China, de op één na grootste economie ter wereld, is al een belangrijke investeerder in Zuid-Amerika en heeft vier landen tariefvrije toegang tot zijn enorme consumentenmarkt aangeboden.

Maar een vrijhandelsovereenkomst met Mercosur zou voor Peking een prijs zijn die het nastreven waard is, omdat het Paraguay, het laatst overgebleven Zuid-Amerikaanse land met banden met Taipei, onder druk zou kunnen zetten om zijn banden met Taiwan, dat China als een deel van zijn grondgebied beschouwt, te heroverwegen.

Lacalle Pou stelde voor het eerst een vrijhandelsovereenkomst met China voor in 2021 om zijn exporteurs dezelfde kansen te bieden als Chili, Costa Rica, Ecuador en Peru, maar heeft te maken met tegenstand van Mercosur-leden Argentinië, Brazilië en Paraguay, die in plaats daarvan een vrijhandelsovereenkomst met Europa willen.

"Uruguay is vastbesloten om nauwe betrekkingen met China te onderhouden en actief deel te nemen aan het Belt and Road Initiative (BRI)," zei Lacalle Pou, volgens een verslag van de vergadering in de staatsmedia, "en is bereid om... de oprichting van een vrijhandelsovereenkomst tussen Uruguay, Mercosur en China te versnellen.".

China ontving 27% van de export van Uruguay in 2022, volgens de COMTRADE-gegevens van de Verenigde Naties, terwijl Brazilië 17% van de uitgaande zendingen kocht en Argentinië en de Verenigde Staten elk 6%.

Op woensdag hebben China en Uruguay hun bilaterale banden opgewaardeerd tot een "uitgebreid strategisch partnerschap", waardoor de banden van Montevideo met Peking op gelijke hoogte komen met die van Argentinië en Brazilië.

De uitbreiding van de banden zet druk op het van landbouw afhankelijke Paraguay, dat voornamelijk rundvlees en sojabonen exporteert en geen banden heeft met Peking.

Li zei dat China en Uruguay: "de ondertekening van BRI-samenwerkingsdocumenten moeten aangrijpen om een voortdurende toename van de bilaterale handel te bevorderen."

Afgelopen november waarschuwden Argentinië, Brazilië en Paraguay Uruguay dat ze "maatregelen" tegen Uruguay zouden kunnen nemen als het door zou gaan met zijn plannen om unilateraal over een vrijhandelsovereenkomst met China te onderhandelen.

Het Zuid-Amerikaanse land heeft ook een aanvraag ingediend om toe te treden tot een belangrijk trans-Pacifisch vrijhandelspact waar China ook graag aan mee wil doen, maar zowel Montevideo als Beijing moeten nog aanzienlijke politieke hindernissen overwinnen voordat ze tot de overeenkomst kunnen toetreden.

Op dit moment geldt voor Uruguayaans rundvlees, dat volgens COMTRADE-gegevens in 2022 67% van de export van het Zuid-Amerikaanse land naar China uitmaakte, een tarief van 12%.

Ter vergelijking: andere grote exporteurs van rundvlees, Australië en Nieuw-Zeeland, die vrijhandelsovereenkomsten met China hebben, betalen tarieven van 3,3% en 0%.

Onder het "gemeenschappelijk buitentarief" van Mercosur moeten Chinese exporteurs tarieven van 9% betalen als ze naar Uruguay willen exporteren.

Uruguay stond in 2006 op het punt om een vrijhandelsovereenkomst met de Verenigde Staten te ondertekenen, maar de toenmalige regering verwierp de overeenkomst uiteindelijk uit angst om uit de Mercosur gezet te worden als het dat zou doen.

Volgens een onderzoek dat in 2021 door het Nationale Vleesinstituut van Uruguay werd uitgevoerd, kan de vleesindustrie een preferentieel tarief van 0% toepassen als China een vrijhandelsovereenkomst met Uruguay tekent, waardoor de tarieven met 150 miljoen dollar zullen dalen.