door de krappe financieringsvoorwaarden in gebreke zouden blijven.

Nu wordt de iTraxx Europe Crossover-index, die de kosten meet voor het verzekeren tegen wanbetalingen in een mandje van Europese junkobligaties, verhandeld op een tweejarig dieptepunt van 302 basispunten (bps), tegen 406 bps in september.

De snelle versoepeling van de kredietvoorwaarden in afwachting van een eventuele renteverlaging door de ECB heeft sommige beleidsmakers van de centrale bank ongerust gemaakt.

Isabel Schnabel, lid van de Raad van Bestuur, zei vorige week tijdens een universiteitslezing in Milaan dat de financiële voorwaarden aanzienlijk waren versoepeld omdat de markten anticipeerden op renteverlagingen, waardoor er meer behoefte was aan voorzichtigheid. Europese bedrijven hebben ondertussen geprofiteerd van de huidige soepele voorwaarden om bestaande leningen tegen goedkopere tarieven te herfinancieren.

Een vijfde van de Europese onderhandse schuldtransacties in het laatste kwartaal van vorig jaar waren herfinancieringstransacties in plaats van nieuwe leningen, zo bleek uit het onderzoek van Deloitte.

Paul Watters, senior director bij S&P, zei dat deze trend wijdverspreid was op alle schuldmarkten.

"We hebben ontzettend veel herprijzing en herfinanciering gezien," zei hij. "Bedrijven die van dit moment profiteren, maken zich zorgen dat het marktsentiment later in het jaar zal veranderen."