Voor Australië is China de Gouden Gans geworden die altijd op het punt staat te stoppen met leggen.

Al meer dan drie decennia lang is er nauwelijks een jaar voorbij gegaan waarin een crisis in China niet om de hoek lag en de rivieren van goud die in de Australische handelskas vloeien zeker zou stilleggen.

De laatste angsten kwamen in de vorm van een ineenstorting van de Chinese aandelenmarkten en een faillissement van ontwikkelaar China Evergrande en wat dit zou kunnen betekenen voor de vastgoedsector, een ruggengraat van de Chinese economie.

Dat zou slecht nieuws moeten zijn voor Australië, aangezien de sector een grootverbruiker is van staal en dus ijzererts, de grootste exporteur van het land.

Maar hoewel China een buitenmaatse rol speelt, verwerpt David Goodman, directeur van het China Studies Centre aan de Universiteit van Sydney, het idee dat Australië er afhankelijk van is.

"Onze twee economieën vullen elkaar volledig aan, maar het verschil is dat we echt open zijn in de wereldeconomie. China is de beste plek voor ons, begrijp me niet verkeerd, (maar) als we dat niet hadden, zouden we ergens anders zijn. Ik denk dat iedereen dat accepteert.

EXPORT IN TREK

De dreiging van Evergrande is ook geen verrassing. De Reserve Bank of Australia (RBA) schreef er al in 2021 over, en sindsdien is Evergrande een onderdeel van haar beleidsvooruitzichten.

Meer dan twee jaar later is de Australische export naar China nog nooit zo sterk geweest.

Volgens de laatste gegevens voor december bedroeg de export van goederen A$18,5 miljard ($12 miljard), een stijging van 14,7% ten opzichte van een jaar eerder. In het afgelopen jaar heeft China voor $203 miljard aan Australische exportproducten gekocht, een koele 37% meer dan in dezelfde periode van 2019 voordat de pandemie toesloeg.

Een groot deel hiervan is ijzererts, dat veel meer kopers heeft dan alleen China en alleen al A$187 miljard aan inkomsten genereerde in het jaar tot december.

De Chinese import van het mineraal lijkt in januari recordniveaus te hebben bereikt, waardoor de prijzen stevig rond de $ 130 per ton bleven. Dat is ver boven de $60 per ton waarvan de Australische regering uitgaat voor haar begroting en een grote meevaller voor de belastinginkomsten.

Die inkomsten zijn een belangrijke reden waarom de Labor-regering het zich kan veroorloven om de inkomstenbelastingen dit jaar drastisch te verlagen.

Andere exportproducten hebben ook geprofiteerd van de recente dooi in de diplomatieke betrekkingen tussen Peking en Canberra, waardoor China de beperkingen op steenkool en gerst heeft opgeheven en waarschijnlijk binnenkort de tarieven op wijn zal verlagen.

INVESTERING? WELKE INVESTERING?

Een zwak punt is het toerisme vanuit China, dat minder dan de helft is van het niveau van voor de pandemie en een rem is op casino's en detailhandelaren in luxegoederen.

Het aantal studenten uit China is ook gedaald, maar het gat is meer dan goedgemaakt door andere landen, met name India. De instroom is zo groot dat de regering de regels voor toelating aan het aanscherpen is.

Australië is ook niet afhankelijk van inkomende investeringen uit China, die altijd onbeduidend zijn geweest in vergelijking met de enorme bedragen die door wereldwijde mijnbouw- en energiebedrijven worden uitgegeven.

Volgens gegevens van KPMG en de Universiteit van Sydney bedroegen de meeste Chinese investeringen ooit $16 miljard in 2008, een druppel op een gloeiende plaat voor de Australische economie van A$2,6 biljoen ($1,71 biljoen).

De voortdurende angst voor China heeft gewogen op de Australische dollar, die nu wereldwijd door beleggers wordt gebruikt als een liquide proxy voor weddenschappen tegen de Aziatische kolos.

De Aussie staat momenteel op $0,6500, terwijl historische metingen van de reële waarde suggereren dat hij rond $0,7300 zou moeten staan, en dat komt voor een groot deel door het China-effect.

Toch is dat weer een zegen geweest voor mijnbouwwinsten, omdat de Australische grondstoffen in Amerikaanse dollars worden geprijsd, terwijl studies van de RBA aantonen dat het effect op de binnenlandse inflatie klein is.

"Er is dus niet echt een duidelijke verstorende kracht anders dan wat je op dit moment zou kunnen zien in termen van marktsentiment," was de conclusie van Elliot Clarke, hoofd internationale economie bij Westpac.

"Zijn we hier afhankelijk van Chinese ontwikkelaars? Nee, niet echt. Geloven buitenlandse investeerders dat er een besmettingsrisico is van China naar Australië? Nee, niet echt." ($1 = 1,5218 Australische dollar) (Verslaggeving door Wayne Cole en Stella Qiu; Bewerking door Lincoln Feast)